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Doença no século 14 (atividade de sala de aula)

Doença no século 14 (atividade de sala de aula)


Grande parte do tratamento médico no século 14 foi baseado em idéias desenvolvidas pelos gregos e romanos. O aspecto mais importante disso era a teoria dos quatro humores. Argumentou-se que o corpo tinha quatro humores: sangue, catarro, bile amarela e bile negra. Esses humores estavam associados a diferentes partes do corpo e tinham diferentes qualidades: sangue (coração: quente e úmido); catarro (cérebro: frio e úmido); bile amarela (fígado: quente e seca) e bile negra (baço: fria e seca).

Acreditava-se que, quando alguém estava doente, os quatro humores do corpo não estavam uniformemente equilibrados. O paciente geralmente era aconselhado a descansar para permitir que o corpo restaurasse seu equilíbrio natural. Se não obtivesse sucesso, a dieta do paciente era alterada. Por exemplo, se o paciente sentia frio, ele recebia comida quente.

Se a mudança na dieta não obtivesse sucesso e o paciente fosse razoavelmente próspero, um cirurgião seria chamado. Se o paciente não tivesse muito dinheiro, um barbeiro-cirurgião (um médico inexperiente que passava a maior parte do tempo cortando cabelos) seria usado em seu lugar.

O cirurgião examinaria o paciente e se ele ou ela estivesse mais quente do que o normal, seria alegado que havia muito sangue no corpo. A solução para esse problema foi remover parte do sangue abrindo as veias do paciente com uma faca. Além de sangrar, os cirurgiões também podiam realizar pequenas operações e lidar com fraturas ósseas simples.

A morte por doença era um medo constante das pessoas que viviam na Idade Média. Provavelmente a doença que mais os preocupava era a lepra. Embora nem sempre matasse suas vítimas, as consequências da hanseníase eram terríveis. As extremidades e características faciais apodreceram lentamente e o rosto acabou ficando terrivelmente desfigurado. Pessoas que sofrem da doença foram muito maltratadas. "Eles foram proibidos de todos os contatos sociais normais e tornaram-se alvos de rituais chocantes de exclusão. Eles não podiam se casar, eram forçados a se vestir de maneira distinta e a soar um sino avisando de sua aproximação."

Também havia hospitais no início da Idade Média. No entanto, eles eram usados ​​principalmente para isolar, em vez de curar os enfermos. Quando as pessoas foram para o hospital, seus bens foram doados, pois não se esperava que sobrevivessem.
Uma das principais formas de lidar com as doenças na Idade Média era pela oração. Acreditava-se que as pessoas que sofriam de doenças provavelmente estavam sendo punidas por Deus pelos pecados que cometeram no passado.

Os médicos perceberam que era importante construir um corpo de conhecimentos sobre as doenças. Os estudiosos obtiveram cópias de livros escritos por médicos em outros países e os traduziram para o inglês. Este foi um desenvolvimento importante, pois no passado os livros médicos na Inglaterra estavam disponíveis apenas em latim, o que restringia o número de pessoas que podiam lê-los.

Desta forma, foram transmitidas informações sobre o sucesso no tratamento de doenças. Por exemplo, o Hotel Dieu, um grande hospital em Paris, foi o pioneiro em uma nova abordagem para lidar com pacientes. O hospital foi dividido em enfermarias. Cada ala lidava com problemas diferentes. Pessoas com ossos quebrados seriam tratadas em uma enfermaria, enquanto outra tratava de doenças infecciosas.

O Hotel Dieu zela pela higiene. Todos os pacientes recebiam batas limpas para vestir e tomavam banhos regulares. Como todos os hospitais, os pacientes ainda dormiam três ou quatro em uma cama, mas os lençóis eram trocados todas as semanas. Os pisos das enfermarias foram mantidos limpos e as paredes lavadas com cal.

As informações sobre o sucesso do tratamento de pacientes no Hotel Dieu logo se espalharam por outros países. Não demorou muito para que os médicos começassem a introduzir reformas semelhantes em seus hospitais.

Durante o tempo muito quente, a flebotomia (sangramento) não deve ser realizada porque os humores fluem rapidamente como os maus. Nem a flebotomia deve ser feita em clima muito frio, porque os bons humores estão compactados no corpo e difíceis de extrair, e os bons saíram mais rápido do que os ruins ... Se o sangue parecer preto, retire-o até ficar vermelho . Se for grosso, até diluir: se aguado, até engrossar ... A flebotomia limpa a mente, fortalece a memória, limpa o estômago, aguça a audição, desenvolve os sentidos, promove a digestão, produz voz musical, alimenta o sangue, livra-o de matéria venenosa e traz vida longa. Ele livra-se de doenças, cura dores, febres e várias doenças.

A lepra tornou-se altamente estigmatizada. Eles foram proibidos de todos os contatos sociais normais e tornaram-se alvos de rituais chocantes de exclusão. Eles não podiam se casar, eram forçados a se vestir de maneira distinta e a soar uma campainha alertando-os de sua aproximação ... Eles eram segregados em casas especiais fora das cidades ... A lepra fornecia um prisma para o pensamento cristão sobre as doenças. Não menos religioso do que um diagnóstico médico, estava associado ao pecado, especialmente à luxúria, refletindo a suposição de que era transmitido pelo sexo.

O conhecimento da anatomia é adquirido de duas maneiras; uma é pelos livros ... a segunda maneira é dissecando os cadáveres, a saber, daqueles que foram recentemente decapitados ou enforcados. Desta forma, aprendemos a anatomia dos órgãos internos, músculos, pele, veias e tendões.

Ela colocou os ferros de sangue na veia de Robin Hood
E perfurou a veia, e deixou o sangue sair,
E depois o fino,
E bem então soube que havia traição dentro.

Ao passar ao longo do Tâmisa, vimos esterco e outras imundícies empilhados em vários lugares. Também notamos a fumaça e outros fedorentos terríveis ... Para preservar a honra da cidade, ordenamos que faça com que as margens do rio e as ruas e vielas da cidade sejam limpas de esterco e outras imundícies sem demora. E deve ser feita proclamação pública de que ninguém colocará esterco ou sujeira nas ruas e vielas.

Tanto esterco e sujeira ... assim como animais mortos ... estão nas valas, rios e outras águas ... o ar está muito corrompido ... Muitas doenças intoleráveis ​​acontecem diariamente ... para grande aborrecimento, danos e perigos para os habitantes, moradores, reparadores e viajantes ... Todo esterco, lixo, vísceras e outros odores em valas, rios, águas ... devem ser removidos e levados ... sob pena de perder e perder para nosso Lord the King £ 20.

Todas as ruas de Londres são tão mal pavimentadas que se molham com a menor quantidade de água, e isso acontece com muita freqüência ... por causa da chuva, que é muito forte nesta ilha. Então se forma uma grande quantidade de lama malcheirosa, que não desaparece rapidamente, mas dura muito tempo, na verdade quase o ano todo.

Perguntas para alunos

Pergunta 1: Selecione uma passagem das fontes que ajudam a explicar como os médicos desenvolveram ideias sobre como tratar seus pacientes.

Questão 2: Estude fontes desta unidade que fornecem informações sobre flebotomia (sangramento) e trepanação (cirurgia cerebral). Explique como esses tratamentos funcionaram.

Pergunta 3: Quais foram os sintomas da hanseníase? Por que os historiadores acreditam que a fonte 1 mostra um homem sofrendo de lepra?

Questão 4: Selecione informações das fontes para explicar por que o padrão de saúde pública no século 14 era tão ruim.

