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A história da praga: todas as epidemias importantes

A história da praga: todas as epidemias importantes

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Veja como a peste bubônica ao longo da história continuou voltando e matando milhões até os tempos modernos.


Peste, História Moderna

A peste é uma doença muito temida que matou milhões de pessoas desde os tempos medievais. É causada pela bactéria Yersinia pestis, que é transportado por roedores infestados de pulgas, e as taxas de mortalidade são superiores a 50% se a doença não for tratada. A terceira pandemia de peste se estendeu até o século XX e estimulou a pesquisa sobre a causa e a transmissão da doença.

Não houve grandes epidemias de peste nos Estados Unidos por muitos anos, embora casos ocasionais ainda ocorram nos estados do sudoeste. Globalmente, de 1.000 a 3.000 casos anuais são notificados à Organização Mundial da Saúde (OMS), a maioria dos quais ocorre na África, Sudeste Asiático e América Latina. Pode não ser possível erradicar a peste, mas os surtos podem ser evitados reduzindo as populações de roedores. Vigilância constante em relação à peste também é necessária porque ela tem algum potencial como agente de um ataque bioterrorista.


A História da Peste: Todas as Epidemias Principais - História

SEÇÃO 6
Homem e doença: a peste negra


Pessoas, lugares, eventos e termos a saber:

Alta Idade Média
& quotPequena Idade do Gelo & quot
Rio Arno (Florença)
Fome de 1315-1317
Praga bubÔnica
Peste negra
Endêmica
Epidemia
Patógeno
Yersinia Pestis
Alexandre Yersin
Pulga de rato (Xenopsylla Cheopis)
Vetor
Bubo (s)

Peste Pneumônica
Marmotas
Rota da Seda
Kaffa
Cantacuzenus
Génova
Tucídides
Bordeaux
População
Desurbanização
Boccaccio, The Decameron
Ceifador
Dança da morte
Quatro Cavaleiros do Apocalipse


I. Introdução: Europa antes de 1347 CE

A Europa experimentou um período notável de expansão durante o Alta Idade Média (1050-1300 dC), mas essa idade de crescimento atingiu seu limite na última parte do século XIII (final de 1200 dC). Àquela altura, boas terras agrícolas estavam sobrecarregadas e os novos campos se mostravam apenas marginalmente produtivos. À medida que a população começou a ultrapassar a capacidade da terra de alimentar seus habitantes, a fome era iminente.

Pior ainda, o clima da Europa foi, por razões que ainda não são claras, entrar em uma fase de resfriamento. Enquanto na Alta Idade Média predominava um clima quente e seco, na virada do século XIV os padrões climáticos globais mudaram para o frio e o úmido. Os cientistas hoje encontram evidências do assim chamado & quotPequena Idade do Gelo, & quot nas geleiras polares e alpinas que os dados mostram que começaram a avançar nesta época. Além disso, os registros históricos daquele dia confirmam que o inverno de 1306-7 foi excepcionalmente frio, a primeira onda de frio persistente que a Europa suportou em quase três séculos.

Embora a queda na temperatura global provavelmente não tenha passado de um grau em média, foi o suficiente para causar um impacto significativo na agricultura. Por exemplo, a produção de grãos e cereais teve que ser abandonada na Escandinávia, e a viticultura (produção de vinho) tornou-se impossível na Inglaterra, como ainda é na maior parte do tempo. Não apenas mais frio, mas também mais úmido, a mudança no clima trouxe consigo o aumento das chuvas, o que precipitou outros problemas, como inundações. Em particular, o Rio arno que flui através Florença (Itália central) varreu muitas pontes com a força de suas águas.

Mas a primeira catástrofe pan-europeia real resultante do início da "Pequena Idade do Gelo" foi uma quebra generalizada de safras. A partir de 1315, o tempo foi tão chuvoso que a maioria dos grãos semeados no solo apodreciam as raízes, se é que geminavam. Além disso, a falta de sol, a alta umidade e as temperaturas mais amenas significam que a água evaporou a um ritmo mais lento, o que fez com que a produção de sal diminuísse. Menos sal dificultou a preservação das carnes e isso, combinado com as perdas na agricultura, levou à fome no final do ano.

Quando o mesmo aconteceu novamente em 1316 e novamente em 1317, os camponeses foram forçados a comer seus grãos. Com pouca esperança de recuperação, mesmo que o tempo melhorasse, o desespero se espalhou por todo o continente. Frenéticas para sobreviver, as pessoas comiam gatos, cachorros, ratos e, de acordo com alguns registros históricos, seus próprios filhos. Em alguns lugares, o anúncio da execução de um criminoso era visto como um convite para jantar.

Mais tarde, marcou o Fome de 1315-1317, esta catástrofe marcou o início de uma diminuição da população europeia que duraria mais de um século e meio. Muitas cidades foram duramente atingidas & # 8212por exemplo, em Ypres (Flandres) um décimo da população morreu em seis meses e em Halesowen (Inglaterra) a população caiu quinze por cento durante este período & # 8212 tudo isso levou à desurbanização geral em todo o continente .

No entanto, essas almas emaciadas não poderiam saber que pior, muito pior, espreitava no horizonte. Um holocausto de fúria sem precedentes estava perseguindo eles e seus filhos. No interior da Ásia, havia uma ameaça biológica em massa, uma praga que mudaria para sempre a face da Europa, o praga bubÔnica.


