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Alemães avançam na URSS

Alemães avançam na URSS

Uma semana após o lançamento de uma invasão massiva da URSS, as divisões alemãs fazem avanços surpreendentes em Leningrado, Moscou e Kiev.

Apesar de sua assinatura do Pacto Nazi-Soviético de 1939, o líder soviético Joseph Stalin sabia que a guerra com a Alemanha nazista - o inimigo ideológico natural da URSS - era inevitável. Em 1941, ele recebeu relatórios de que as forças alemãs estavam se concentrando ao longo da fronteira ocidental da URSS. Ele ordenou uma mobilização parcial, acreditando imprudentemente que o líder nazista Adolf Hitler nunca abriria outra frente até que a Grã-Bretanha fosse subjugada. Stalin ficou, portanto, surpreso com a invasão ocorrida em 22 de junho de 1941. Naquele dia, 150 divisões alemãs invadiram a fronteira oeste da União Soviética, com 1.800 milhas de extensão, em uma das maiores e mais poderosas operações militares da história.

Auxiliado por sua força aérea muito superior, o Luftwaffe, os alemães correram pela URSS em três grandes grupos de exército, infligindo terríveis baixas ao Exército Vermelho e aos civis soviéticos. Em 29 de junho, as cidades de Riga e Ventspils na Letônia caíram, 200 aviões soviéticos foram abatidos e o cerco de três exércitos russos estava quase completo em Minsk, na Bielo-Rússia. Auxiliados por seus aliados romenos e finlandeses, os alemães conquistaram vasto território nos primeiros meses da invasão e, em meados de outubro, as grandes cidades russas de Leningrado e Moscou estavam sitiadas.

No entanto, como Napoleão Bonaparte em 1812, Hitler não levou em consideração a determinação histórica do povo russo em resistir aos invasores. Embora milhões de soldados e cidadãos soviéticos morressem em 1941, e para o resto do mundo parecesse certo que a URSS cairia, o desafiador Exército Vermelho e a amarga população russa destruíam continuamente as esperanças de Hitler de uma vitória rápida. Stalin tinha muito mais reservas de divisões do Exército Vermelho do que a inteligência alemã havia previsto, e o governo soviético não entrou em colapso por falta de apoio popular, como esperado. Confrontados com a dura realidade da ocupação nazista, os soviéticos escolheram o regime de Stalin como o menor dos dois males e se sacrificaram voluntariamente no que ficou conhecido como a "Grande Guerra Patriótica".

A ofensiva alemã contra Moscou parou a apenas 20 milhas do Kremlin, o espírito de resistência de Leningrado permaneceu forte e a indústria de armamentos soviética - transportada de trem para a segurança do leste - continuou, a salvo da luta. Finalmente, o que os russos chamam de "General Winter" reuniu-se novamente em sua causa, prejudicando a capacidade dos alemães de manobra e diminuindo as fileiras das divisões ordenadas a manter suas posições até a próxima ofensiva de verão. O inverno de 1941 chegou cedo e foi o pior em décadas, e as tropas alemãs sem casacos de inverno foram dizimadas pelas principais contra-ofensivas soviéticas que começaram em dezembro.

Em maio de 1942, os alemães, que haviam mantido sua linha a grande custo, lançaram sua ofensiva de verão. Eles capturaram o Cáucaso e foram para a cidade de Stalingrado, onde uma das maiores batalhas da Segunda Guerra Mundial começou. Em novembro de 1942, uma contra-ofensiva soviética massiva foi lançada dos escombros de Stalingrado e, no final de janeiro de 1943, o marechal de campo alemão Friedrich Paulus rendeu seu exército cercado. Foi o ponto de viragem da guerra e os soviéticos posteriormente recapturaram todo o território conquistado pelos alemães na ofensiva de 1942.

Em julho de 1943, os alemães lançaram seu último grande ataque, em Kursk; após dois meses de batalha feroz envolvendo milhares de tanques, terminou em fracasso. A partir daí, o Exército Vermelho empurrou firmemente os alemães para trás em uma série de ofensivas soviéticas. Em janeiro de 1944, Leningrado foi substituído, e uma ofensiva gigante para varrer a URSS para limpar seus invasores começou em maio. Em janeiro de 1945, o Exército Vermelho lançou sua ofensiva final, entrando na Tchecoslováquia e na Áustria e, no final de abril, em Berlim. A capital alemã foi capturada em 2 de maio e cinco dias depois a Alemanha se rendeu na Segunda Guerra Mundial.

Mais de 18 milhões de soldados e civis soviéticos perderam a vida na Grande Guerra Patriótica. A Alemanha perdeu mais de três milhões de homens como resultado da desastrosa invasão da URSS.

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Segunda Guerra Mundial na Europa: a Frente Oriental

Abrindo uma frente oriental na Europa ao invadir a União Soviética em junho de 1941, Hitler expandiu a Segunda Guerra Mundial e iniciou uma batalha que consumiria enormes quantidades de recursos humanos e recursos alemães. Depois de alcançar um sucesso impressionante nos primeiros meses da campanha, o ataque parou e os soviéticos começaram a empurrar lentamente os alemães para trás. Em 2 de maio de 1945, os soviéticos capturaram Berlim, ajudando a encerrar a Segunda Guerra Mundial na Europa.


A invasão insana de Hitler na Rússia mudou para sempre a história do mundo

O que teria acontecido se Hitler não tivesse invadido a Rússia? A dinâmica do Terceiro Reich e de Hitler significava que a Alemanha não permaneceria passiva.

Aqui está o que você precisa lembrar: Destruir a Rússia também seria o clímax apocalíptico para o que Hitler viu como um confronto inevitável com o berço do comunismo. Ou ele poderia ter se voltado para o Mediterrâneo e o Oriente Médio

Uma das decisões mais importantes da história foi a invasão da União Soviética por Adolf Hitler em 22 de junho de 1941.

A Operação Barbarossa transformou a guerra da Alemanha nazista de uma luta de uma frente, contra uma Grã-Bretanha enfraquecida e os Estados Unidos ainda neutros, em um conflito de duas frentes. A Frente Oriental absorveu até três quartos do exército alemão e infligiu dois terços das baixas alemãs.

Então, o que teria acontecido se Hitler não tivesse invadido a Rússia? A dinâmica do Terceiro Reich e de Hitler significava que a Alemanha não permaneceria passiva. Na verdade, é difícil imaginar a Alemanha nazista e a União Soviética não em guerra, embora a questão seja quando isso teria acontecido.

Uma possibilidade era invadir a Grã-Bretanha em 1941 e, assim, encerrar a guerra europeia ou liberar o Terceiro Reich para lutar em uma guerra posterior de uma só frente no Oriente. Assim, a Operação Sealion, o proposto ataque anfíbio de 1940 ao sul da Inglaterra, teria sido apenas adiada por um ano. O problema é que o Kreigsmarine - a marinha alemã - ainda estaria em desvantagem numérica pela Marinha Real, mesmo com a adição do novo encouraçado Bismarck. Os britânicos teriam desfrutado de mais um ano para reforçar a Royal Air Force e reconstruir as divisões destruídas durante a queda da França. A Grã-Bretanha também estaria recebendo Lend-Lease dos Estados Unidos, que em setembro de 1941 era quase uma potência beligerante que escoltava comboios no Atlântico Norte. Poucos meses depois, a América entrou formalmente no conflito, apesar do avanço japonês no Pacífico; os Estados Unidos certamente teriam concentrado sua força crescente em manter a Grã-Bretanha invicta e na guerra.

Uma possibilidade mais provável é que Hitler pudesse ter escolhido mover-se para o sul em vez de para o leste. Com a maior parte da Europa Ocidental sob seu controle após o verão de 1940, e a Europa Oriental subjugada ou aliada à Alemanha, Hitler teve uma escolha em meados de 1941. Ele poderia seguir seus instintos e ideologia e mover-se contra a União Soviética, com seus ricos recursos e espaços abertos para os colonos nazistas. Destruir a Rússia também seria o clímax apocalíptico para o que Hitler viu como um confronto inevitável com o berço do comunismo.