Pergunta 5: Em 1159, John de Salisbury comentou: "Nós (estudiosos) somos como anões sentados nos ombros de gigantes. Vemos mais e coisas que estão mais distantes do que elas, não porque nossa visão seja superior ou porque somos mais altos do que eles, mas porque nos elevam e, por sua grande estatura, aumentam a nossa. " Use o exemplo do crescimento do conhecimento médico durante a Idade Média para explicar o que ele quis dizer com essa afirmação.

Comentário de resposta

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Doença no século 14 (atividade de sala de aula) - História

Este site oferece uma abordagem temática dos últimos 3.000 anos na história da medicina que põe em primeiro plano o estudo da cultura material. Cada tema é composto por um ensaio que rastreia continuidades e mudanças ao longo do tempo, incorporado com links para objetos relacionados e descrições biográficas das pessoas mencionadas, bem como informações detalhadas sobre quatro subtópicos e um recurso interativo.

Os temas incluem: crença e medicina, nascimento e morte, controvérsias e medicina, diagnóstico, doenças e epidemias, hospitais, saúde mental e doença, prática de medicina, saúde pública, ciência e medicina, cirurgia, tecnologia e medicina, tradições médicas, tratamentos e curas , compreensão do corpo e guerra e medicina. No total, o site contém cerca de 4.000 objetos anotados.

Os materiais do site não proclamam uma grande narrativa do progresso médico & # 8220 & # 8221 com o eventual & # 8220 triunfo & # 8221 da biomedicina no final do século 19, mas apresentam uma visão mais matizada da continuidade e mudança na prática da medicina . O ensaio que acompanha o tema & # 8220A fé e medicina & # 8221, por exemplo, conclui reconhecendo que, embora as origens espirituais das doenças tenham caído em desuso no meio biomédico, a medicina & # 8220 sempre faz parte dos sistemas de crenças de culturas e tempos específicos períodos, e é apenas uma das muitas maneiras interligadas pelas quais as pessoas encontram e explicam as doenças. & # 8221

Os materiais do site também prestam muita atenção à história da medicina fora dos contextos ocidentais. Por exemplo, uma seção introdutória sobre & # 8220O que significa estar bem & # 8221 desafia os alunos a pensar histórica e transculturalmente sobre noções de bem-estar e doença & # 8212 um bom ponto de partida para qualquer aula de história da medicina. Ele aponta que as idéias sobre quando os humanos se tornam & # 8220ill & # 8221 são influenciadas, por exemplo, pelos regimes de tratamento disponíveis, pelas prerrogativas das companhias de seguros e empregadores e pelas crenças espirituais.

Mas, de fato, é a ênfase do site & # 8217s em objetos e cultura material que dá vida a essas ideias. Por meio da seção & # 8220crença e medicina & # 8221, por exemplo, os usuários são direcionados a 366 objetos bem fotografados & # 8220 relacionados. & # 8221 Navegar por eles revela que vários foram usados ​​para afastar o & # 8220 olho mau & # 8221 & # 8212o a crença de que uma pessoa & # 8217s deliberadamente & # 8220 olhar & # 8221 ou sentimento de inveja pode causar má sorte, doença ou morte. Isso inclui um colar construído com & # 8220 mãos de Fátima & # 8221 datando do século 19 descoberto na Palestina, e amuletos de metal, coral e osso exibindo o gesto de figo ou mano fica da Itália do século 18. Olhando para esses objetos, bem contextualizados dentro do ensaio & # 8220belief and medicine & # 8221, os usuários veem que aqueles que se adornam com esses itens podem muito bem imbuí-los do mesmo poder de qualquer intervenção biomédica.

Armados com essa percepção, os usuários podem sentir que essas ideias devem ser levadas a sério histórica, cultural e biologicamente. Todos os objetos são pesquisáveis ​​por palavra-chave (por exemplo, uma pesquisa por & # 8220evil eye & # 8221 retorna esses objetos) e navegáveis ​​por tema, lugar e pessoa, tornando-os facilmente importados para aulas pré-existentes focadas em uma região geográfica ou em comparações transculturais.

No contexto da sala de aula de história dos EUA, este site pode ser mais útil como um complemento aos cursos de graduação em história da medicina, cada vez mais oferecidos em escolas nos Estados Unidos à medida que o número de departamentos de história da ciência e medicina continua a crescer. Esses materiais também podem ser usados ​​para aprofundar temas e tópicos cobertos em cursos de história mundial, como interações culturais entre sociedades ou o impacto de doenças e tecnologias médicas na demografia e no meio ambiente.

Para os interessados ​​em outros materiais que podem ser usados ​​diretamente na sala de aula, cada tema inclui um & # 8220 recurso interativo & # 8221 uma atividade curta que requer alguma entrada do usuário. A profundidade intelectual e a natureza inovadora desses recursos interativos & # 8212 compreensivelmente difíceis de projetar & # 8212varia. Um desafia os alunos a pensar historicamente sobre a lógica por trás dos remédios e regulamentações contra a peste do século 14. Sem um andaime adequado, porém, os alunos ficarão simplesmente adivinhando por que, por exemplo, os regulamentos da praga proíbem os cidadãos de tomar banho ou consumir carne.

& # 8220My Collection & # 8221 facilita ainda mais a aplicação em sala de aula. Os usuários podem criar uma conta, salvar imagens e criar documentos e questionários com base nos objetos.

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Influência do clima na história europeia

Todos nós já ouvimos falar da história de Aníbal cruzando os Alpes - mas é exata? Em 218 aC, o general cartaginês cruzou a cordilheira mais alta da Europa com 37 elefantes, milhares de cavaleiros e dez de milhares de soldados de infantaria para lutar contra Roma. Todos os elefantes sobreviveram a essa provação. Isso é possível?

Agora mais da história está vindo à tona. Um novo estudo, publicado na revista Science, fornece ano a ano uma história precisa do clima na Europa nos últimos 2.500 anos. Como parece a partir do estudo, no verão de 218 aC, o clima estava particularmente quente. A história da travessia dos Alpes por Aníbal ganha em credibilidade.

Outros eventos também podem ser confrontados com o estudo e adquirir dele novos argumentos para consolidá-los ou invalidá-los: por que ocorreram fomes, peregrinações, epidemias e guerras? Freqüentemente, mudanças drásticas no tempo e no clima podem ter efetuado mudanças igualmente dramáticas na história, dizem os historiadores.

Pesquisadores Ulf Büntgen do Instituto Suíço de Pesquisa Ambiental WSL em Berna e Jan Esper da Universidade de Mainz classificaram as informações contidas em quase 9.000 peças de madeira - e constituíram um arquivo único do clima. Os anéis das árvores nos informam sobre o clima do passado: a cada ano, as árvores acrescentam um novo anel, cuja largura fornece informações preciosas sobre temperatura e precipitação - dependendo do local onde a árvore cresceu.

Os resultados mais importantes do estudo são:

* As épocas históricas se enquadram nos ciclos climáticos: o florescimento do Império Romano e do Império Alemão coincidiu com períodos quentes, tempos ruins como invasões, a Peste e a Guerra dos Trinta Anos aconteceram em tempos de péssimas condições climáticas.
* A Europa Central viveu na época romana e na alta Idade Média, períodos quentes como os de hoje. Mesmo assim, o verão de 2003 continua notável: foi o verão mais quente na região alpina em 2.500 anos.
* A quantidade de precipitação na Europa Central variou consideravelmente mais de um ano para outro na Antiguidade e na Idade Média do que hoje, além disso, os extremos eram mais pronunciados.

“A coordenação precisa entre clima e história é deixada para os historiadores estabelecerem”, diz Ulf Büntgen. No entanto, o estudo mostra paralelos notáveis ​​entre o clima e a história. E tudo o que aconteceu na Alemanha e na Europa durante os últimos 2.500 anos pode ser confrontado com os dados.