II. A peste negra (1347-1352 dC)

o Peste negra é a doença mais significativa na civilização ocidental até hoje, uma praga verdadeira e literal. A palavra praga deriva de um termo médico grego antigo pl & ecircg & ecirc significando "derrame", é uma referência à velocidade com que a doença derruba suas vítimas & # 8212 e essa praga foi um verdadeiro golpe mortal na Europa medieval. A Peste Negra, ou simplesmente "A Peste", atingiu suas vítimas com tanta rapidez e força e com uma perturbação tão debilitante das instalações que parecia aos observadores do dia como se a pessoa tivesse sido "atingida" por alguma força invisível.

No entanto, não foi, de fato, a primeira vez que a peste bubônica levantou a mão furiosa para a Europa. Já em 664 dC, quando era conhecida como a "Praga do Tempo de Cadwalader", essa doença havia varrido o continente. Mas naquela época havia muito menos pessoas na Europa e ela se movia muito mais lentamente de um lugar para outro, uma vez que havia pouco comércio ou viagens após o colapso de Roma (ver Capítulo 8). A Europa mais bem conectada e vital dos anos que se seguiram à Alta Idade Média provou ser um hospedeiro muito melhor para essa praga.

A. A Natureza da Peste Bubônica

Por mais devastadora que a Peste Negra tenha sido para a humanidade no século XIV, é importante lembrar uma característica central dessa doença. Normalmente não vive entre as populações humanas. Praga é endêmico & # 8212uma palavra baseada no grego que significa & quot (persistente) em uma população & quot & quot & quot & # 8212entre roedores em todo o mundo, particularmente os ratos da Ásia central, onde subsiste em um nível baixo e não é amplamente destrutivo. Quando, por algum motivo, ele se espalha em outros grupos biológicos, pode se tornar epidemia (& quot contra uma população & quot).

Em suma, a peste bubônica é fundamentalmente uma doença dos ratos, uma vez que não persiste por muito tempo nas comunidades humanas onde os ratos estão ausentes. Ratos, no entanto, não são a causa da Peste & # 8212 seus patógeno& # 8212 em vez disso, assim como os hospedeiros humanos, eles são vítimas da doença. O patógeno real é um bacilo (uma forma de bactéria pl. Bacilos) chamado Yersinia pestis, que foi isolado e identificado pela primeira vez em 1894 pelo bacteriologista francês, Alexandre Yersin, depois de quem é nomeado. Por toda a destruição Yersinia pestis deixado em seu rastro, as pessoas na época da Peste Negra nunca souberam que esse bacilo era a causa da Peste. Assim, seus mecanismos invisíveis combinados com a extraordinária velocidade e violência com que atacou contribuíram enormemente para o terror e os danos psicológicos que causou na Europa medieval tardia.

Ao mesmo tempo, conhecendo o ciclo de vida de Yersinia pestis é essencial para a compreensão moderna de seu impacto na história da humanidade e no curso que a doença tomou nos anos 1300. Este bacilo vive normalmente como uma infecção de baixo grau na corrente sanguínea de ratos. Ele se move de rato em rato por meio de pulgas, em particular, o pulga de rato (Xenopsylla cheopis), que é em termos médicos o vetor (& quotcarrier & quot) da Peste. Quando uma pulga morde um rato infectado, às vezes bebe Yersinia pestis junto com o sangue do rato. Nesse caso, o bacilo se aloja no trato digestivo da pulga, onde começa a se reproduzir prodigiosamente até formar uma massa sólida e bloquear a digestão da pulga.

Com o trato digestivo obstruído, a pulga começa a morrer de fome. Frenético de fome, ele pula de rato em rato e os morde repetidamente, mas por causa do bloqueio intestinal causado pelo coágulo de bacilos em seu intestino, ele não consegue engolir o sangue que é ingerido, então vomita o que bebe de volta para o corrente sanguínea do rato. Junto com o sangue regurgitado vêm torrões de Yersinia pestis expelido da barriga da pulga. Isso faz com que um rato não infectado seja contaminado e, se o sistema imunológico do rato demorar para reagir, o patógeno de multiplicação rápida oprime o animal que morre. Mas se a resposta imunológica do rato for rápida, ela pode conter e suprimir a infecção. Então, o bacilo continua a existir como um parasita não fatal que vive na corrente sanguínea do rato, onde espera até que uma pulga não infectada por acaso o ingira. E assim o ciclo de vida de Yersinia pestis continua enquanto vira para frente e para trás entre seus dois hospedeiros, o rato e a pulga, usando um para infectar o outro.

Em condições normais, esse ciclo é restrito a ratos e pulgas, mas se ocorrer algum tipo de interrupção biológica, a doença pode extravasar seu nicho limitado normal. Por exemplo, se a população de ratos diminuir vertiginosamente por algum motivo, as pulgas serão forçadas a se deslocar para outros hospedeiros, como outros tipos de roedores, animais domésticos ou até mesmo humanos. Enquanto os ratos são o hospedeiro preferido de Xenopsylla cheopis, ao enfrentar a fome, esta pulga se alimentará de quase todos os mamíferos.