Ou ele poderia ter se voltado para o Mediterrâneo e o Oriente Médio, como seu chefe naval, almirante Erich Raeder, preferia. Na verdadeira Segunda Guerra Mundial, a campanha de Rommel no Norte da África foi um espetáculo à parte para o evento principal na Rússia. No cenário alternativo, o Norte da África passa a ser o principal evento.

Uma possibilidade seria pressionar Franco a abandonar a neutralidade espanhola e permitir que tropas alemãs entrassem na Espanha e capturassem Gibraltar, fechando assim a rota direta da Grã-Bretanha para o Mediterrâneo (se Franco fosse teimoso, outra possibilidade seria invadir a Espanha e depois tomar Gibraltar de qualquer maneira.) Outra opção seria reforçar o Afrika Korps de Rommel, atravessar a Líbia e o Egito para capturar o Canal de Suez (o que Rommel quase fez em julho de 1942). De lá, os alemães poderiam avançar sobre os campos de petróleo do Oriente Médio, ou a Alemanha deveria atacar a Rússia em 1942, mova-se através do Cáucaso em uma operação de pinça que espremeria a Rússia do oeste e do sul. Enquanto isso, aço e outros recursos teriam sido transferidos da construção de tanques e outros armamentos terrestres para a construção de um grande número de U-boats que teriam estrangulado a linha de vida marítima da Grã-Bretanha.

Essa estratégia alternativa alemã teria funcionado? Uma opção alemã no Mediterrâneo teria sido muito diferente de invadir a União Soviética. Em vez de um enorme exército terrestre do Eixo de 3 milhões de homens, o Mediterrâneo teria sido uma competição de navios e aeronaves, apoiando um número relativamente pequeno de tropas terrestres nas vastas distâncias do Oriente Médio. Com a União Soviética permanecendo neutra (e continuando a enviar recursos para a Alemanha sob o Pacto Nazi-Soviético), a Alemanha teria sido capaz de concentrar a Luftwaffe no Mediterrâneo. Aviões alemães atacaram a Marinha Real em 1941-42, mesmo apoiando a campanha na Rússia. O peso total da Luftwaffe teria sido devastador.

Por outro lado, a logística de uma ofensiva no Oriente Médio teria sido desanimadora, devido às grandes distâncias e à falta de capacidade marítima italiana para transportar combustível. A Alemanha tinha uma força aérea e uma marinha eficientes, mas era principalmente uma potência continental cuja força dependia de seu exército. Supondo que a América entrou na guerra em dezembro de 1941, então é possível que o ponto focal do teatro europeu em 1942 fosse as forças aéreas e navais alemãs-italianas apoiando um Afrika Korps reforçado, contra os britânicos e americanos terrestres, aéreos e navais forças que defendem ou contra-atacam no Oriente Próximo.

O que, por sua vez, levanta outra questão: e se Hitler não cancelasse a Operação Barbarossa, mas a adiasse até o verão de 1942? Supondo que o Eixo fosse bem-sucedido no Oriente Médio, os soviéticos teriam enfrentado uma força expedicionária alemã-italiana avançando para o norte através do Cáucaso (talvez a Turquia tivesse aderido à maré crescente do Eixo). Outro ano também teria dado à Alemanha mais tempo para saquear e explorar os recursos da Europa Ocidental conquistada.

Por outro lado, o Exército Vermelho em junho de 1941 foi pego terrivelmente desequilibrado, ainda cambaleando e se reorganizando dos expurgos de Stalin. O ano extra teria dado aos soviéticos tempo para terminar de reagrupar o Exército Vermelho, bem como absorver novos equipamentos formidáveis, como o tanque T-34 e o lançador de foguetes Katyusha. Adiar Barbarossa até 1942, supondo que a Grã-Bretanha não tivesse se rendido, significaria que a Alemanha começaria seu ataque à Rússia enquanto ainda precisava reforçar suas defesas ocidentais contra o inevitável contra-ataque anglo-americano.

Habilidades táticas e operacionais alemãs superiores, bem como maior experiência de combate, teriam dado à Wehrmacht a vantagem nos primeiros dias de Barbarossa 1942. No entanto, as perdas catastróficas que o Exército Vermelho sofreu em 1941 provavelmente teriam sido menores, levando à possibilidade de que Barbarossa atrasada teria sido um presente para os soviéticos.

Michael Peck é um escritor colaborador do Interesse nacional. Ele pode ser encontrado em Twitter e Facebook.

Este artigo apareceu pela primeira vez em 2016 e é reimpresso devido ao interesse do leitor.


As colônias de Großliebental

No geral, mais de 500 colônias foram fundadas na região atual de Odessa, a leste do rio Dnjepr, e aproximadamente 40 na área de Nikolajew e aproximadamente 150 na Bessarábia. Os colonos freqüentemente batizavam as aldeias com o nome de suas cidades natais. Assim, as aldeias de Baden, Rastadt, Kassel, München, Straßburg e outras originaram-se no sul da Rússia. À medida que as colônias em crescimento precisavam de mais terra, as colônias filhas & mdash, que carregavam o nome da colônia-mãe com o prefixo 'novo' & mdashemerged. Mais tarde, as colônias tiveram que ser parcialmente renomeadas. Em 1819, sob Alexandre I, as aldeias alemãs ganharam nomes em memória da vitória de Napoleão, como Tarutino ou Borodino.

As colônias de Großliebental ficavam próximas à cidade de Odessa. Großliebental (hoje Welikodolinskoje) era o centro da região densamente povoada por alemães que incluía as colônias de Lustdorf (Tschernomorka), Kleinliebental (Malodolinskoje), Alexanderhilf (Dobroalexandrowka), Franzfeld, Neuburg (Nowogradowka), Marientkafka, Marientka ) e Peterstal (Petrodolina). As colônias mantinham laços estreitos com a cidade de Odessa. Em 1907, uma linha de bonde ligava a cidade a Lustdorf, a charmosa cidade turística do Mar Negro que atraiu muitas pessoas em busca de descanso e relaxamento. [. ]


E se os alemães tivessem capturado Moscou em 1941?

O m do clássico “e se” da Segunda Guerra Mundial centra-se em como - ou se - a invasão alemã da União Soviética em junho de 1941, codinome Operação Barbarossa, poderia ter alcançado uma vitória rápida. Hitler certamente acreditava que sim. Tudo o que se precisava fazer, ele insistia, era "chutar a porta" e toda "estrutura podre" do regime comunista de Stalin desabaria. Em muitos aspectos, Barbarossa foi um sucesso impressionante. Os alemães pegaram os soviéticos completamente de surpresa, avançaram centenas de quilômetros em apenas algumas semanas, mataram ou capturaram vários milhões de soldados soviéticos e tomaram uma área que continha 40 por cento da população da URSS, bem como a maior parte de seu carvão, minério de ferro, alumínio e indústria de armamentos. Mas Barbarossa falhou em atingir seu objetivo principal, Moscou. O que deu errado?

Alguns historiadores apontaram para a decisão alemã de avançar em três eixos: no norte em direção a Leningrado, no sul em direção à Ucrânia e no centro contra Moscou. Mas a Wehrmacht tinha força suficiente para apoiar três ofensivas, e sua rápida destruição de tantos exércitos soviéticos sugere que essa foi uma decisão razoável. Outros apontaram a decisão de Hitler em agosto de desviar a maioria das unidades blindadas anexadas ao Centro do Grupo de Exércitos do Marechal de Campo Fedor von Bock, cujo objetivo era Moscou, e enviá-los ao sul para apoiar um esforço para cercar e capturar os exércitos soviéticos ao redor de Kiev, o capital da Ucrânia. A eliminação do bolsão de Kiev em 26 de setembro ensacou 665.000 homens, mais de 3.000 peças de artilharia e quase 900 tanques. Mas atrasou a retomada das principais operações contra Moscou até o início do outono. Isso, argumentam muitos historiadores, foi um erro fatal.