Foi um novo começo depois do frio: quando em meados do primeiro milênio aC a Europa emergiu das estertores finais da última Idade do Gelo, as temperaturas médias anuais na Europa estavam um a dois graus Celsius mais baixas do que hoje.

Quando em 300 aC o tempo melhorou lentamente e as chuvas tornaram-se mais abundantes, o Império Romano floresceu. O clima ajudou a ascensão de Roma. O rendimento das safras melhorou, as minas puderam ser abertas. Quando os Alpes puderam ser atravessados ​​o ano todo, o norte da Europa tornou-se acessível e foi absorvido.

Só desse período, Büntgen e Esper e suas equipes analisaram cerca de 550 amostras de madeira. Pela largura dos anéis no carvalho, eles lêem a quantidade de precipitação na primavera e em junho, nos anéis das cotovias e pinheiros, as temperaturas do verão. Eles não podem fornecer informações sobre o clima em outras estações, pois as árvores crescem apenas no verão.

Cada anel pode ser combinado exatamente com um ano específico. Pois os pesquisadores têm agora à sua disposição uma série de anéis de árvores datados dos últimos milênios. Büntgen et al. ajustaram suas próprias amostras a essas séries.

Os troncos de árvores para a história das precipitações foram erguidos principalmente na Alemanha e no leste da França, por exemplo, em leitos de rios e em escavações arqueológicas. Para os arquivos de temperatura, apenas as árvores nas bordas das florestas poderiam ser levadas em consideração, pois seu crescimento é dependente da temperatura. Todas as outras árvores dependem mais da precipitação.

Os pesquisadores usaram apenas amostras de árvores da região alpina, mas seus dados são válidos também para grandes partes da Europa Central, França, Itália e Bálcãs - como mostram as medições comparativas de temperatura no século XX.

Os dados mostram, a partir do século IV dC, uma grave deterioração do clima: o centro e o sul da Europa tornaram-se frios e secos. Os historiadores falam do "pessimum climático das andanças dos povos, ou seja, as invasões bárbaras". Eles sabem, é claro, que isso foi provocado em primeiro lugar pelas andanças dos hunos, que colocaram alemães, godos e outros povos em seu caminho. Ainda assim, está estabelecido que quebras de safra causadas pelo clima, fomes e epidemias tornaram os deslocamentos mais urgentes, também para os hunos.

As temperaturas continuaram caindo e as precipitações continuaram diminuindo. A erosão da camada superficial do solo foi a consequência, os campos renderam cada vez menos. As chuvas voltaram durante o século IV, mas o tempo permaneceu frio e as geleiras aumentaram de tamanho.

A pior crise ocorreu na Europa nos anos 536 a 546, quando as temperaturas do verão despencaram para níveis recordes. "Nossos dados mostram para esses tempos uma depressão extraordinária que durou uma década", de acordo com Büntgen. Recentemente, geólogos sugeriram que sua causa pode ter sido o impacto de um meteorito na costa da Austrália.

No século VI a crise continuou, a população da Europa "atingiu o nível mais baixo, para nunca mais ser alcançada", diz o historiador. Wolfgang Behringer da Universidade de Saarbrücken, Saarland. Os arqueólogos encontraram na Europa um grande número de assentamentos abandonados. A análise do pólen mostra um forte recuo da agricultura e do avanço das florestas.

Eram tempos de congelamento, como mostram os novos dados climáticos. As consequências foram terríveis: no ano da fome, 784, pode ter morrido um terço da população da Europa. "Foi um verão bastante fresco", de acordo com o diagnóstico de Büntgen. “Com a desaceleração climática na Europa, não apenas as safras, mas o gado morreram”, segundo o historiador Behringer. Cada quebra de safra causou fome. Ao frio, acrescentou-se a umidade no século IX: chuvas intermináveis ​​prepararam o terreno para epidemias, como a hanseníase.

Foi a época dos lobos. A fome os trouxe para a Europa Central, pois em sua terra natal, a Rússia, o clima também havia se deteriorado consideravelmente. As feras circundaram as aldeias. “A luta contra os animais saqueadores foi realizada com todas as armas possíveis, armadilhas, caça, veneno”, diz Behringer. Carlos Magno ordenou a criação de unidades de caçadores de lobos em todos os condados. No ano de fome 843, um lobo interrompeu a missa de domingo na cidade de Senonnais, na França. Büntgen confirma: "843 estava mais frio do que nos anos anteriores ou posteriores."

Em meados do século X o clima deu uma guinada para melhor, o clima ótimo da Idade Média se instalou. Os novos dados mostram que as temperaturas na Europa subiram para igualar as que voltaram a ser vistas apenas no século XX. . A linha das árvores nos Alpes era em muitos lugares ainda mais alta do que hoje e o vinho era cultivado mais ao norte do que no início do século XXI. A época das descobertas começou: os vikings navegaram pela Groenlândia para a América.

A agricultura se recuperou, a fome tornou-se mais rara. Em 150 anos, a população da Europa aumentou em um terço. Sob os imperadores Hohenstaufen, o império alemão atingiu seu auge: Frederic II. residia na Sicília. Em sua corte, filósofos, cientistas e artistas misturaram pensamento e a fala tornou-se mais livre. Da Arábia também vieram os cientistas, que preservaram e desenvolveram conhecimentos preciosos desde a Antiguidade. A arquitetura mudou: a catedral gótica foi decorada com imensas janelas para aproveitar a luz do sol.

Alguns registros históricos precisam ser reconsiderados, à luz dos novos dados. Em Nuremberg, em 1022, um hambúrguer afirma que "com o calor terrível as pessoas desabam e morrem de sede nas ruas". No entanto, o verão de 1022 não foi particularmente quente, diz Büntgen. Exagero? Ou foi o calor brutal de tão curta duração que não se registrou nos anéis das árvores? Outros acontecimentos encontram explicação e corroboração: em 1135, por exemplo, choveu muito pouca, confirmando relatos de que o Danúbio quase secou. O povo de Regensburg, na Alemanha, aproveitou para construir a grande Ponte de Pedra, ainda hoje o símbolo de sua cidade.

Outros indícios também se verificam: em 9 de setembro de 1302, os vinhedos congelaram na Alsácia e depois de um inverno muito frio, camponeses na Alemanha descobriram em 2 de maio de 1303 que todos os seus estoques de sementes haviam congelado. Eles ainda não sabiam como as coisas se tornariam ruins.

Os novos dados climáticos são os registros impassíveis de uma gigantesca catástrofe que se abateu sobre a Europa. Eles mostram no século 14 a ocorrência de muitos verões frios. Em 1314, chuvas diluvianas e um inverno rigoroso vieram em cima disso.

Por trás dos dados, aparecem ocorrências cruéis: começou com a perda de safras devido ao clima. De 1315 a 1335 a "Grande Fome" dizimou as populações. Já em 1315, cavalos e cães eram comidos. 1346 e 1347 foram especialmente frios, o vinho congelou, os grãos apodreceram. A população enfraquecida havia diminuído a resistência às epidemias: provavelmente da China, chegou a "Peste Negra". Entre 1346 e 1352, metade da população da Europa morreu.

Ao sul dos Alpes, as temperaturas caíram menos abruptamente. Pode ter sido uma das razões pelas quais o Renascimento (o "Renascimento") pôde florescer ali. Os filósofos da antiguidade voltaram a honrar, o sistema bancário se desenvolveu e a burguesia pôde competir com a nobreza com a autoconfiança recém-descoberta.

Para a Renascença não foi fácil cruzar os Alpes. No Norte, o poder sombrio da crença ainda prevalecia. A Igreja culpou as bruxas por más colheitas e doenças e mandou queimar muitas mulheres na fogueira. Em 1524, os camponeses se revoltaram contra a nobreza.