Se pulgas de rato infectadas começarem a picar humanos, a maioria dos quais não tem resistência à peste, a doença pode atingir níveis epidêmicos. Nesse caso, os indivíduos geralmente morrem dentro de cinco dias a partir do início dos sintomas, em alguns casos, durante a noite. O sistema imunológico humano é normalmente sobrecarregado por Yersinia pestis que se reproduz descontroladamente na corrente sanguínea da vítima. Mas se responder rápido o suficiente, a sobrevivência é possível. Nesse caso, o corpo se lembra da infecção e se antecipa a qualquer segundo ataque. Muito poucas pessoas contraem a peste duas vezes.

Por causa do terror inspirado por essa doença e do grande número de pessoas afetadas, o progresso da peste bubônica, ao passar por suas vítimas, foi bem documentado. Começando com febre assim que o sistema imunológico detecta a presença de um organismo estranho, os gânglios linfáticos da vítima começam a inchar enquanto o corpo tenta eliminar o contágio. Esses nós estão localizados no pescoço, axilas e virilha e tornam-se visivelmente aumentados. Chamado bubões (canta. bubão), os gânglios linfáticos inchados estão entre as características mais distintas e dolorosas da doença e dão a ela o nome de peste & quotbubônica & quot.

Normalmente, no terceiro dia, a vítima apresenta febre alta, diarreia e delírio, e começam a aparecer manchas pretas na pele, principalmente nas pontas dos dedos, nariz e em qualquer lugar onde haja concentração de capilares. A razão para as manchas pretas é que os vasos sanguíneos menores do corpo entopem com bacilos e se rompem, e o sangue começa a vazar tão profusamente que se torna visível sob a epiderme. Muitas vezes, embora erroneamente, essa seja a razão pela qual o surto da Peste em 1347 passou a ser chamado de "Morte Negra", devido ao escurecimento da pele da vítima. O & quotpreto & quot em Peste Negra deriva mais provavelmente da palavra latina atra, que significa "preto, terrível". A morte geralmente ocorre logo depois, na maioria das vezes de septicemia (envenenamento do sangue), devido à hemorragia interna maciça conforme a corrente sanguínea fica congestionada com bactérias.

Este não é, entretanto, o único curso que a doença pode tomar. Por exemplo, os bubões de uma vítima podem inchar tanto que estouram na superfície da pele, mais frequentemente por volta do quinto dia após a infecção. Esse processo é excessivamente doloroso, e os registros médicos medievais relatam como pacientes aparentemente próximos da morte pularam repentinamente da cama em um frenesi gritando de dor enquanto seus bubões estouravam, expelindo pus e contágio. Apesar de todo o trauma que causa, o estouro de bubões não é, de todo, uma coisa ruim. Por um lado, a sobrevivência do paciente por tanto tempo é um bom sinal em si & # 8212; pelo menos metade das vítimas morre em média antes que os bubões tenham a chance de estourar & # 8212 e a eliminação dos bacilos através das glândulas rompidas ajuda um pouco a limpar a infecção.

Pior ainda. Existe um tipo ainda mais virulento de peste, que pode passar de humano para humano diretamente, sem empregar pulgas como vetores. Neste formulário chamado peste pneumônica, os bacilos são transmitidos diretamente de um hospedeiro humano para outro em partículas exaladas pelo infectado. Uma vez que os pulmões são projetados para mover material transportado pelo ar de maneira eficiente para a corrente sanguínea, a peste pneumônica é especialmente rápida em atacar suas vítimas e quase sempre fatal. Aqueles que contraem a peste pneumônica tendem a ter um colapso repentino, tossir sangue e morrer, às vezes em questão de horas.

Não havia cura para a peste bubônica na Idade Média, nenhuma até a descoberta dos antibióticos na era moderna. Diante desse ataque desconhecido e irremediável, os povos medievais atribuíram a doença a vários fatores: "ares ruins", bruxas, astrologia e um raro alinhamento de planetas. Seu aparecimento, de fato, trouxe à tona o pior em todos os grupos e classes. Os muçulmanos culpavam os cristãos, os cristãos culpavam os muçulmanos e todos culpavam os judeus.

A Peste Negra foi, portanto, destrutiva não apenas para o bem-estar físico da Europa medieval, mas também para sua saúde mental geral, uma situação que teve tanto a ver com o momento de seu início quanto qualquer outra coisa. Saindo do pico da Alta Idade Média, as pessoas já haviam sido abaladas pela desintegração da Igreja, a Fome de 1315-1317 e a eclosão da Guerra dos Cem Anos. Depois que a peste estourou e em apenas cinco anos matou de um quarto a um terço dos habitantes da Europa, não apenas a população, mas o moral atingiu níveis recordes.

B. O curso da peste negra

Não pode haver dúvida de que a Peste Negra começou antes que os primeiros relatos históricos registrassem sua presença, mas onde ou como não está claro. Mesmo assim, a história oferece algumas perspectivas tentadoras. Ao pesquisar suas origens, é bom lembrar uma característica central da peste bubônica: não é, no fundo, uma doença humana, mas uma que geralmente circula nas populações de ratos. A probabilidade é, então, que a Peste Negra tenha começado bem antes de 1347 com algum tipo de perturbação nas comunidades de roedores, muito provavelmente na Ásia Central, já que todos os dados históricos apontam para isso como sua origem geográfica.