No entanto, como aponta o historiador David M. Glantz, tal cenário ignora o que os exércitos soviéticos ao redor de Kiev poderiam ter feito se não estivessem presos, e introduz muitas variáveis ​​para constituir um bom contrafactual. A melhor “reescrita mínima” da história deve, portanto, focar na oferta final alemã para tomar Moscou, uma ofensiva conhecida como Operação Tufão.

Aqui está como o Typhoon pode ter funcionado:

Quando a operação começa, o Grupo de Exércitos Centro desfruta de uma vantagem substancial sobre as forças soviéticas designadas para defender Moscou. Tem à sua disposição 1,9 milhão de homens, 48.000 peças de artilharia, 1.400 aeronaves e 1.000 tanques. Em contraste, os soviéticos têm apenas 1,25 milhão de homens (muitos com pouca ou nenhuma experiência em combate), 7.600 peças de artilharia, 600 aeronaves e quase 1.000 tanques. A aparente paridade no número de tanques é enganosa, entretanto, uma vez que a esmagadora maioria dos tanques soviéticos são modelos obsoletos.

Inicialmente, o Grupo de Exército do Centro atropela seus oponentes. Em poucos dias, ele atinge o cerco espetacular de 685.000 soldados soviéticos perto das cidades de Bryansk e Vyazma, cerca de 160 quilômetros a oeste de Moscou. Os infelizes russos olham para o céu em busca do início da chuva, pois esta é a estação do Rasputitsa—Literalmente o “tempo sem estradas” —quando as fortes chuvas transformam os campos e estradas não pavimentadas em lamaçais. Mas neste ano o clima não consegue resgatá-los e, no início de novembro, a geada endureceu tanto o solo que a mobilidade alemã está garantida. Com os esforços hercúleos das unidades de abastecimento alemãs, o Grupo de Exércitos Centro continua avançando diretamente para Moscou.

Completamente alarmado, o regime de Stalin evacua o governo 420 milhas a leste de Kuybyshev, ao norte do Mar Cáspio. Também evacua um milhão de habitantes de Moscou, prepara-se para dinamitar o Kremlin em vez de deixá-lo cair nas mãos dos alemães e faz planos para remover a tumba de Lenin para um local seguro. Stalin sozinho permanece em Moscou até meados de novembro, quando as primeiras tropas alemãs chegam em força à cidade. E em obediência à ordem de Hitler, Fedor von Bock usa o Grupo Central do Exército para cercar Moscou, em vez de lutar pela cidade rua a rua. No entanto, as tropas soviéticas se retiram, em vez de serem vítimas de outro cerco desastroso, e em 30 de novembro - exatamente dois meses após o início da Operação Tufão - culmina com a captura de Moscou.

O cenário acima é historicamente correto em muitos aspectos. As três principais partidas são a ausência da rasputitsa, que de fato paralisou a ofensiva alemã por duas semanas cruciais, o avanço precipitado em direção a Moscou, ao invés do desvio de unidades para objetivos menores na esteira da vitória em Bryansk e Vyazma - um importante erro e, claro, a captura da própria Moscou.

Mas será que a queda de Moscou significaria a derrota da União Soviética? Quase certamente não. Em 1941, a União Soviética suportou a captura de várias cidades importantes, uma enorme porcentagem de matérias-primas cruciais e a perda de quatro milhões de soldados. Mesmo assim, ele continuou a lutar. Tinha uma vasta e crescente base industrial a leste dos Montes Urais, bem fora do alcance das forças alemãs. E em Joseph Stalin teve um dos líderes mais implacáveis ​​da história mundial - um homem totalmente improvável de jogar a toalha por causa da perda de qualquer cidade, não importa quão prestigiosa.

Um cenário envolvendo a queda de Moscou também ignora a chegada de 18 divisões de tropas da Sibéria - frescas, bem treinadas e equipadas para combates de inverno. Eles estavam se protegendo contra uma possível invasão japonesa, mas um espião soviético informou Stalin de forma confiável que o Japão se voltaria para o sul, em direção às Índias Orientais Holandesas e às Filipinas, libertando-os assim para irem para a frente de Moscou. Historicamente, a chegada dessas tropas pegou os alemães de surpresa, e uma inesperada contra-ofensiva soviética no início de dezembro de 1941 produziu uma grande crise militar. Surpresos e perturbados, os comandantes de campo de Hitler pediram uma retirada temporária a fim de consolidar as defesas alemãs. Mas Hitler recusou, ordenando, em vez disso, que as tropas alemãs continuassem a resistir. Historicamente, eles conseguiram fazer isso. No entanto, com as forças alemãs estendidas até Moscou e presas à defesa da cidade, isso provavelmente não teria sido possível. Ironicamente, para os alemães, o aparente triunfo da captura de Moscou pode muito bem ter causado um desastre precoce.


Como a Alemanha nazista poderia ter esmagado a Rússia durante a segunda guerra mundial

Em nossa última edição, discutimos como a Alemanha poderia ter forçado a Grã-Bretanha a aceitar uma de suas ofertas de paz e manter os Estados Unidos fora da guerra. Neste artigo, examinaremos como a Alemanha pode não só ter evitado a derrota total nas mãos do Exército Vermelho, mas até mesmo ter alcançado uma medida de vitória contra seu adversário soviético muito maior e mais poderoso, que era mais de quarenta vezes maior do que Alemanha em sua maior extensão.

Não invada a Iugoslávia e a Grécia em abril de 1941.

Na história real, a Iugoslávia concordou em se juntar às potências do Eixo no final de abril de 1941, mas dias depois um golpe trouxe uma nova liderança ao poder, mais simpática aos Aliados. Enquanto os novos líderes iugoslavos prometeram aos alemães permanecerem alinhados com o Eixo, conforme acordado anteriormente, permanecendo neutro na guerra, Hitler viu o golpe como um insulto pessoal e jurou fazer a Iugoslávia pagar, desviando as divisões Panzer alemãs da Polônia e da Romênia para invadir a Iugoslávia. e Grécia. Isso acabou atrasando a planejada invasão alemã da URSS em cinco semanas e meia cruciais de 15 de maio a 22 de junho de 1941. Em retrospecto, não havia necessidade militar para Hitler invadir a Iugoslávia em abril de 1941. Ele poderia ter simplesmente enviado alguns Divisões de infantaria alemã para reforçar a Albânia para evitar que seja invadida por tropas gregas, mas ele temia potenciais reforços britânicos na Grécia, que poderiam ameaçar seu flanco no sul da Europa. Claro, se a Grã-Bretanha e a França ainda não estivessem em guerra com a Alemanha, é improvável que a Itália tivesse invadido a Grécia em 1940-1941 e arriscado uma Declaração de Guerra Britânica, então, nesse caso, a Operação Barbarossa poderia ter começado em 15 de maio de 1941 conforme planejado originalmente, aumentando muito as chances de uma captura alemã de Moscou em 1941. Combinado com a decisão subsequente de Hitler de desviar seus dois exércitos Panzer centrais para capturar os exércitos soviéticos em seus flancos norte e sul, este atraso de cinco semanas e meia para o início A época da Operação Barbarossa foi fatal para as perspectivas alemãs de vitória na guerra. Mesmo se Hitler não tivesse perseguido uma estratégia militar primeiro para Moscou, como seus generais sabiamente aconselharam, invadir a Rússia cinco semanas e meia antes poderia ter sido suficiente para permitir que os alemães capturassem Moscou em novembro de 1941, embora a um custo considerável em homens e material.

Não pare o avanço dos dois em Moscou Panzergruppen (exércitos de tanques) do Grupo de Exércitos Center por dois meses cruciais.