Tornou-se cada vez mais frio. A pequena era do gelo havia começado. Por volta do final do século 17, a Europa sofreu uma grande fome. Em 1709 o tempo precipitou uma das piores catástrofes: na "cruel onda fria de 1709" os rios congelaram mesmo em Portugal, as palmeiras do sul da Europa ficaram cobertas de neve. Os rios carregavam grandes quantidades de peixes congelados, o gado congelava até a morte nos estábulos, veados mortos jaziam nos campos e os pássaros teriam caído como torrões congelados do céu. No verão de 1710, os homens foram vistos "pastando" nos campos "como ovelhas", dizem as crônicas.

O Iluminismo foi acompanhado por um aquecimento do clima. “A fome agora era vista como resultado de uma má administração”, diz Behringer. Os camponeses começaram a plantar em rotação, a irrigação foi melhorada, melhores estradas e diques foram construídos, as charnecas secaram. A revolução agrária fez com que as fomes se tornassem mais raras. "

Essas melhorias não ajudaram contra a fome de meados do século 19 (fome irlandesa) causada por uma curta recessão no clima.

Há muito tempo, os especialistas divergem sobre as consequências futuras das mudanças climáticas: as mudanças trarão novas catástrofes ou será um aquecimento para o bem? “Mudanças climáticas rápidas costumam ter efeitos negativos graves para as sociedades”, diz Ulf Büntgen. Os novos dados darão aos historiadores material abundante para descobrir e estudar essas conexões.


Peste, fome e morte súbita: 10 perigos do período medieval

Foi uma das eras mais emocionantes, turbulentas e transformadoras da história, mas a Idade Média também foi repleta de perigos. A historiadora Dra. Katharine Olson revela 10 dos maiores riscos que as pessoas enfrentam ...

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Publicado: 10 de julho de 2020 às 16h

Praga

A praga foi uma das maiores assassinas da Idade Média - teve um efeito devastador na população da Europa nos séculos 14 e 15. Também conhecida como a peste negra, a praga (causada pela bactéria chamada Yersinia pestis) foi transportado por pulgas mais frequentemente encontradas em ratos. Chegou à Europa em 1348, e milhares morreram em lugares que vão da Itália, França e Alemanha à Escandinávia, Inglaterra, País de Gales, Espanha e Rússia.

A mortal peste bubônica causava inchaços (bubões) por todo o corpo. Com a peste septicêmica, as vítimas sofriam de pele com coloração escura (ficando preta) como resultado de toxinas na corrente sanguínea (uma das razões pelas quais a peste foi posteriormente chamada de "Peste Negra"). A peste pneumônica extremamente contagiosa poderia ser contraída meramente por espirrar ou cuspir, e fazia com que os pulmões das vítimas se enchessem.

A Peste Negra matou entre um terço e metade da população da Europa. Os contemporâneos não sabiam, é claro, o que causava a praga ou como evitar contraí-la. Eles buscaram explicações para a crise da ira de Deus, pecado humano e grupos de fora / marginais, especialmente judeus. Se você foi infectado com a peste bubônica, tinha 70 a 80 por cento de chance de morrer na próxima semana. Na Inglaterra, em cada cem pessoas, talvez 35–40 podem esperar morrer de peste.

Como resultado da praga, a expectativa de vida na Florença do final do século 14 era de pouco menos de 20 anos - metade do que era em 1300. De meados do século 14 em diante, milhares de pessoas de toda a Europa - de Londres e Paris a Ghent, Mainz e Siena - morreu. Grande parte delas eram crianças, as mais vulneráveis ​​à doença.

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Viajar por

As pessoas no período medieval enfrentaram uma série de perigos potenciais ao viajar.

Era difícil encontrar um lugar seguro e limpo para dormir quando solicitado. Os viajantes muitas vezes tinham que dormir ao ar livre - quando viajavam durante o inverno, corriam o risco de congelar até a morte. E enquanto viajava em grupos fornecia alguma segurança, alguém ainda pode ser roubado ou morto por estranhos - ou mesmo por seus companheiros de viagem.

Nem comida e bebida foram fornecidas, a menos que o viajante tivesse encontrado uma pousada, mosteiro ou outro alojamento. A intoxicação alimentar era um risco, mesmo então, e se você ficasse sem comida, tinha que forragear, roubar ou passar fome.

Os viajantes medievais também podem ser apanhados em disputas ou guerras locais ou regionais e ser feridos ou jogados na prisão. A falta de conhecimento de línguas estrangeiras também pode levar a problemas de interpretação.

Doença e enfermidade também podem ser perigosas e até fatais. Se alguém ficasse doente na estrada, não havia garantia de que um tratamento médico decente - ou mesmo algum - pudesse ser recebido.

Ouça: Elma Brenner da Biblioteca Wellcome examina o estado da saúde na Idade Média e revela alguns remédios incomuns que foram oferecidos para pessoas com ferimentos ou doenças:

Os viajantes também podem ser vítimas de acidentes. Por exemplo, havia o risco de afogamento ao cruzar rios - até mesmo o imperador do Sacro Império Romano, Frederico I, morreu afogado em 1190 ao cruzar o rio Saleph durante a Terceira Cruzada. Acidentes também podem acontecer na chegada: em Roma, durante o jubileu de 1450, o desastre aconteceu quando cerca de 200 pessoas na enorme multidão que cruzava a grande ponte de Sant 'Angelo tombaram pela borda e se afogaram.

Embora fosse mais rápido viajar por mar do que por terra, subir em um barco apresentava riscos substanciais: uma tempestade poderia significar um desastre, ou a navegação poderia dar errado, e os navios medievais de madeira usados ​​nem sempre eram à altura dos desafios do mar. No entanto, no final da Idade Média, as viagens marítimas estavam se tornando mais rápidas e seguras do que nunca.

Um viajante médio no período medieval poderia esperar cobrir de 15 a 25 milhas por dia a pé ou 20-30 a cavalo, enquanto os navios a vela podiam fazer 75-125 milhas por dia.

Fome

A fome era um perigo muito real para homens e mulheres medievais. Enfrentando a diminuição do suprimento de alimentos devido ao mau tempo e colheitas ruins, as pessoas morreram de fome ou quase não sobreviveram com rações escassas como cascas, frutas vermelhas e milho e trigo de qualidade inferior danificados pelo míldio.

Aqueles que comiam tão pouco sofriam de desnutrição e, portanto, eram muito vulneráveis ​​a doenças. Se não morressem de fome, muitas vezes morriam como resultado das epidemias que se seguiram à fome. Doenças como tuberculose, sudorese, varíola, disenteria, febre tifóide, gripe, caxumba e infecções gastrointestinais podiam e matavam.

A Grande Fome do início do século 14 foi particularmente ruim: as mudanças climáticas levaram a temperaturas muito mais frias do que a média na Europa a partir de 1300 - a ‘Pequena Idade do Gelo’. Nos sete anos entre 1315 e 1322, a Europa Ocidental testemunhou chuvas incrivelmente fortes, por até 150 dias de cada vez.

Os agricultores lutaram para plantar, cultivar e colher as safras. As magras safras que cresciam costumavam ser mofadas e / ou terrivelmente caras. O principal alimento básico, o pão, estava em perigo como resultado. Isso também ocorreu ao mesmo tempo que o inverno extremamente frio.

Pelo menos 10 por cento - talvez perto de 15 por cento - das pessoas morreram na Inglaterra durante este período.

Parto

Hoje, com os benefícios dos exames de ultrassom, epidurais e monitoramento fetal, o risco para a mãe e o bebê durante a gravidez e o parto é o mais baixo possível. No entanto, durante o período medieval, dar à luz era incrivelmente perigoso.