À medida que avançamos no tempo, mais perto da primeira aparição da Peste na Europa em 1347, a imagem fica melhor, embora ainda borrada. Por algum motivo, a doença se espalhou em larga escala para o marmotas da Ásia central, um mamífero semelhante a uma marmota ou & quotrockchuck & quot. É razoável supor que esses animais tinham pouca resistência à peste, fazendo com que sua população começasse a morrer rapidamente em massa. Por volta de meados da década de 1340, caçadores asiáticos que caçavam marmotas para suas peles encontraram muitos mortos espalhados, uma vantagem aparente, mas com um preço terrível anexado. Ignorando o perigo que enfrentavam, os caçadores esfolavam os animais, empacotavam suas peles e os vendiam aos traficantes.

Esses varejistas, então, enviaram as peles de marmota em contêineres fechados pela famosa Rota da Seda, que atravessa a Ásia, desde a China, passando por Saray e Astrakhan, que estão a noroeste do Mar Cáspio, até Kaffa que é um porto na península da Criméia, na costa norte do Mar Negro e na época era uma das principais portas de entrada entre o Leste e o Oeste. Assim, Plague não poderia ter pousado em melhores condições para sua proliferação: uma cidade portuária cheia de pessoas, animais e cargas, muitos dos quais estavam a caminho de todos os confins do mundo conhecido. A essa altura, as notícias, de fato, chegaram aos muçulmanos no Oriente Próximo de que uma doença devastadora estava matando os caçadores de marmotas da Ásia Central e os traficantes que vendiam seus produtos, mas esses relatos foram geralmente ignorados no Ocidente. É bem conhecido que os comerciantes transportam não apenas mercadorias exóticas, mas também fofocas bizarras.

Quando os recipientes com as peles de marmota foram abertos em Kaffa, as pulgas de rato presas dentro deles foram liberadas em uma população essencialmente indefesa. Começando, sem dúvida, com a dizimação dos ratos locais & # 8212, mas não é provável que tenha entrado no registro histórico & # 8212, logo se seguiu a infecção e morte de muitos outros tipos de mamíferos, nenhum com resistência significativa a esse patógeno. Uma vez que as pessoas não se classificaram no topo dessa lista porque as pulgas dos ratos preferem outros animais como gatos, cães e até mesmo gado a humanos, demorou algum tempo até que a epidemia atingisse nossa espécie.

Esse atraso inicial foi fundamental para o progresso feroz da doença. Isso garantiu que a Praga pudesse se estabelecer a bordo dos muitos navios que partiam de Kaffa todos os dias. Aqui, a documentação histórica da peste bubônica como doença humana finalmente começa a surgir. No final de 1347, há evidências de sua presença em Constantinopla, e logo depois Génova na Itália e Messina na Sicília. O imperador bizantino Cantacuzenus assistiu ele infectar e consumir seu próprio filho e, como o antigo historiador grego Tucídides, registrou uma patologia, um relato de seu curso médico.

Com medo da peste, os genoveses & # 8212 para seu descrédito duradouro! & # 8212 afastaram os navios estrangeiros de seu porto, o que não apenas acelerou a propagação da doença, mas nada fez para poupar Gênova. Como regra, os esforços para limitar a Peste na Idade Média serviram principalmente para dispersá-la mais amplamente, uma vez que as quarentenas medievais envolviam o sequestro de infectados em um edifício. Isso apenas forçou ratos, pulgas, humanos e bacilos, os ingredientes essenciais da Peste, a se aproximarem. Como os genoveses de hoje sabiam, mas nunca compreenderam totalmente o significado, os ratos podem nadar para longe de navios infectados e, ao fazê-lo, carregar pulgas e peste bubônica com eles.

Logo depois disso, a Peste Negra apareceu em Pisa (Itália) e Marselha (na costa sul da França). Nem poupou o mundo muçulmano, que primeiro viu sua devastação em Alexandria (Egito), sua grande cidade portuária. De lá, mudou-se para o leste para Damasco e Beirute, e também para o oeste para Marrocos e Espanha. Mas os ambientes mais limpos e geralmente mais livres de ratos das comunidades islâmicas, onde a medicina e a saúde eram muito mais avançadas do que no Ocidente naquela época, evitou a propagação da peste para o leste e levou relativamente poucas vítimas lá, pelo menos em comparação com a Europa Ocidental .

No início de 1348, a doença começou a cortar uma faixa oeste na França e atingiu Bordeaux, um porto na região da Aquitânia, sudoeste da França, famoso pela exportação de vinho. Em um navio carregado com clarete, a Peste chegou à Inglaterra no final do mesmo ano. Em 1349, outro navio, este carregando lã inglesa para a Escandinávia, foi localizado vários dias depois de ter deixado seu porto de origem, flutuando sem rumo ao largo da costa norueguesa. Os habitantes locais remaram para vê-lo e encontraram sua tripulação morta, mas sua carga intacta. Eles alegremente pegaram a lã e, junto com esse tesouro, as pulgas infectadas.

Como se de alguma passagem do Antigo Testamento dando testemunho do oitavo mandamento, "Você não deve roubar", a peste irrompeu com uma vingança em toda a Escandinávia. De 1350 a 1352, continuou em ritmo acelerado, devastando a Dinamarca, Alemanha, Polônia e, finalmente, a Rússia. Assim, tendo feito um circuito de cinco anos no sentido horário pela Europa, finalmente voltou para o mesmo interior remoto da Ásia de onde havia emergido originalmente e desapareceu. A própria Peste Negra havia acabado, mas o pior ainda estava por vir, as lembranças de sua violência e do medo paralisante e nauseante de que pudesse retornar um dia, como de fato aconteceu esporaticamente nos séculos seguintes.