Embora muitos historiadores vejam a invasão alemã da União Soviética em 22 de junho de 1941 como o maior erro de Hitler, as evidências dos arquivos soviéticos descobertos após o colapso soviético em 1991 sugerem que ela foi bem-sucedida na prevenção de uma invasão soviética da Polônia e da Romênia, que havia sido planejada para julho de 1941. Como se viu, Hitler estava correto em sua avaliação de que sua invasão da União Soviética era necessária como um ataque preventivo contra os soviéticos que planejavam atacar a Alemanha. Em preparação para a invasão planejada da Europa, Stalin tinha, entre agosto de 1939 e junho de 1941, supervisionado um enorme aumento militar do Exército Vermelho, aumentando seu efetivo total na ativa de 1,5 milhão para 5,5 milhões. Esta expansão mais que dobrou o número total de divisões de 120 para 303 divisões, incluindo um aumento no número de divisões de tanques soviéticos de zero para sessenta e uma divisões de tanques, em oposição a apenas vinte divisões Panzer totais disponíveis no Exército Alemão na época da Operação Barbarossa. Em junho de 1941, o Exército Vermelho ostentava sete vezes mais tanques e quatro vezes mais aeronaves de combate do que as forças alemãs invasoras. O primeiro objetivo desta planejada invasão soviética da Europa era ocupar a Romênia para cortar o acesso da Alemanha aos campos de petróleo romenos para imobilizar as forças armadas alemãs e forçar sua capitulação. Então, após conquistar Berlim e forçar uma rendição alemã, o Exército Vermelho ocupou toda a Europa continental até o Canal da Mancha, que o notável autor britânico, Anthony Beevor, afirma que Stalin considerou seriamente fazer isso no final da guerra também. Vista sob esta luz, a Operação Barbarossa não foi um erro, mas sim uma operação que conseguiu destruir os mais de 20.000 tanques soviéticos e milhares de aeronaves de combate concentradas na fronteira para invadir o território alemão e adiar a subjugação do Exército Vermelho da Alemanha e da Europa por quase quatro anos. Desertor soviético, Viktor Suvorov em seu livro inovador Culpado Chefe vai tão longe a ponto de creditar a invasão da União Soviética por Hitler como salvando a Europa Ocidental de ser conquistada pelo Exército Vermelho.

Em vez disso, o maior erro de Hitler com relação à guerra contra a União Soviética foi sua decisão, no início de agosto de 1941, de desviar os dois Exércitos Panzer do Centro do Grupo de Exércitos para ajudar o Grupo de Exércitos Norte e o Grupo de Exércitos Sul a invadir e cercar os exércitos soviéticos nos flancos de seu avanço resultou em um atraso de dois meses no avanço sobre Moscou, quando a capital soviética estava aberta para tomada. Se Hitler tivesse perseguido uma primeira estratégia de Moscou, ele poderia ter capturado Moscou no final de agosto ou no início de setembro, o mais tardar. Ele pode até ter empurrado o Exército Vermelho de volta para a linha do Arcanjo Volga Astrakhan em outubro de 1941 ou no verão de 1942, forçando Stalin a aceitar um armistício reconhecendo a maioria dos ganhos duramente conquistados pela Alemanha. Em seu excelente livro Panzers East de Hitler, R.H.S. Stolfi estimou que isso teria levado até 45% da base industrial soviética e até 42% de sua população, tornando extremamente difícil para os soviéticos se recuperarem e retomarem o território perdido. Embora os soviéticos pudessem ter realocado muitas de suas indústrias para o leste dos Urais, como na história real, sua produção industrial teria sido muito mais prejudicada do que foi na história real sem a assistência industrial militar dos EUA e do Reino Unido. Se os alemães tivessem capturado Moscou antes do inverno de 1941 e a tivessem mantido durante a contra-ofensiva soviética no final de 1941 e início de 1942, Stalin poderia ter pedido um armistício em termos muito mais favoráveis ​​à Alemanha do que os que ofereceu na história real. Esses termos podem ter incluído a transferência de grande parte, senão de tudo, da região rica em petróleo do Cáucaso para a Alemanha em troca do retorno de sua capital capital ao controle soviético. Com os soviéticos tão gravemente enfraquecidos, o Japão provavelmente teria entrado na luta para tomar sua parte nos despojos e ocupar o leste da Sibéria como os generais do exército japonês sempre quiseram fazer. Assim, se Hitler tivesse permitido que seus generais capturassem Moscou primeiro, os alemães provavelmente teriam vencido a guerra.

Fabrique três milhões de grossos casacos de inverno e outras roupas de inverno para o exército alemão antes de invadir a União Soviética.

Devido às previsões otimistas de Hitler para um rápido colapso soviético e o fim da guerra no Leste em dezembro de 1941, a Alemanha não conseguiu produzir roupas de inverno para suas tropas invasoras. De acordo com alguns relatos, até 90 por cento de todas as vítimas alemãs de novembro de 1941 a março de 1942, totalizando várias centenas de milhares, foram causadas por congelamento. Somente no final de dezembro de 1941 a liderança nazista admitiu seu erro e coletou urgentemente o máximo de equipamentos de inverno dos civis alemães para enviar às tropas alemãs quanto possível.

Permitir independência nacional e autogoverno para todos os territórios soviéticos libertados pelas forças alemãs.

Talvez a maior chave para vencer sua guerra contra a União Soviética (além de não lutar contra os Estados Unidos e o Reino Unido, é claro) era que os alemães não apenas fossem vistos como libertadores do controle comunista soviético, como eram inicialmente quando invadiram a União Soviética, mas para serem realmente libertadores da opressão comunista soviética. Os alemães deveriam ter usado o nacionalismo para reunir o povo da Bielo-Rússia, da Ucrânia e dos Estados Bálticos a lutar não pelos alemães ou contra Stalin, mas sim para libertar seus próprios países do cativeiro soviético. Eles deveriam ter permitido o autogoverno para todas essas nações libertadas, assim como a Alemanha Imperial havia concedido a eles depois de derrotar o Império Russo em março de 1918 como parte do Tratado de Brest-Litovsk. Na história real, os alemães capturaram 5,6 milhões de soldados soviéticos e o Tenente General Vlasov do Exército Vermelho se ofereceu para liderar um Exército de Libertação da Rússia para ajudar a combater os soviéticos, enquanto outros líderes se ofereceram para liderar os Exércitos de Libertação da Ucrânia e dos Cossacos, mas Hitler não permitiu que eles fossem usados em combate na Frente Oriental, acreditando que não eram confiáveis. Se os alemães tivessem tratado os cidadãos dos territórios soviéticos libertados e os prisioneiros de guerra soviéticos (prisioneiros de guerra) de forma justa, milhões de soldados soviéticos capturados adicionais poderiam ter se oferecido para lutar no lado alemão. No final das contas, Stalin acabou usando o nacionalismo da Ucrânia e de outras repúblicas soviéticas para derrotar os alemães, em vez do contrário, o que representou uma grande oportunidade perdida para a Alemanha que ajudou a garantir que eles perdessem a guerra.


Barganha do Diabo: Alemanha e Rússia antes da Segunda Guerra Mundial

Em 1920, qualquer observador bem informado teria considerado altamente improvável, senão impossível, que a Alemanha e a Rússia representassem uma ameaça militar para o mundo nas décadas seguintes. Ambos os países estavam em uma situação desesperadora após a Primeira Guerra Mundial. A Alemanha havia sofrido uma derrota catastrófica e seu novo governo democrático teve que lutar com uma crise econômica, uma revolução comunista e a perda de 10% de seu território. As coisas estavam ainda piores na Rússia. Milhões de russos morreram na guerra. A guerra civil entre os vermelhos e os brancos - e a intervenção das potências ocidentais - devastou ainda mais o país.

No entanto, pouco mais de uma década depois, a Alemanha e a Rússia estavam colocando em campo forças aéreas e mecanizadas de ponta. Mais notavelmente, com a eclosão da Segunda Guerra Mundial, as potências derrotadas da Primeira Guerra Mundial haviam superado os vencedores em sua capacidade de travar guerras modernas e mecanizadas. Essa transformação resultou em um feito de sigilo militar em grande escala: um período de cooperação em que a União Soviética ajudou a Alemanha a contornar o direito internacional, permitindo-lhe reconstruir suas forças armadas na Rússia, e no qual a Alemanha deu à Rússia um impulso evolutivo em tecnologia e formação. O resultado final teve dois adversários passados ​​e futuros efetivamente afiando os sabres um do outro - sabres que eles logo puxariam um contra o outro.