As apresentações pélvicas do bebê durante o trabalho de parto costumavam ser fatais tanto para a mãe quanto para o filho. O trabalho de parto pode durar vários dias e algumas mulheres acabam morrendo de exaustão. Embora as cesarianas fossem conhecidas, eram incomuns, exceto quando a mãe do bebê já estava morta ou morrendo, e não eram necessariamente bem-sucedidas.

As parteiras, em vez de médicos treinados, geralmente atendiam mulheres grávidas. Eles ajudaram a futura mamãe durante o trabalho de parto e, se necessário, podiam realizar batismos de emergência em bebês que corriam o risco de morrer. A maioria não havia recebido nenhum treinamento formal, mas contava com a experiência prática adquirida em anos de partos.

As novas mães podem sobreviver ao trabalho de parto, mas podem morrer de várias infecções e complicações pós-natal. O equipamento era muito básico e a intervenção manual era comum. O status não era barreira para esses problemas - até mesmo Jane Seymour, a terceira esposa de Henrique VIII, morreu logo após dar à luz o futuro Eduardo VI em 1537.

Infância e infância

A infância era particularmente perigosa durante a Idade Média - a mortalidade era terrivelmente alta. Com base apenas nos registros escritos que sobreviveram, os estudiosos estimaram que 20-30 por cento das crianças menores de sete anos morreram, mas o número real é quase certamente maior.

Bebês e crianças menores de sete anos eram particularmente vulneráveis ​​aos efeitos da desnutrição, doenças e várias infecções. They might die due to smallpox, whooping cough, accidents, measles, tuberculosis, influenza, bowel or stomach infections, and much more. The majority of those struck down by the plague were also children. Nor, with chronic malnutrition, did the breast milk of medieval mothers carry the same immunity and other benefits of breast milk today.

Being born into a family of wealth or status did not guarantee a long life either. We know that in ducal families in England between 1330 and 1479, for example, one third of children died before the age of five.

Bad weather

The vast majority of the medieval population was rural rather than urban, and the weather was of the utmost importance for those who worked or otherwise depended on the land. But as well as jeopardising livelihoods, bad weather could kill.

Consistently poor weather could lead to problems sowing and growing crops, and ultimately the failure of the harvest. If summers were wet and cold, the grain crop could be destroyed. This was a major problem, as cereal grains were the main food source for most of the population.

With less of this on hand, various problems would occur, including grain shortages, people eating inferior grain, and inflation, which resulted in hunger, starvation, disease, and higher death rates.

This was especially the case from the 14th through to the 16th centuries, when the ice pack grew. By 1550, there had been an expansion of glaciers worldwide. This meant people faced the devastating effects of weather that was both colder and wetter.

Medieval men and women were therefore eager to ensure that weather conditions stayed favourable. In Europe, there were rituals for ploughing, sowing seeds, and the harvesting of crops, as well as special prayers, charms, services, and processions to ensure good weather and the fertility of the fields. Certain saints were thought to protect against the frost (St Servais), have power over the wind (St Clement) or the rain and droughts (St Elias/Elijah) and generally the power of the saints and the Virgin Mary were believed to protect against storms and lightning.

People also believed the weather was not merely a natural occurrence. Bad weather could be caused by the behaviour of wicked people, like murder, sin, incest, or family quarrels. It could also be linked to witches and sorcerers, who were thought to control the weather and destroy crops. They could, according to one infamous treatise on witches – the Malleus Maleficarum, published in 1486 – fly in the air and conjure storms (including hailstorms and tempests), raise winds and cause lightning that could kill people and animals.

Violence

Whether as witnesses, victims or perpetrators, people from the highest ranks of society to the lowest experienced violence as an omnipresent danger in daily life.

Medieval violence took many forms. Street violence and brawls in taverns were not uncommon. Vassals might also revolt against their lords. Likewise, urban unrest also led to uprisings – for example, the lengthy rebellion of peasants in Flanders of 1323–28, or the Peasants’ Revolt of 1381 in England.

Medieval records demonstrate the presence of other types of violence also: rape, assault and murder were not uncommon, nor was accidental homicide. One example is the case of Maud Fras, who was hit on the head and killed by a large stone accidentally dropped on her head at Montgomery Castle in Wales in 1288.

Blood feuds between families that extended over generations were very much evident. So was what we know today as domestic violence. Local or regional disputes over land, money or other issues could also lead to bloodshed, as could the exercise of justice. Innocence or guilt in trials were at times decided by combat ordeals (duels to the death). In medieval Wales, political or dynastic rivals might be blinded, killed or castrated by Welsh noblemen to consolidate their positions.

Killing and other acts of violence in warfare were also omnipresent, from smaller regional wars to larger-scale crusades from the end of the 11th century, fought by many countries at once. Death tolls in battle could be high: the deadliest clash of the Wars of the Roses, the battle of Towton (1461), claimed between 9,000 and 30,000 lives, according to contemporary reports.

Heresy

It could also be dangerous to disagree. People who held theological or religious opinions that were believed to go against the teachings of the Christian church were seen as heretics in medieval Christian Europe. These groups included Jews, Muslims and medieval Christians whose beliefs were considered to be unorthodox, like the Cathars.

Kings, missionaries, crusaders, merchants and others – especially from the late 11th century – sought to ensure the victory of Christendom in the Mediterranean world. The First Crusade (1096–99) aimed to capture Jerusalem – and finally did so in 1099. Yet the city was soon lost, and further crusades had to be launched in a bid to regain it.

Jews and Muslims also suffered persecution, expulsion and death in Christian Europe. In England, anti-Semitism resulted in massacres of Jews in York and London in the late 12th century, and Edward I banished all Jews from England in 1290 – they were only permitted to return in the mid-1600s.

From the eighth century, efforts were also made to retake Iberia from Muslim rule, but it was not until 1492 that the entire peninsula was recaptured. This was part of an attempt in Spain to establish a united, single Christian faith and suppress heresy, which involved setting up the Spanish Inquisition in 1478. As a result, the Jews were expelled from Spain in 1492, and Muslims were only allowed to stay if they converted to Christianity.

Holy wars were also waged on Christians who were widely considered to be heretics. The Albigensian Crusade was directed at the Cathars (based chiefly in southern France) from 1209–29 – and massacres and more inquisitions and executions followed in the later 13th and 14th centuries.

Hunting

Hunting was an important pastime for medieval royalty and the aristocracy, and skill in the sport was greatly admired. The emperor Charlemagne was recorded as greatly enjoying hunting in the early ninth century, and in England William the Conqueror sought to establish royal forests where he could indulge in his love of the hunt. But hunting was not without risks.

Hunters could easily be injured or killed by accidents. They might fall from their horse, be pierced by an arrow, be mauled by the horns of stags or tusks of boars, or attacked by bears.

Status certainly did not guarantee safety. Many examples exist of kings and nobles who met tragic ends as a result of hunting. The Byzantine emperor Basil I died in 886 after apparently having his belt impaled on the horns of a stag and being dragged more than 15 miles before being freed.

In 1100, King William II (William Rufus) was famously killed by an arrow in a supposed hunting accident in the New Forest. Likewise, in 1143, King Fulk of Jerusalem died in a hunting accident at Acre, when his horse stumbled and his head was crushed by his saddle.

Early or sudden death

Sudden or premature death was common in the medieval period. Most people died young, but death rates could vary based on factors like status, wealth, location (higher death rates are seen in urban settlements), and possibly gender. Adults died from various causes, including plague, tuberculosis, malnutrition, famine, warfare, sweating sickness and infections.

Wealth did not guarantee a long life. Surprisingly, well-fed monks did not necessarily live as long as some peasants. Peasants in the English manor of Halesowen might hope to reach the age of 50, but by contrast poor tenants in same manor could hope to live only about 40 years. Those of even lower status (cottagers) could live a mere 30 years.