III. As consequências negativas da peste negra

As consequências da Peste Negra na cultura da Europa medieval tardia são incomensuráveis ​​e, nem é preciso dizer, principalmente negativas. Por si só, a diminuição em população mudou para sempre a face da civilização ocidental & # 8212; a população geral da Europa não ultrapassaria os níveis anteriores a 1347 até depois de 1500 & # 8212 um século e meio para se recuperar do que começou como meia década de ruína humana, colocando o impacto desta doença em seu devido lugar perspectiva. Em termos de carnificina por si só, nenhuma guerra chegou nem perto desse nível de devastação de longo prazo.

Dados os dias e a época, os historiadores têm dificuldade em produzir dados populacionais confiáveis ​​e até mesmo razoáveis. Nem ajuda que, antes da Peste Negra, muitos governos locais tenham entrado em colapso na esteira da Grande Fome de 1315-17 e da eclosão da Guerra dos Cem Anos (1337-1453). Ainda assim, é provavelmente seguro dizer que algo na ordem de um quarto a um terço da população da Europa morreu durante a Peste Negra, chegando a 20 milhões de pessoas. Onde o número de vítimas pode ser calculado com alguma certeza & # 8212 por exemplo, em centros urbanos como Paris & # 8212, fica claro que entre 1348 e 1444 a Peste Negra e as recorrências da Peste cortaram a população pela metade, se não mais.

Os resultados desse contágio foram, no entanto, sentidos não apenas na mortalidade, mas também na demografia e na psicologia. A experiência sombria rapidamente ensinou às pessoas na época que a peste dizimou cidades mais fortemente do que as comunidades rurais. A razão para isso é que o bacilo depende de pulgas transportadas por ratos como seu principal vetor e a sujeira e a sujeira da vida urbana ajudaram muito na disseminação da peste bubônica, mas isso ainda não era conhecido. O resultado foi que as pessoas fugiram das cidades da Europa em grande número. Mesmo pequenas aldeias foram deixadas despovoadas, precipitando uma tendência para desurbanização muito mais catastrófico do que o que se seguiu à desintegração de Roma um milênio antes. E naquela, devemos lembrar, precipitou a Idade Média.

Essa onda de desurbanização e suas catástrofes concomitantes são bem evidenciadas na arte e na literatura da época. Provavelmente a obra literária mais famosa da época, The Decameron por Boccaccio, uma coleção de contos e folclore medievais, se passa no interior da Itália, onde aristocratas, fugindo da peste que assola Florença, estão presos sem seus entretenimentos habituais. Para passar o tempo, contam histórias entre si, das quais Boccaccio teria colhido um rico depósito de narrativas tradicionais. The Decameron mais tarde serviu de base para muitas outras obras do Renascimento, incluindo várias peças de Shakespeare. Não é de admirar, então, que tantos de seus dramas se concentrem na morte e no lado mais sombrio da vida humana.

As artes visuais da época centravam-se ainda mais diretamente nas consequências da Peste Negra. Um fascínio macabro pela morte e pelo processo de morrer enche a pintura e a estatuária dos séculos XIV e XV. Destes surgiram muitas das imagens da morte bem conhecidas hoje: o Ceifador, o & quotdança da morte, & quot e a famosa gravura de Albrecht D & uumlrer, & quotOs Quatro Cavaleiros do Apocalipse. & quot A ênfase dos artistas na natureza democrática da morte, que rouba ricos e pobres, nobres e camponeses, pagãos e sacerdotes, abriu as portas para um questionamento geral da cultura sobre a qual repousava a síntese medieval, como a direito divino dos reis e das construções de classe que prendiam os servos à terra. Oferecendo pouco em termos de ajuda & # 8212muito menos explicação ou consolo & # 8212, esses postulados começaram a desmoronar.

Ele também abriu o caminho para um comportamento extremo. Encarando sua mortalidade, muitas pessoas se entregaram à lascívia e à folia, enquanto outras se voltaram para a religião e a piedade extrema. Apesar da devastação generalizada do clero e da congregação, a Igreja ironicamente se tornou mais rica do que nunca. Mais de uma pessoa em uma tentativa desesperada de evitar o Anjo da Morte entregou todos os bens materiais à Igreja. Quando esses presentes piedosos se mostraram fúteis, a Igreja & # 8212 e o papado em Roma especialmente & # 8212 acabaram segurando muitos sacos de dinheiro e títulos de propriedade por toda a Europa. Assim, o fracasso da Igreja em obter a misericórdia divina para seu povo acabou sendo um dos maiores mercados em alta de todos os tempos, uma ironia que não foi inteiramente perdida por seus leigos.

E assim, onde quer que o grito de "Praga!" Fosse ouvido, o desespero se manifestava, não apenas na arte e na literatura, mas também em fenômenos sociais bizarros, um dos quais era flagelantes. Autotorturadores profissionais que iam de cidade em cidade, os flagelantes flagelavam-se por uma taxa para trazer o favor de Deus sobre uma comunidade na esperança de evitar a peste bubônica & # 8212de acordo com a lógica medieval, a Peste Negra foi um castigo pelo pecado, e sua expiação deve ser pago em termos reais e físicos & # 8212 os flagelantes serviam, então, como um meio para as pessoas comprarem a remissão do pecado ao preço de migrantes "garotos-chicote". A Igreja baniu os flagelantes, embora isso pouco fizesse para sufocá-los. Doenças e mortes de todos os tipos, ao que parecia, se sucediam rapidamente em uma espiral de desespero sem fim.