Condições desesperadoras podem levar ao pensamento imaginativo. Após a Primeira Guerra Mundial, as forças armadas da Alemanha e da Rússia estavam realmente em uma situação desesperadora. O Tratado de Versalhes de 1919 restringiu a Alemanha a um exército de 100.000 homens, sem aeronaves ou tanques. Sua marinha foi reduzida a um esquadrão de pequenos navios, e restrições estritas foram impostas à indústria alemã para impedir a manufatura e o armazenamento de armas modernas. Para garantir que a Alemanha cumprisse essas restrições, mais de 1.000 oficiais e oficiais da Comissão Inter-Aliada de Controle Militar (IAMCC) estabeleceram sua sede em Berlim no verão de 1919. As equipes da IAMCC se espalharam pelo país para fechar fábricas de armas e procure esconderijos de armas escondidos. A intenção era deixar a Alemanha permanentemente à mercê das potências aliadas. Para fazer cumprir sua vontade, os Aliados ocupariam uma grande parte do oeste da Alemanha por mais de uma década após a Primeira Guerra Mundial.

O regime russo de Vladimir Lenin era um estado pária isolado, cercado por vizinhos hostis e sem comércio com as grandes potências. Embora o Exército Vermelho tenha prevalecido contra os russos brancos, poloneses e as potências ocidentais que intervieram na guerra civil (Grã-Bretanha, França e Estados Unidos), ele estava em péssimo estado em 1920. O exército tinha pouco armamento moderno, com artilharia obsoleta e apenas um punhado de aviões de 1917 e 1918 safras. Russia produced few motor vehicles, and the Red Army had only a paltry assortment of 1918-model Renault light tanks captured from White Russian forces during the civil war. Its officers had performed well as small-unit commanders, but the newly created army lacked officers with higher command and staff experience.

The two nations were still major powers, however. Germany had the world’s second largest industrial economy after the United States and remained on the cutting edge of technology development. And even a weakened Russia still had a large population and vast unexploited natural resources. Both countries saw the Western Allies as their primary threats, and both believed that the only means of national survival was in building superior military forces.

The earliest stages of the German-Russian postwar relationship remain murky. Immediately after the First World War, the German government had little thought for long-term foreign policy as it contended with one internal crisis after another. But a few individuals were able to look beyond the short term. One of them was the visionary Col. Gen. Hans von Seeckt, newly appointed commander of the German army. Seeckt was interested in developing military cooperation with the new Soviet regime and saw Russia as a place where Germany could secretly produce weapons far from the prying eyes of the Allied disarmament inspectors. In early 1920 Seeckt began sending out feelers to the Russian regime through Turkish contacts he had made during the war. These initial forays were conducted privately, without the knowledge or consent of the German government.

Seeckt was not alone in seeing Russia as a place where Germany might pursue military production. Officials in the German Foreign Office also considered developing economic and military contacts with the Soviet Union, and by 1920 members of the Foreign Office began secret discussions with the Soviet War Ministry about selling German weapons and technology to the Soviet regime.

It might seem strange for Germany to establish relations with a communist revolutionary state just after brutally suppressing a Soviet-supported rebellion by German communists—which it did in 1919—but both sides saw a certain logic to it. Germany had the expertise and modern technology that Russia urgently needed Lenin saw these diplomatic and military efforts as a means of breaking the Western Allies’ economic and military stranglehold on Russia. And Russia, for its part, could offer the Germans plenty of space to build secret factories to produce the modern weapons the Western Allies had denied them, without fear of discovery by the IAMCC.

With both nations desperately needing to reestablish themselves as military powers, their governments entered into secret negotiations. General von Seeckt carefully laid the groundwork for the alliance, creating in late 1920 an office under his direct control within the Reichswehr staff: “Special Group R,” the R for Russland—Russia. Seeckt later dispatched Col. Hermann von der Lieth-Thomsen, a highly regarded general staff officer who had been chief of the air service in the First World War, to serve as the German army’s secret representative in Moscow.

In April 1922 Germany and the Soviet Union signed a treaty of trade and friendship at Rapallo, Italy. The published version of the treaty established friendly relations between the two nations that included trade and investment. But the treaty also had a secret annex, signed two months later, that established close military cooperation between the two powers. Under the treaty’s secret provisions, Germany would establish joint ventures with the Soviet government to build weapons factories in Russia. These included aircraft manufacturing plants, ammunition factories, and a poison gas plant. Russia would also set up tank and gas warfare schools, and provide the Germans with bases where they could train airmen. German officers of the elite general staff were assigned to teach in the Soviet army and air force staff academies. Soviet officers were allowed to take the German army’s general staff course—probably the finest advanced officer course in the world.

The Rapallo agreement was a diplomatic and military masterstroke: the public part of the agreement alone took the Allied powers by complete surprise. The secret part of the agreement—the allying of the Weimar Republic’s new army, the Reichswehr, with the Soviet Union—was something they could not even have imagined.

To keep it that way, every effort was made to deceive the Allies as the extensive military activities got underway. German airplanes were flown across borders into Russia at night, and shipments of military goods were sent by roundabout routes and boxed as “farm machinery.” The military training bases were set up in remote areas, and German military personnel assigned to training in Russia were officially discharged from the army and sent under assumed names. Upon completing their training they were reinstated in the army as if they had never left.

Some accounts of the secret German military testing in Russia finally did leak out in the late 1920s. By that time, none of the Allied powers wanted to confront Germany over what appeared to be minor breaches of the Versailles Treaty. As long as Germany was ostensibly disarmed, the Western powers did not want to provoke a crisis.

The earliest efforts to rearm were inauspicious ones, however. From 1921 to 1923, a series of industrial cooperative programs involving weapons production—among them an ammunition factory and a small poison gas factory—were set up on Soviet soil. These proved to be the least successful of the joint ventures. The Russians hoped for much, but in the early 1920s the new Soviet state was too poor to order weapons, ammunition, or aircraft in sufficient quantities to cover the cost of the German investment. After a short period of joint production, the German armaments firms closed their factories.

One industrial enterprise did have a lasting impact. The German army sponsored a deal with Junkers Aircraft Company to build a secret factory in Russia in the village of Fili, just outside Moscow, in 1922. At the time, Junkers had the most advanced all-metal aircraft designs in the world. Dozens of Germany’s top aircraft designers and technicians traveled secretly to Russia to help the Russians set up aircraft and engine factories to build the latest Junkers designs.

To work on the Junkers project, the Soviets assembled an aircraft design team under the brilliant young engineer Andrei Tupolev. The Germans liked Tupolev and his team, and admired their desire to learn. But the factory languished because the Soviet regime was unable to buy more than a handful of aircraft. After manufacturing only 150 airplanes in two years, and losing a great deal of money in the process, Junkers pulled out and turned the plant over to the Russians.

Yet, by providing the Russian designers and engineers with access to the latest western technology and ideas, this brief cooperation provided a major boost to the fledgling Soviet aircraft industry. Tupolev and his team took over the Fili factory and began manufacturing the TB-1 and TB-3 bombers—both of which showed a strong similarity to the Junkers designs of the era. By the early 1930s the Soviet aircraft industry was growing at an astounding rate, and by the middle of the decade, the Soviet Union possessed one of the largest and most modern air forces in the world.

The air force training programs established in Russia came far closer to achieving what German visionaries had in mind. The Germans had created a large and technically advanced air force during World War I, and they were determined to maintain a secret force that could be expanded as soon as the hated Versailles Treaty was renounced. To do so, the German army needed a place to train its airmen and develop new technologies and tactics. The Russians offered the Germans a base at the spa town of Lipetsk, 300 miles southwest of Moscow. It proved ideal, and became the focus of a secret Luftwaffe rearmament and training program in the late 1920s.