By the second half of the 14th century, peasants there were living five to seven years longer than in the previous 50 years. However, the average life expectancy for ducal families in England between 1330 and 1479 generally was only 24 years for men and 33 for women. In Florence, laypeople in the late 1420s could expect to live only 28.5 years (men) and 29.5 years (women).

Dying a ‘good’ death was very important to medieval people, and was the subject of many books. People often worried about ‘sudden death’ (whether in battle, from natural causes, by execution, or an accident) and what would happen to those who died without time to prepare and receive the last rites. Written charms, for example, were thought to provide protection against sudden death – whether against death in battle, poison, lightning, fire, water, fever or other dangers.

Dr Katharine Olson is a lecturer in medieval and early modern history at Bangor University


Peste negra

This inquiry is framed by the compelling question “Can disease change the world?” Among the many catastrophic global pandemics in history, perhaps none achieved the notoriety of the Black Death. The Black Death was a massive outbreak of the bubonic plague caused by infectious bacteria. Thought by scientists to have been spread by contaminated fleas on rats and/or other rodents, the Black Death quickly decimated entire families and communities. In doing so, the Black Death led more than one observer of the time to ponder whether the apocalypse had begun. The Black Death began and first spread on the Silk Roads through central Asia in the early 14th century, and by mid-century moved via merchant ships into North Africa and Europe, where it would kill nearly one-half of the population. It took almost 150 years for Europe’s population to recover. By investigating the compelling question “Can disease change the world?” students consider the causes, symptoms, and reasons for the rapid geographic expansion of the disease and how this pandemic affected people of the 14th century and beyond. Through their investigation of sources in this inquiry, students should develop an understanding of the consequences of the Black Death and an informed awareness of the importance of preparing for future diseases and possible pandemics.

Compelling Question:

Can Disease Change the World?

Staging the Question:

Supporting Question What was the Black Death?

Formative Task Write a description of the Black Death that includes its symptoms and where outbreaks occurred in Europe and Asia.

Sources Source A: Excerpts from Decameron
Source B: Illustration of the Black Death

Supporting Question How did the Black Death spread so quickly?

Formative Task Construct a diagram illustrating how the Black Death spread.

Sources Source A: Plague Ecology visual
Source B: Map depicting spread of the Black Death

Supporting Question How did the Black Death affect people in the 14th century?

Formative Task Create an annotated illustration depicting how the Black Death affected different groups of people in the 14th century.

Sources Source A: Bubonic plague statistics
Source B: Illustration of the persecution of Jews during the Black Death
Source C: Social and Economic Effects of the Plague


Pre-Columbian treponemal disease from 14th century AD Safed, Israel, and implications for the medieval eastern Mediterranean

In 1912, 68 medieval crania were excavated from a cave at Safed in the eastern Mediterranean and brought to the United Kingdom. It is only recently that these skulls have been studied for evidence of disease. One adult individual demonstrates multiple lesions of the cranial vault, compatible with treponematosis. Radiocarbon dating suggests the year of death to be between 1290–1420 AD. This range equates to the mamluk period, just after the crusades. This is the oldest dated case of treponematosis in the Middle East, and the first to confirm its presence there before the epidemiologically important transatlantic voyage of Christopher Columbus. The finding has significant implications for our understanding of the introduction of the disease to the Middle East and of the medieval diagnosis of ulcerating skin conditions by medical practitioners in the Mediterranean world. Am J Phys Anthropol 121:000–000, 2003. © 2003 Wiley-Liss, Inc.


14th century Zodiac Man

The Zodiac Man or Man of Signs (homo signorum in Latin) is an age-old diagram that relates the calendar and the movement of the heavenly bodies to the human body. Sections of the body are labeled with the twelve zodiacal signs, beginning with Aries, which ruled the head, and ending with Pisces associated with the feet. This illustration demonstrates centuries of connections between astrology and human personality, health, sickness, and medical treatments. For example, Leo is associated with the heart because tradition says the strength the lion was located in its heart. Scorpio is associated with the genitals because a scorpion’s strength was located in its tail. While some of these diagrams were accompanied by a basic explanation of the associations between the body and the heavens, most did not, assuming these astrological theories governing health care were widely accepted and understood.

To learn more about the history of medicine and questionable cures, see Discovering Quacks, Utopias, and Cemeteries


4. Washing Hands and Surfaces

Washing your hands to reduce the spread of disease is an accepted part of hygiene now, but frequent hand washing was a bit of a novelty during the early 20th century. To encourage the practice, "powder rooms," or ground-floor bathrooms, were first installed as a way to protect families from germs brought in by guests and ubiquitous delivery people dropping off goods like coal, milk and ice. 

Previously, these visitors would have traveled through the home to use the bathroom, tracking outside germs with them. (Typhoid Mary infamously spread the disease from which she earns her nickname by not properly washing her hands before handling food.)

Germ theory was a relatively new concept brought to light in the mid-1800s by Louis Pasteur, Joseph Lister, and Robert Koch that held that disease was caused by microorganisms invisible to the naked eye. Having a sink on the ground floor made it easier to wash your hands upon returning home.

Speaking of health and design, there’s a reason why hospitals, subways and 1920s bathrooms were often tiled in pristine white: White tiles are easy to clean and make any dirt or grime highly visible.


Did the Black Death Rampage Across the World a Century Earlier Than Previously Thought?

For over 20 years, I’ve been telling the same story to students whenever I teach European history. At some point in the 14th century, the bacterium Yersinia pestis somehow moved out of the rodent population in western China and became wildly infectious and lethal to humans. This bacterium caused the Black Death, a plague pandemic that moved from Asia to Europe in just a few decades, wiping out one-third to one-half of all human life wherever it touched. Although the plague pandemic definitely happened, the story I’ve been teaching about when, where, and the history of the bacterium has apparently been incomplete, at best.

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In December, the historian Monica Green published a landmark article, The Four Black Deaths, no American Historical Review, that rewrites our narrative of this brutal and transformative pandemic. In it, she identifies a “big bang” that created four distinct genetic lineages that spread separately throughout the world and finds concrete evidence that the plague was already spreading in Asia in the 1200s. This discovery pushes the origins of the Black Death back by over a hundred years, meaning that the first wave of the plague was not a decades-long explosion of horror, but a disease that crept across the continents for over a hundred years until it reached a crisis point.

As the world reels beneath the strains of its own global pandemic, the importance of understanding how humans interact with nature both today and throughout the relatively short history of our species becomes more critical. Green tells me that diseases like the plague and arguably SARS-CoV-2 ( before it transferred into humans in late 2019 causing Covid-19 ) are not human diseases, because the organism doesn’t rely on human hosts for reproduction (unlike human-adapted malaria or tuberculosis). They are zoonotic, or animal diseases, but humans are still the carriers and transporters of the bacteria from one site to the other, turning an endemic animal disease into a deadly human one.

The Black Death, as Monica Green tells me, is “one of the few things that people learn about the European Middle Ages.” For scholars, the fast 14th-century story contained what Green calls a “black hole.” When she began her career in the 1980s, we didn’t really know “when it happened, how it happened, [or] where it came from!” Now we have a much clearer picture.

“The Black Death and other pre-modern plague outbreaks were something everyone learned about in school, or joked about in a Monty Python-esque way. It wasn't something that most of the general public would have considered particularly relevant to modernity or to their own lives,” says Lisa Fagin Davis, executive director of the Medieval Academy of America. But now, “with the onset of the Covid-19 pandemic, suddenly medieval plagues became relevant to everyone everywhere.”