4. As consequências positivas da peste negra

Quando a praga diminui, o tráfego piora. (Satírico desconhecido)

Com tudo isso, pode parecer difícil de acreditar, mas também houve consequências positivas para a Peste Negra. Principalmente, mão de obra de repente passou a ter um valor muito maior do que antes. Pela primeira vez em séculos, os camponeses não estavam disponíveis em números prodigiosos e os nobres tiveram dificuldade em garantir a força de trabalho necessária para semear seus campos e colher suas safras. Assim, o camponês da Idade Média tardia viu-se em uma demanda inesperada e sem precedentes, uma mudança que abalou a sociedade europeia em seu núcleo.

Reis e duques agora tinham que negociar com seus trabalhadores sobre as condições de trabalho, e as classes inferiores podiam exigir melhor remuneração por seus serviços. Os salários aumentaram, em alguns lugares dobrando ao longo de apenas um ano. Ao mesmo tempo, os preços estavam caindo porque havia menos gente para comprar mercadorias. Assim, presos entre o aumento dos custos de produção e a queda da receita, os senhores da classe média tentaram forçar um congelamento de preços e, quando não conseguiram, muitos desistiram e venderam suas propriedades.

A convulsão social resultante acelerou as tendências na evolução social que já estavam em andamento antes da devastação. Em particular, a Peste Negra terminou servidão na Europa & # 8212servos eram escravos virtuais, camponeses que eram & cedidos à terra & quot e obrigados a cultivar certas áreas por nenhuma outra razão que seus ancestrais tiveram & # 8212o impacto da Peste na sociedade é claramente visível quando comparamos aqueles lugares onde ela atingiu duramente com aqueles que não t. Na Rússia, por exemplo, onde a doença nunca foi tão destrutiva, a servidão continuou como uma instituição social até o século XIX. Como tal, Plague mudou algumas coisas para melhor.

O crescimento dos direitos dos trabalhadores foi, por sua vez, o estímulo para outras mudanças sociais na Europa, à medida que os trabalhadores de todo o continente começaram a lutar pelos seus direitos. Por exemplo, em 1358 trabalhadores franceses, chamados coletivamente de Jacquerie, revoltou-se em um esforço para criar melhores condições de trabalho para os camponeses. Duas décadas depois, em 1378, os trabalhadores italianos em Florença seguiram o exemplo, e em 1381 os ingleses fizeram quase o mesmo no Revolta dos camponeses. Se essas convulsões resultaram em pouco mais do que devastação e pilhagem, isso prova apenas que os trabalhadores e seus líderes ainda não estavam prontos para assumir as responsabilidades de administrar a vida na corrente principal, não que sua busca por independência e autogoverno fosse injustificada. Não há dúvida de que essas tentativas de afirmar a justiça e a decência comuns no local de trabalho prenunciam a evolução dos sindicatos modernos. Assim, a Peste Negra precipitou algumas mudanças para o bem, pelo menos entre aqueles da classe trabalhadora que sobreviveram ao seu ataque.

Além disso, como o sistema senhorial orientado para a agricultura que dominou a vida durante a Alta Idade Média falhou lentamente, indústria rosa, mais um benefício deixado na esteira da Peste Negra. Uma vez que o maior impacto da doença não foi mais sentido, as cidades da Europa se repovoaram mais rápido do que as comunidades menores no campo. Esta nova Europa urbanizada abriu o caminho para uma sociedade e economia baseadas em princípios diferentes, lançando as bases para a vida moderna, uma era em que as cidades, a indústria e o comércio passaram a predominar sobre a agricultura e a vida no campo.

E um outro resultado positivo da peste bubônica foi o desenvolvimento de Medicina como uma ciência no Ocidente. Enquanto no final da Idade Média os médicos islâmicos vinham defendendo por séculos medidas sensatas, como limpeza geral e o valor do estudo da anatomia, os curandeiros ocidentais antes de 1347 ainda estavam sobrecarregados pelo desprezo medieval pelo corpo e por antigas falácias médicas como a teoria de humores. Mas quando a peste exterminou quase todos os médicos da Europa, assim como fez com que o clero & # 8212 os médicos, como os padres, atendessem aos moribundos e, por causa disso, foram expostos em uma taxa mais elevada à forma pneumônica mais virulenta da peste & # 8212, precipitou uma mudança tanto no pessoal quanto nos preceitos. Ironicamente, então, a medicina ocidental moderna deve muito a Yersinia pestis, um de seus fracassos mais terríveis.


V. Conclusão: O Fim da Peste Bubônica?

O DNA não é o destino - ele é a história. . . . Em algum lugar do seu código genético está a história de cada praga, cada predador, cada parasita e cada reviravolta planetária que seus ancestrais conseguiram sobreviver. (Sharon Moalem, Sobrevivência do Doente )

A. A Post-Mortem da Peste Negra

O ataque da Peste ao Ocidente não terminou com a Peste Negra. Muito depois de 1352, os bubões continuaram a inchar intermitentemente em toda a Europa & # 8212 em 1369, 1374-5, 1379, 1390, 1407 e assim por diante até 1722 & # 8212, mas a doença nunca atingiu o mundo moderno novamente com a força que tinha em 1347 . Embora surtos particularmente virulentos sejam registrados em 1665 em Londres e até 1896 em Bombaim (Mumbai), a taxa de infecção e a porcentagem da população morta sempre parava antes de atingir os níveis de meados do século XIV e, mais importante, as recorrências invariavelmente acabaram sendo localizadas. Isso levanta uma questão importante: por que a Peste não atingiu novamente com tanta força quanto quando lançou a Peste Negra?