The Lipetsk base, which opened in 1925, was home to 60 to 70 permanent German personnel, including instructors, technicians, and test pilots. Between 1925 and 1933, several dozen Reichswehr personnel a year were officially “retired” from the army and sent to Russia as civilians. At Lipetsk they either took a six-month course in advanced fighter aircraft, or were enrolled in the aerial observer’s course. After completing the rigorous training program, as thorough as any offered in the world at the time, the airmen would return to Germany and be officially reinstated in the army. During the eight years it was in operation, more than 450 Reichswehr airmen were trained in Russia.

To ensure the training was as modern as possible, the Reichswehr managed to quietly obtain one of the hottest fighter planes of the era: the Fokker D XIII. During the crisis of 1923, when France and Belgium occupied the Ruhr valley following Germany’s failure to make required reparations payments, the German army made secret war preparations that included ordering 50 of the new fighters from its old friend, Dutch aircraft manufacturer Anthony Fokker. The D XIII, powered by a British 450 hp Napier engine, was one of the fastest airplanes of its time and set several speed records in the early 1920s. When the crisis passed, the Reichswehr’s air staff shipped the D XIIIs to Lipetsk. There the planes served as trainers for the advanced fighter course and as fighter-bombers used to train German pilots in dropping bombs and attacking ground targets.

During the next few years the base also acquired several Heinkel HD 21 and Albatros L 68 trainers, and some Junkers transports that were used for the observer and navigator courses. With plenty of aircraft (the school had 66 planes in 1929), the Germans were able to mount relatively large air exercises. The German air wing also carried out air support for Red Army maneuvers, and the Germans and Russians gained experience in the complicated art of air-ground operations. By 1929 the German instructor staff had developed a cadre of fighter experts and a fighter tactics manual that were the equal of any major air force’s.

By the late 1920s, the Lipetsk school had expanded to include a flight test center. Although the Versailles Treaty had forbidden the Germans an air force, they were still allowed civil aviation, and in the 1920s companies such as Junkers, Dornier, and Heinkel were producing some up-to-date and even innovative designs. Some of these were not the transport or sport planes they purported to be, but were designed as bombers or reconnaissance planes. The Junkers K-47 dive-bomber, a forerunner of World War II’s famous Ju 87 Stuka the Do 11 bomber the He 45 light bomber and the Ar 65 fighter were all tested at Lipetsk between 1929 and 1931. In 1931, the peak year for training and testing at Lipetsk, 300 German trainers, instructors, and testing personnel were stationed there.

A similar success story was unfolding with armor development. One of the most painful mistakes the German General Staff made in World War I was its belated appreciation of the role of armored vehicles on the battlefield. In contrast to the Allies, who had fielded tanks by the thousands in 1918, Germany started late and had manufactured only a handful of tanks by the end of the war. Although denied tanks by the Versailles Treaty, the Germans made the development of modern armored forces a high priority in the 1920s.

In 1925, the Reichswehr’s weapons office contracted the engineering firms of Daimler, Rheinmetall, and Krupp to build prototype heavy tanks, each armed with a large-caliber gun, several machine guns, and thick armor. The tank prototypes were to incorporate the most advanced engines and transmissions, be gas-proof, and be able to cross rivers. In 1927 the order was followed up by contracts to produce light tanks, also with all the latest engineering features. In keeping with the highly secret nature of the program, the Germans used code names for the armor in all military correspondence: “large tractors” for the heavy tanks and “light tractors” for the light tanks.

By 1929 the German companies had produced six prototype heavy tanks and four light tanks and shipped them to the Russian industrial city of Kazan to be tested. These tanks, in addition to prototype armored cars produced by the Daimler and Büssing companies, helped equip the German tank officer school, which opened the same year. Along with military personnel, dozens of German engineers were secretly brought to Russia to oversee the armored experiments. Ferdinand Porsche—who would go on to design the most notorious heavy tank of World War II (and possibly of all time), the Tiger Mk IV—had his first experience in tank design as head of Daimler’s “large tractor” project and observed the German army’s first armored maneuvers in Kazan.

The Soviets were just beginning to organize mechanized forces in 1929, so they were especially eager to support the German tank school and testing station. With tank production beginning in the Soviet Union, the Red Army’s top priority was to develop a force and doctrine for armored warfare Red Army leaders saw the Germans, admired as masters of operational-level warfare, as the best means to get the program going. That year, the German General Staff sent three officers to the Red Army to help advise in the creation of the Red Army’s first tank units.

To ensure the Germans had the support they needed for their armor school and testing center, the Red Army gave the Germans 30 brand new tanks—one-third of the Red Army’s tank production for 1929. Along with 10 German tanks, the Germans could now practice battalion-sized and larger operations. Although the armored warfare course was only for German officers, Soviet technicians were allowed to examine and test-drive the German prototype equipment, and more than 60 carefully selected Red Army officers were allowed to participate in the exercises and war games. As the Soviet tank force expanded, the Red Army formed its new tank units near Kazan so they could conduct large-scale maneuvers with the Germans in 1930 and 1931.

Between 1929 and 1933, 30 German officers went through the months-long armored warfare course at Kazan another 20 served as instructors. Although small, the course was very thorough and certainly the equal of any offered by the other major powers. Theo Kretschmer, an officer at Kazan and later a major general of panzer troops, noted that the course “had turned the participating officers into fully trained armored soldiers.”

Its alumni would be largely responsible for the Wehrmacht’s armor might in World War II. Cols. Ludwig von Radelmeier and Josef Harpe, who commanded at Kazan, became the first commandants of the panzer school established in late 1933 in Zossen-Wünsdorf, near Berlin. Col. Ernst Volkheim, who wrote the army’s armor doctrine in the 1930s, was a Kazan school graduate. Some of Germany’s most able panzer commanders, including Gens. Wilhelm von Thoma, Walter Nehring, and Georg-Hans Reinhardt, first learned about tanks at Kazan. It was at Kazan in 1930 that Heinz Guderian, the legendary general behind the development of Germany’s blitzkrieg tactics, saw his first larger-scale armored maneuvers.

For the Soviets, the greatest benefit of the alliance was in German officer training. In the 1920s, the German army had the well-deserved reputation of having the best officer training in the world. Conversely, a German officer visiting the Soviet army in the mid-1920s had summed up the state of the Russian forces as: “Basic Soldier training—Good. Equipment: Lacking. Officer Competence: Low.”

War minister Leon Trotsky understood the urgent need to establish a truly professional officer corps and was enthusiastic about cooperation with the Germans to achieve this. Between 1926 and 1933 the Red Army sent many of its most promising officers to courses in Germany. The Allies had placed no restrictions on foreign officers training in Germany, and the Germans and Russians exploited this opportunity to the fullest. The Red Army used the German army courses as a means of polishing the men who had been selected for high command. Each year from 1926 to 1933, 25 to 45 Russian officers visited Germany, some to take short courses or to observe German maneuvers and war games. An elite few—17 in all—were sent to the German army’s general staff course.

To help establish a general staff course for the new Soviet air force, the Germans sent a small team to Russia headed by Capt. Martin Fiebig, who would, in 1942, command a Luftwaffe air corps in Russia. Fiebig was a veteran of the Imperial Air Service in World War I and a graduate of the general staff course. From 1926 to 1928 he and his fellow Germans were the lead instructors for the men who led the Soviet air force. In a long report to his superior in Berlin, Fiebig described that air force in its infancy, calling the Russians “intelligent and eager to learn, but possessing little in the way of a formal education.” Despite the drawbacks of an officer corps that had been hastily recruited and trained in the midst of a civil war, Fiebig noted that the Russians were making progress—but had a long way to go.

The same could be said of the Red Army in the 1920s. German officers routinely observed the Red Army’s war games and maneuvers and provided comprehensive criticism. They found the Russian operations characterized by poor coordination of infantry, artillery, and air support. And, because Soviet tactics did not take into account the technological advances ushered in since 1918, Red Army planning and operational doctrine was also deficient.