The project that culminated in Green’s article unfolded over many years. She says that the first step required paleogenetic analysis of known victims of the plague, including a critical study 2011. Paleogenetics is the study of preserved organic material—really any part of the body or the microbiome, down to the DNA—of long dead organisms. This means that if you can find a body, or preferably a lot of bodies, that you’re sure died in the Black Death, you can often access the DNA of the specific disease that killed them and compare it to both modern and other pre-modern strains.

This has paid off in numerous ways. First, as scientists mapped the genome, they first put to rest long lingering doubts about the role Y. pestis played in the Black Death (there was widespread but unsubstantiated speculation that other diseases were at fault). Scientists mapped the genome of the bacterium and began building a dataset that revealed how it had evolved over time. Green was in London in 2012 just as findings on the London plague cemetery came out confirming without a doubt both the identity of the bacterium and the specific genetic lineage of the plague that hit London in June 1348. “The Black Death cemetery in London is special because it was created to accommodate bodies from the Black Death,” she says, “and then when [the plague wave] passed, they closed the cemetery. We have the paperwork!”

Green established herself as the foremost expert in medieval women’s healthcare with her work on a medical treatise known as The Trotula. Her careful analysis of manuscript traditions revealed that some of the text was attributable to a southern Italian woman, Trota. Other sections, though, revealed male doctors’ attempts to take over the market for women’s health. It’s a remarkable text that prepared Green for her Black Death project not only by immersing her in the history of medicine, but methodologically as well. Her discipline of philology, the study of the development of texts over time, requires comparing manuscripts to each other, building a stemma, or genealogy of texts, from a parent or original manuscript. She tells me that this is precisely the same skill one needs to read phylogenetic trees of mutating bacteria in order to trace the history of the disease.

Still, placing the Black Death in 13th-century Asia required more than genetic data. Green needed a vector, and she hoped for textual evidence of an outbreak. She is careful to add that, when trying to find a disease in a historical moment, the “absence of evidence is not evidence of absence.” Her first step was to focus on a cute little rodent from the Mongolian steppe: the marmot.

Mongols hunted marmots for meat and leather (which was both lightweight and waterproof), and they brought their rodent preferences with them as the soon-to-be conquerors of Asia moved into the Tian Shan mountains around 1216 and conquered a people called the Qara Khitai (themselves refugees from Northern China). There, the Mongols would have encountered marmots who carried the strain of plague that would become the Black Death. Here, the “big bang” theory of bacterial mutation provides key evidence allowing us a new starting point for the Black Death. (To support this theory, her December article contains a 16-page appendix just on marmots!)

The phylogenetic findings were enough for Green to speculate about a 13th-century origin for the plague, but when it came to the mechanism of spread, all she had was conjecture—until she found a description of an outbreak at the end of the Mongol siege of Baghdad in 1258. Green is quick to note that she has relied on experts in many different languages to do this work, unsurprisingly since it traverses from China to the rock of Gibraltar, and from near the Arctic Circle to sub-Saharan Africa.

No one is expert in all the languages. What Green brought was a synthetic view that drew a narrative out of cutting-edge science and humanistic scholarship and the ability to recognize the significance of what she found when she opened a new translation of the Akhbār-i Moghūlān, ou Mongol News. This source was published for the first time in 2009 by the Iranian historian Iraj Afshar, but only translated into English in 2018 as The Mongols in Iran, by George Lane. The medieval Iranian source is something of a jumble, perhaps the surviving notes for a more organized text that didn’t survive. Still, the report on the Mongol siege, Green realized, held the key piece of evidence she’d been looking for. As she cites in her article, Mongol News describes pestilence so terrible that the “people of Baghdad could no longer cope with ablutions and burial of the dead, so bodies were thrown into the Tigris River.” But even more importantly for Green, Mongol News notes the presence of grain wagons, pounded millet, from the lands of the Qara Khitai.

Suddenly, the pieces fit together. “I’ve already got my eye on the Tian Shan mountains, where the marmots are,” she says, and of course marmot-Mongol interaction could cause plague there, but didn’t explain long-distance transmission. “The scenario I’m putting together in my head is some sort of spillover event. Marmots don’t hang around people. They’re wild animals that will not willingly interact with humans. So the biological scenario I had to come up with is whatever is in the marmots had to be transferred to another kind of rodent.”

With the grain supply from Tian Shan linked to plague outbreak in Baghdad, it’s easy to conjecture a bacterium moving from marmots to other rodents, those rodents riding along in grain, and the plague vector revealed. “That was my eureka moment,” she says.

She had put the correct strain of the bacteria at the right place at the right time so that one infected rodent in a grain wagon train revealed the means of distribution of plague.

“Throughout her career, Dr. Green has combined humanism and science in ways that have brought a more clear understanding of the origins and spread of plague,” says Davis, from the Medieval Academy. “Her collaborations with historians, geneticists, paleobiologists, archaeologists and others untangle the genetic complexities of plague strains.”

That kind of interdisciplinary work would have been significant to scholars at any moment, but right now takes on particular relevance. “[Green] has worked to undermine imprecise and simplistic plague narratives and to explain to a ready public the importance of understanding historic plagues in context,” adds Davis “[Her] voice has been critical as we try to make sense of our own modern-day plague.”

Green also sees the relevance, especially as her study of plague variants and pandemic came out just as new variants of the Covid-19 pathogen were manifesting around the world. She tells me that her work didn’t change because of Covid, but the urgency did. “Plague,” Green says, “is our best ‘model organism’ for studying the history of pandemics because the history of it is now so rich, with the documentary and archaeological record being supplemented by the genetic record. All the work the virologists were doing in sequencing and tracking SARS-CoV-2's spread and genetic evolution was exactly the same kind of work that could be done for tracking Yersinia pestis's evolution and movements in the past.”

She wants her fellow scholars to focus on human agency both in history—those Mongols and their wagon trains—and now. The history of the Black Death tells “a powerful story of our involvement in creating this pandemic: this wasn't Mother Nature just getting angry with us, let alone fate. It was human activity.”

The world is only now—thanks to Green and many others (see her long bibliography of scholars from a wide variety of disciplines, time periods, and parts of the world)—really getting a handle on the true history of the Black Death. Next, she tells me, she has an article coming out with Nahyan Fancy, a medieval Islamist, on further textual evidence of plague outbreaks to supplement the Mongol News. Many of these 13th-century sources were previously known, but if you start with the assumption that the plague couldn’t be present until the 14th century, you’d never find them.

She imagines scholars may find plague in other places, once they start looking. In the meantime, the stakes for understanding how diseases move remains crucial as we wrestle with our own pandemic. I ask her what she thinks it all means for a world today still grappling with a pandemic. She replies, with a harrowing, centuries-look ahead, “The story I have reconstructed about the Black Death is 100 percent an emerging infectious disease story. . an ‘emerging’ disease lasted for 500-600 years. & # 8221

About David M. Perry

David M. Perry is a freelance journalist covering politics, history, education, and disability rights. He was previously a professor of medieval history at Dominican University from 2006-2017.


Genetics as a Historicist Discipline: A New Player in Disease History

H istorians in Lab Coats&rdquo&mdashthat&rsquos the new epithet for the molecular biologists who have taken the limelight in the field of disease history. 1 This role is not limited to just recent disease history, where, for example, genetics is playing a major role in tracking the evolution and pathogen mutation in still-unfolding epidemics, such as HIV/AIDS, cholera, or Ebola. The most notable work, rather, has focused on my period, the Middle Ages. True, this research is usually still heralded in the &ldquoScience&rdquo section of major newspapers, rather than the &ldquoCulture&rdquo section, where historical studies (assuming they are reviewed at all) would normally appear. But the fact that history has come to be defined by breakthroughs made by scientists, rather than historians as traditionally defined, signals a sea change. One particular breakthrough in 2011 actually elicited an editorial in the New York Times, 2 which celebrated the complete sequencing of the bubonic plague bacterium from 14th-century remains in London, an achievement that finally closed decades of debate about what &ldquoreally&rdquo caused the Black Death.