Historiadores e médicos têm confundido essa questão e, embora muitas respostas tenham sido sugeridas, nenhuma obteve aprovação geral. Um é que o general higiene dos europeus melhorou após a Idade Média, mas embora as pessoas possam, de fato, ter começado a se banhar mais depois do século XIV, os ratos e as pulgas, que são fundamentais na disseminação da peste, não adotaram melhores padrões de saúde. As pulgas eram certamente um fator persistente na vida humana até bem recentemente, então a higiene não é provavelmente a razão pela qual a Peste nunca reapareceu de uma forma tão devastadora como no século 13.

Como os ratos são cruciais para espalhar a peste, outras explicações se concentraram neles. Alguns estudiosos, por exemplo, citaram a disseminação relativamente recente de ratos marrons across Europe—brown rats tend to live away from humans—as opposed to black rats which were more predominant earlier and usually live in or around human communities. This theory, however, does not hold up either, since the areas of Europe infested with brown rats do not coincide with those which evidence a reduction in the scope and impact of Plague.

Another explanation centering on rats is that the European species, both brown and black, developed a resistance to Plague. But that, too, seems unlikely since immunological resistance in a population, especially one with as high a birth and death rate as rats have, tends to dwindle over time. So, even if at some point their immunity to the disease increased, European rats should have become susceptible to Plague again fairly quickly.

A scientist named Colin McEvedy has proposed a new theory which seems to have some merit. According to McEvedy, the failure of Yersinia pestis to reappear in as virulent a form as it had in the fourteenth century depended on a change in the microbial world, not in humans or any mammalian species. Whether his thesis is right or wrong, it makes sense to look below the surface of visible life, since this disease operates principally on a microscopic, not macroscopic, level.

Respecting the durable dictum of pathology, that a "less virulent parasite will replace a more virulent parasite over time," McEvedy has suggested that after the Black Death European rats became less susceptible to Plague because Yersinia pseudotuberculosis, a bacillus closely related to Yersinia pestis but considerably less virulent, appeared in their environment. Exposure to this pathogen would have provided rat communities with some immunological resistance to Plague. That means, when Yersinia pestis re-appeared after the 1350's, the European rat population didn't die off as catastrophically as they had before, because some rats had acquired resistance to bubonic plague bacteria from having dealt with its milder, less often fatal counterpart, Yersinia pseudotuberculosis.

While humans were not exposed to this bacillus in any significant way and thus its appearance provided our species with no direct benefit, a growing immunity among rats to Yersinia pestis made the disease's journey from city to city more difficult. That is, too many rats across Europe had gained resistance to Plague for the pathogen to build up the momentum necessary to launch an all-out epidemic like the Black Death. And so while it continued to flare up on occasion, bubonic plague failed to sweep the continent ever again the way it did in the mid-fourteenth century.

With that, it would seem we have finally reached the end of the history of the Black Death, but in fact we have not. For one, though controlled by antibiotics and much suppressed, bubonic plague is still a factor in human life. Even today, it remains endemic in Uganda, the western Arabic peninsula, Kurdistan, northern India and the Gobi desert, and lately there have been ever increasing numbers of cases documented in the United States, particularly among hunters of rockchucks in the American West. Moreover, the possibility always exists that through some mutation Yersinia pestis could once again rampage through rats and other mammals and, if it gains the ability to resist antibiotics, devastate the human population as well.

At the moment, however, that seems unlikely, and the work of modern medical researchers centers more on the plagues which threaten and ravage the world today: AIDS, Ebola, Dengue fever, avian flu and the like. These, for the most part, stem from viruses, not bacteria, and draw attention toward the effort to find cures for viral infections. Recent research, however, has shown that the barrier between the world of the virus and the bacillus is not as impermeable as it might seem. Statistical analysis of AIDS mortalities has turned up an intriguing connection between the diseases plaguing us today and the one our Eurasian predecessors endured. To wit, data suggest that people whose ancestors come from those areas of Europe which suffered most heavily during the Black Death coincide with populations today which exhibit lower rates of mortality from AIDS.

If this thesis is correct, it means that the exposure of their ancestors to Plague enhances the possibility that certain peoples will in general be able to resist AIDS more effectively. Thus, the past indeed has great bearing on the present—and the future!—and as the report about this theory says, "it will add to a growing recognition among scientists of the importance of epidemics in shaping human evolution." That's something all competent historians, no matter their ancestry, could have told you long ago.


The History of the Plague: Every Major Epidemic - History

Scientists Use DNA in Search for Answers to 6th Century Plague

By THOMAS H. MAUGH II, Times Staff Writer

By the middle of the 6th century, the Emperor Justinian had spread his Byzantine Empire around the rim of the Mediterranean and throughout Europe, laying the groundwork for what he hoped would be a long-lived dynasty.