The Russians were eager to learn from their erstwhile enemies, and took the criticism seriously. The German doctrine of the 1920s, which emphasized rapid maneuver and combined arms in the offense, appealed greatly to the Russians, and the Soviet officers worked to adapt the German approach to war to their own conditions. During the next few years the Germans noted a steady improvement in Soviet tactics and doctrine. Ultimately, the German army had a huge influence on the development of the Soviet armed forces in the 1920s and 1930s. By 1935 the German military attaché in Russia noted that the use of German army textbooks and tactical manuals was pervasive throughout the Russian army.

While they remained likely enemies, the Germans came to have a high respect for many of the Russian commanders on a personal level. In 1930, a secret assessment by the German General Staff characterized Marshal Klimenti Voroshilov, the Soviet war commissar, as “an outstanding officer with a strong and positive character, well educated, clever, modern and capable.” The up-and-coming Gen. Mikhail Tuchachevsky, soon to be Red Army chief of staff, was seen as “fresh and youthful in his views, very personable.” The Germans noted Tuchachevsky’s first-rate mind while observing war games with the Germans “he put forward many very thoughtful critiques of our operations and tactics.”

However, the Germans were uneasy about many aspects of the alliance. Part of its price was allowing the Soviets to examine, and likely copy, Germany’s latest armor and aircraft technology. And though the German and Russian armies had developed a healthy professional respect for each other, beneath the veneer of civility the officers of both nations understood that a capitalist and a communist nation could not easily coexist. At home, the Reichswehr readily shot Marxist rebels in Russia, other Germans were training Marxist officers to a high professional standard.

In 1930 the Inter-Allied Military Control Commission formally issued its final report and declared that Germany had been disarmed according to the terms of the Versailles Treaty. Without Allied inspectors on German soil, the German military no longer had to worry as much about having its illegal weapons programs exposed. It became just a matter of time until the Germans ended their cooperation with the Soviets.

In 1931, Gen. Kurt von Hammerstein-Equord, the Reichswehr’s commander, explained his distaste for the Russian alliance to a group of German officers: “We will work with Moscow as long as the West is not prepared to accept Germany on an equal status. The relationship with Moscow is a pact with the Devil— but we have no choice.”

However, changing political conditions and the departure of Allied inspectors gave the Germans a choice. In 1932 the German military leaders decided to shut down the Russian operations the following year. Weapons testing and training could be carried out on German soil at far lower cost. The Soviets, who wanted the cooperation to continue and who offered the Germans various incentives, were markedly disappointed at the end of the German presence in Russia. During top-level staff discussions between the German and Soviet general staffs, the Russians made several proposals to continue military cooperation the Germans rejected all of them.

Ultimately, it was Germany that profited the most from the 13- year cooperation with the Soviet Union. Hitler could never have rearmed the nation so quickly without the testing programs in Russia. In its secret bases, the German army and secret air force developed and tested prototypes of new weapons that were ready for production when he came to power in 1933 and began largescale rearmament. The Russian venture left the German army and air force doctrinally ahead of the other major powers.

Likewise, the courses at Lipetsk and Kazan provided Hitler with a small but very capable inner circle from which to build the Luftwaffe and a panzer force: a group of officers who were well trained in the latest doctrines and tactics, had practiced them extensively in large-scale maneuvers and realistic exercises, and were able to quickly train a large army to a high standard.

The Lipetsk and Kazan schools were “schools for generals” for the Wehrmacht. Of 40 officers in the 1928 Lipetsk course, 12 became Luftwaffe generals, while Kazan provided it with a small but superbly trained cadre of panzer experts. It was largely thanks to Lipetsk and Kazan that Germany went from having no official air arm and armored force in 1933 to—just six years later—a highly modern Luftwaffe and panzer force capable of bringing down Poland in a mere three weeks.

The Soviets might have gained far more advantage from their relationship with Germany had it not been for Stalin’s murderous purge of the Red Army leadership between 1936 and 1940. The German advisors and teachers and the joint maneuvers at Kazan had been invaluable in getting the Red Army’s first mechanized units organized. The German general staff training and specialist courses for Red Army officers had provided the Soviets with a well-trained nucleus of leaders. The Russians had proven to be adept learners, and by the early 1930s the Soviets were taking a lead role in the doctrine and technology of mechanized maneuver warfare.

But Stalin killed off this invaluable cadre of trained leaders. The top ranks of the Soviet military, most of whom had worked closely with the Germans, were specifically targeted for liquidation. The brilliant Marshal Tuchachevsky and eight other senior officers who were all connected with the training and cooperation with Germany were sent before one of Stalin’s notorious show trials in 1937. They were charged with numerous crimes, including being “agents of Nazi Germany”—as evidenced by their cooperation with the Germans in the 1920s. That the cooperation had been carried out under Stalin’s orders and with his approval was no defense, and Tuchachevsky and his colleagues were all quickly executed. They were followed by the commanders of the Soviet air force, Gens. Yak I. Alksnis and Nikolai Baranov, who were also executed in 1937. That same year, aircraft designer Andrei Tupolev was arrested and imprisoned for his work with the Germans 15 years earlier.

Officers who had been trained in Germany were arrested and liquidated. The NKVD, Stalin’s dreaded secret police, even formed a special squad “to find and root out the cells of fascist sympathizers [fascist meaning German] in the Red Army.” Since the German army had long been a model for the Russians, it was an easy task. Hundreds of officers were arrested and executed simply for possessing German military manuals and textbooks.

This destruction nearly doomed Stalin’s regime. From the start of the purge until the German invasion in 1941, the Soviet army and air force were in complete disarray, their leadership weakened and demoralized. Indeed, while the Russians were well armed at the outbreak of the war and greatly outnumbered the Germans in troops, tanks, artillery, and airplanes—including much equipment that was superior to the Wehrmacht’s, such as the T-34 tank—the Soviet forces lacked competent leadership.

Without a core of competent leaders, especially officers such as Tuchachevsky who had trained and worked with the Germans, the Red Army almost fell to pieces when the Germans invaded. In one disaster after another, whole armies were surrounded and destroyed during the relentless German advance of 1941. Had Stalin not taken such care to eliminate his German-trained officers in the great purge, one can easily imagine that a well-led Red Army might have stopped the Germans and sent the Wehrmacht reeling back in the early stages of the eastern campaign.

Originally published in the March 2009 issue of Segunda Guerra Mundial. Para se inscrever, clique aqui.


How Hitler’s Invasion of Russia Forever Changed World History

Here's What You Need to Remember: Superior German tactical and operational skills, as well as greater combat experience, would have given the Wehrmacht the edge in the opening days of Barbarossa 1942. Yet the catastrophic losses the Red Army suffered in 1941 would probably have been lower, leading to the possibility that Barbarossa delayed would have been a gift to the Soviets.

One of the most momentous decisions in history was Adolf Hitler's invasion of the Soviet Union on June 22, 1941.

Operation Barbarossa transformed Nazi Germany's war from a one-front struggle, against a weakened Britain and a still-neutral United States, into a two-front conflict. The Eastern Front absorbed as much as three-quarters of the German army and inflicted two-thirds of German casualties.

So what would have happened if Hitler had not invaded Russia? The dynamics of the Third Reich and Hitler meant that Germany would not remain passive. In fact, it is hard to imagine Nazi Germany and the Soviet Union not at war, though the question is when this would have happened.

One possibility was invading Britain in 1941, and thus either ending the European war or freeing the up the Third Reich to fight a later one-front war in the East. Thus Operation Sealion, the proposed 1940 amphibious assault on southern England, would merely have been postponed a year. The problem is that the Kreigsmarine—the German navy—would still have been badly outnumbered by the Royal Navy, even with the addition of the new battleship Bismarck. The British would have enjoyed an additional year to reinforce the Royal Air Force and to rebuild the divisions battered during the Fall of France. Britain would also have been receiving Lend-Lease from the United States, which by September 1941 was almost a belligerent power that escorted convoys in the North Atlantic. A few months later, America did formally enter the conflict despite the Japanese advance in the Pacific, the United States would certainly have concentrated its growing strength on keeping Britain unconquered and in the war.