Welcoming a new player onto the field of historical research is not something we traditionally trained historians always do gracefully. But I would argue that we should embrace our new sister discipline. Despite the hype in the popular press, the molecular genetics work that has contributed so substantively to the history of plague and several other disease histories hasn&rsquot pushed us off the playing field. It has an inherent limit: genetics tells us only the story of the pathogen. 3 It does not tell us how, in the case of plague, a single-celled organism came to be dispersed over half the globe in the medieval period (and around the whole globe by the beginning of the 20th century). It does not tell us about all the animal species&mdashnot simply rats, but also marmots and gerbils and maybe camels and storks&mdashthat helped transmit the organism thousands of miles from its place of origin. Least of all does it tell us how people reacted to such massive devastation, or why they looked to the stars, or local minority groups, in their search for explanations or objects of blame.

I have just finished editing a collection of essays unlike anything I ever imagined possible. The essays constitute the inaugural issue of a new journal, The Medieval Globe, and are devoted to the topic of the Black Death. 4 The collection brings together an interdisciplinary team of scholars: archeologists, microbiologists (one of whom has expertise in biosecurity), a biological anthropologist, and historians with geographical specialties ranging across Afroeurasia. Our agenda has been straightforward: to ask how the new genetics understanding of Yersinia pestis, the causative organism of plague, can alter the way we understand the history of one of the worst pandemics in human history.

Human remains from the East Smithfield Black Death Cemetery in London. DNA fragments from this cemetery were used to reconstruct the genome of Yersinia pestis in 2011.

The reason for letting the work of molecular geneticists drive our research questions about the Black Death is simple: we historians invited them in. Geneticists have taken the lead in plague narratives because they were attempting to solve a problem that had proved unsolvable by traditional (document-based) historical methods. For a variety of reasons, the 1970s and &rsquo80s engendered new questions about whether the Black Death (usually dated 1347&ndash53) had really been caused by Yersinia pestis, the same bacterium identified as the cause of plague in 1894 during an outbreak in Hong Kong that, in spreading globally, would become known as the Third Plague Pandemic. But few people prior to the late 19th century saw bacteria, and none saw viruses. They saw (or conceived of) disturbances of the humors or qi or some other construct to explain the physiology of disease. Hence, our written historical sources would never give us a definitive answer to the question: What was the disease?

The development of ancient DNA (aDNA) technologies and analytics has broken through the 19th-century barrier because they can now retrieve bacterial (and even viral) fossils. As with plague (Yersinia pestis), whole genomes have now been sequenced from historical remains for the 1918&ndash19 strain of influenza virus, leprosy (Mycobacterium leprae), cholera (Vibrio cholerae), and tuberculosis (Mycobacterium tuberculosis complex). 5

The particular relevance of genetics for the narrative of disease history, however, goes beyond simply confirming the presence of particular pathogens at certain times and places in the past. More profoundly, the new molecular genetics creates an evolutionary history of the pathogen: it shows the historical relationships between different strains, it suggests a general chronology of development, and, most useful to us historians, it grounds those evolutionary narratives in geographical space. Most genetics work on Yersinia pestis has not been done on historical remains (which continue to be rare, subject to fortuitous retrievals by archeologists) but on modern samples of the organism. These can document only strains that have survived to modern times. Nevertheless, their spatial distribution contributes to a &ldquostory&rdquo of how the organism has moved around and developed. The new genetics allows the creation, even if only in a tentative way, of a unified history of plague: one that covers nearly the whole of Eurasia and even incorporates Africa one that looks across a wide variety of species and environments that may have proved hosts to plague and one that connects a broad chronological expanse, from the 13th century to the present day.

Filling in all the still-blank spaces of chronology, geography, and host environments and landscapes demands the traditional skills of the historian, who can draw from a rich array of written sources and other products of human culture. It demands linguistic competence to read those sources in their original languages and cultural competence to &ldquoread&rdquo them for all their nuances of contingent local meaning. Yes, we remain uniquely dependent on the geneticists for certain aspects of our interpretations. Although I have inspected human remains from the London Black Death Cemetery (see photo), I have never visto any of the molecular fossils scientists claim to have extracted from them. But after immersing myself in their published work for the past eight years, I understand why the geneticists are making the inferences they make. Taking their conclusions as working hypotheses, I and my colleagues have been able to put forward several robust hypotheses of our own, including how, when, and why plague emerged out of its evolutionary home in the Tibet-Qinghai Plateau in the 13th century. I have even tentatively postulated, on the basis of the genetics, that plague may have reached areas that have never been part of Black Death narratives before.

Our experience suggests, then, that the biological sciences can be usefully deployed to inform historical analysis. Molecular genetics has the power to reconstruct a history of material existence&mdashin this case, of microbes&mdashat a level that no other kind of historical source or method can reach. Moreover, in the case of an ecologically complex disease like plague, other fields&mdashsuch as zoology, entomology, and bioarchaeology&mdashhave great potential to inform our work. And my experience suggests that, if introduced thoughtfully, such science can be deployed even in the undergraduate classroom. Being challenged in this way by a discipline so utterly different in its methods and questions from our own can make us better historians and highlight the unique contributions we make as humanists.

Monica H. Green is a historian of medieval medicine and global health. In 2009 and 2012, she ran a National Endowment for the Humanities Summer Seminar in London, &ldquoHealth and Disease in the Middle Ages&rdquo participants wrestled with the problem of opening up dialogue between the humanities and the historicist sciences.

The December issue of the American Historical Review features a roundtable entitled &ldquoHistory Meets Biology.&rdquo Authors of the roundtable articles are John L. Brooke, Clark Spencer Larsen, Edmund Russell, Randolph Roth, Kyle Harper, Walter Scheidel, Lynn Hunt, Julia Adeney Thomas, Norman MacLeod, and Michael D. Gordin. Read the 10 essays at www.historians.org/ahr.

1. Lester K. Little, &ldquoPlague Historians in Lab Coats,&rdquo Past and Present, 213 (2011): 267&ndash90.

3. There is also genetics work that looks at disease history from the perspective of human genetics, such as evolutionary responses to malaria, tuberculosis, and cholera. I am referring here only to work that focuses on the pathogenic organism of infectious diseases.

4. Monica H. Green, guest editor Carol Symes, executive editor, &ldquoPandemic Disease in the Medieval World: Rethinking the Black Death,&rdquo The Medieval Globe 1 (2014), http://www.arc-humanities.org/inaugural-issue.html. Open-access publication has been generously underwritten by the World History Center, University of Pittsburgh.

5. The key scientific studies on these organisms are: Kirsten I. Bos et al., &ldquoA Draft Genome of Yersinia pestis from Victims of the Black Death,&rdquo Natureza 478 (October 27, 2011): 506&ndash10 Jeffery K. Taubenberger et al., &ldquoCharacterization of the 1918 Influenza Virus Polymerase Genes,&rdquo Natureza 437 (2005): 889&ndash93 Verena J. Schuenemann et al., &ldquoGenome-wide Comparison of Medieval and Modern Mycobacterium leprae,&rdquo Science 341 (July 12, 2013): 179&ndash83 Alison M. Devault et al., &ldquoSecond-Pandemic Strain of Vibrio cholerae from the Philadelphia Cholera Outbreak of 1849,&rdquo New England Journal of Medicine 370 (2014), 334&ndash40 and Kristen I. Bos et al. &ldquoPre-Columbian Mycobacterial Genomes Reveal Seals as a Source of New World Human Tuberculosis,&rdquo Natureza, published online August 20, 2014, http://dx.doi.org/10.1038/nature13591.

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