A more likely possibility is that Hitler could have chosen to move south instead of east. With most of Western Europe under his control after the summer of 1940, and Eastern Europe either subdued or allied with Germany, Hitler had a choice by mid-1941. He could either follow his instincts and ideology and move against the Soviet Union, with its rich resources and open spaces for Nazi colonists. Smashing Russia would also be the apocalyptic climax for what Hitler saw as an inevitable showdown with the cradle of communism.

Or, he could have turned towards the Mediterranean and the Middle East, as his naval chief Admiral Erich Raeder preferred. In the real World War Two, Rommel's North African campaign was a sideshow to the main event in Russia. In the alternate scenario, North Africa becomes the main event.

One possibility would be to pressure Franco to drop Spanish neutrality and allow German troops to enter Spain and capture Gibraltar, thus sealing off the direct route from Britain to the Mediterranean (if Franco was stubborn, another possibility would be to invade Spain and then take Gibraltar anyway.) Another option would be to reinforce Rommel's Afrika Korps, drive across Libya and Egypt to capture the Suez Canal (which Rommel almost did in July 1942.) From there the Germans could advance on Middle Eastern oil fields, or should Germany attack Russia in 1942, move through the Caucuses in a pincer operation that would squeeze Russia from the west and south. Meanwhile, steel and other resources would have been switched from building tanks and other land armaments, to building massive numbers of U-boats that would have strangled Britain's maritime lifeline.

Would this alternative German strategy have worked? A German Mediterranean option would have been very different than invading the Soviet Union. Instead of a huge Axis land army of 3 million men, the Mediterranean would have been a contest of ships and aircraft, supporting relatively small numbers of ground troops through the vast distances of the Middle East. With the Soviet Union remaining neutral (and continuing to ship resources to Germany under the Nazi–Soviet Pact,) Germany would have been able to concentrate the Luftwaffe in the Mediterranean. German aircraft mauled the Royal Navy in 1941–42, even while supporting the campaign in Russia. The full weight of the Luftwaffe would have been devastating.

On the other hand, the logistics of a Middle Eastern offensive would have been daunting, due to the great distances and lack of Italian shipping capacity to transport fuel. Germany had an efficient air force and navy, but it was primarily a continental power whose strength rested on its army. Assuming that America entered the war in December 1941, than it is possible that the focal point of the European theater in 1942 would have been German–Italian air and naval forces supporting a reinforced Afrika Korps, versus British and American land, air and naval forces defending or counterattacking in the Near East.

Which in turn raises another question: what if Hitler didn't cancel Operation Barbarossa, but rather postponed it until the summer of 1942? Assuming the Axis were successful in the Middle East, the Soviets would have faced a German–Italian expeditionary force advancing north through the Caucasus (perhaps Turkey would have joined the rising Axis tide.) Another year would also have given Germany more time to loot and exploit the resources of conquered Western Europe.

On the other hand, the Red Army in June of 1941 was caught terribly off-balance, still reeling and reorganizing from Stalin's purges. The extra year would have given the Soviets time to finish regrouping the Red Army as well as absorbing formidable new equipment such as the T-34 tank and Katyusha rocket launcher. Delaying Barbarossa until 1942, assuming Britain hadn't surrendered, would have meant that Germany would begin its attack on Russia while still needing to bolster its western defenses against the inevitable Anglo-American counterattack.

Superior German tactical and operational skills, as well as greater combat experience, would have given the Wehrmacht the edge in the opening days of Barbarossa 1942. Yet the catastrophic losses the Red Army suffered in 1941 would probably have been lower, leading to the possibility that Barbarossa delayed would have been a gift to the Soviets.

Michael Peck is a contributing writer for the National Interest. He can be found on Twitter e Facebook.

This article first appeared in 2016 and is reprinted due to reader interest.


The Germans’ summer offensive in southern Russia, 1942

The German plan to launch another great summer offensive crystallized in the early months of 1942. Hitler’s decision was influenced by his economists, who mistakenly told him that Germany could not continue the war unless it obtained petroleum supplies from the Caucasus. Hitler was the more responsive to such arguments because they coincided with his belief that another German offensive would so drain the Soviet Union’s manpower that the U.S.S.R. would be unable to continue the war. His thinking was shared by his generals, who had been awed by the prodigality with which the Soviets squandered their troops in the fighting of 1941 and the spring of 1942. By this time at least 4,000,000 Soviet troops had been killed, wounded, or captured, while German casualties totaled only 1,150,000.

In the early summer of 1942 the German southern line ran from Orël southward east of Kursk, through Belgorod, and east of Kharkov down to the loop of the Soviet salient opposite Izyum, beyond which it veered southeastward to Taganrog, on the northern coast of the Sea of Azov. Before the Germans were ready for their principal offensive, the Red Army in May started a drive against Kharkov but this premature effort actually served the Germans’ purposes, since it not only preempted the Soviet reserves but also provoked an immediate counterstroke against its southern flank, where the Germans broke into the salient and reached the Donets River near Izyum. The Germans captured 240,000 Soviet prisoners in the encirclement that followed. In May also the Germans drove the Soviet defenders of the Kerch Peninsula out of Crimea and on June 3 the Germans began an assault against Sevastopol, which, however, held out for a month.

The Germans’ crossing of the Donets near Izyum on June 10, 1942, was the prelude to their summer offensive, which was launched at last on June 28: Field Marshal Maximilian von Weichs’s Army Group B, from the Kursk–Belgorod sector of the front, struck toward the middle Don River opposite Voronezh, whence General Friedrich Paulus’ 6th Army was to wheel southeastward against Stalingrad ( Volgograd) and List’s Army Group A, from the front south of Kharkov, with Kleist’s 1st Panzer Army, struck toward the lower Don to take Rostov and to thrust thence northeastward against Stalingrad as well as southward into the vast oil fields of Caucasia. Army Group B swept rapidly across a 100-mile stretch of plain to the Don and captured Voronezh on July 6. The 1st Panzer Army drove 250 miles from its starting line and captured Rostov on July 23. Once his forces had reached Rostov, Hitler decided to split his troops so that they could both invade the rest of the Caucasus and take the important industrial city of Stalingrad on the Volga River, 220 miles northeast of Rostov. This decision was to have fatal consequences for the Germans, since they lacked the resources to successfully take and hold both of these objectives.

Maikop (Maykup), the great oil centre 200 miles south of Rostov, fell to Kleist’s right-hand column on August 9, and Pyatigorsk, 150 miles east of Maikop, fell to his centre on the same day, while the projected thrust against Stalingrad, in the opposite direction from Rostov, was being developed. Shortage of fuel, however, slowed the pace of Kleist’s subsequent southeastward progress through the Caucasian mountains and, after forcing a passage over the Terek River near Mozdok early in September, he was halted definitively just south of that river. From the end of October 1942 the Caucasian front was stabilized but the titanic struggle for Stalingrad, draining manpower that might have won victory for the Germans in Caucasia, was to rage on, fatefully, for three more months (Veja abaixo Stalingrad and the German retreat, summer 1942–February 1943). Already, however, it was evident that Hitler’s new offensive had fallen short of its objectives, and the scapegoat this time was Halder, who was superseded by Kurt Zeitzler as chief of the army general staff.


In 1943, in Kursk, Hitler ordered a large-scale offensive. He did this when the Russians clearly knew that Hitler was going to launch an attack. The last great offensive of the German armies was epic with the Russians presenting a fierce resistance, since they knew how to prepare thoroughly. In fact, the Battle of Kursk was the longest tank battle of all military history and ended in the defeat of Germany.

Adolf Hitler’s last attempt to win the Second World War. He tried to repeat the success of 1940 by attacking the Allies using the exact same strategy. The German forces were significantly smaller than in 1940, they did not have enough fuel and were to face an enemy far superior to the 1940 French army.

It would certainly have been more sensible to attack the Russians and try to slow down their advance, as the Battle of the Bulge was doomed from the start.


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