His dreams were shattered when disease-bearing mice from lower Egypt reached the harbor town of Pelusium in AD 540. From there, the devastating disease spread to Alexandria and, by ship, to Constantinople, Justinian's capital, before surging throughout his empire.

By the time Justinian's plague had run its course in AD 590, it had killed as many as 100 million people -- half the population of Europe -- brought trade to a near halt, destroyed an empire and, perhaps, brought on the Dark Ages. Some historians think that the carnage may also have sounded the death knell for slavery as the high demand for labor freed serfs from their chains. Justinian's plague was a "major cataclysm," says historian Lester K. Little, director of the American Academy in Rome, "but the amount of research that has been done by historians is really minimal."

Little is hoping to do something about that. In December, he brought the world's plague experts together in Rome to lay the groundwork for an ambitious research program on the pandemic. A book resulting from the meeting will be published this year.

Modern techniques for studying DNA have begun answering long-standing questions about the evolution of the plague bacillus, how it infects humans and what can be done to counteract it.

While a 6th century plague might seem an esoteric subject, Little and others think that it has great relevance in a modern world that is continually threatened by emerging diseases. A second pandemic of plague struck Europe in the Middle Ages -- the so-called Black Death -- killing 25 million people and once more producing widespread social disruption.

A third pandemic began in China in the late 19th century and spread to North America, where a large reservoir of the disease remains active in animals throughout the Southwest.

An outbreak occurred in Los Angeles in 1924-25, but was contained.

Plague could become a tool of bioterrorists. Russian experts have long argued that plague is a much more frightening prospect than anthrax. As part of their germ war efforts during the Cold War, Soviet scientists developed strains of plague resistant to antibiotics used to cure infections. Unleashing such organisms could potentially have a devastating effect on modern society.

Understanding Justinian's plague could also lead to insights into other types of disasters, man-made and natural, adds UCLA historian Michael Morony.

"People were dying faster than they could be buried," he said. "I find myself wondering how society survived. That's a relevant question to try to understand."

Plague is caused by a bacillus called Yersinia pestis, identified in 1894 by the Swiss bacteriologist Alexandre Yersin. The bacterium once killed more than half the people it infected but is now routinely controlled by such antibiotics as streptomycin, gentamicin or tetracycline.

About 2,000 deaths from plague are still reported worldwide every year, a handful of them in the United States. Naturally occurring strains resistant to antibiotics have been observed recently, however, and scientists fear that their spread could lead to large outbreaks.

Y. pestis is carried by rats and other animals. It can be transmitted to humans by direct exposure to an infected animal. Most often, however, it is carried by fleas that bite the infected animals, then bite humans.

People bitten by such fleas develop agonizingly painful, egg-sized swellings of the lymph nodes -- called buboes -- in the neck, armpit and groin. Hence the name bubonic plague.

Some authorities recognize two other forms of plague, one called pulmonary or pneumonic, in which the lungs are affected, and one called septicemic, in which the organism invades the bloodstream, but all are the same disease, Little said.

Because of its possible use in bioterrorism, researchers have been actively studying the plague organism. In October, a British team from the Sanger Center in Cambridge reported that they had decoded the complete DNA sequence of Y. pestis, a feat that could help to control outbreaks.

"The genome sequence we have produced contains every possible drug or vaccine target for the organism," said Dr. Julian Parkhill, the team's leader.

Genetics shows that the closest relative of Y. pestis is a gut bacterium called Yersinia pseudotuberculosis, which is transmitted through food and water and which causes diarrhea, gastroenteritis and other intestinal problems, but is rarely fatal. Y. pseudotuberculosis may be the immediate ancestor of Y. pestis, but it is not transmitted by fleas. Last month, researchers apparently discovered why.

Bacteriologist B. Joseph Hinnebusch and his colleagues at the National Institutes of Health's Rocky Mountain Laboratories in Montana reported that the key is a gene called PDL, which is carried by the plague bacterium, but not by the one that causes diarrhea.

Although they do not yet know how it works, PDL allows Y. pestis to survive in the gut of the rat flea. Artificially produced strains of the bacterium without the gene are destroyed in the flea's gut and thus cannot be transmitted to humans.

Hinnebusch and his colleagues believe the bacterium acquired the gene from other soil bacteria by a process called horizontal transfer, somewhat akin to a form of bacterial sex. The transfer probably took place 1,500 to 20,000 years ago, they said, setting the stage for full-scale epidemics of plague. "Our research illustrates how a single genetic change can profoundly affect the evolution of disease," Hinnebusch said.

Some scholars have argued that Y. pestis was not the cause of the Black Death and, by implication, of Justinian's plague as well. Jean Durliat, a French expert on the Byzantine Empire, argued in the 1980s that contemporary literary accounts of Justinian's plague were overblown and exaggerated, and not supported by archeological evidence.

Last year, British historians Susan Scott and Christopher Duncan published "Biology of Plagues," arguing that death spread through Europe much too rapidly in the 14th century to be caused by Y. pestis.

They believe that the Black Death must have spread through human-to-human contact and argue that it might have been caused by the Ebola virus or something similar.

Anthropologist James Wood of Pennsylvania State University made a similar argument last month at a meeting in Buffalo, N.Y.

"This disease appears to spread too rapidly among humans to be something that must first be established in wild rodent populations, like bubonic plague," Wood said. "An analysis of monthly mortality rates [among priests] during the epidemic shows a 45-fold greater risk of death than during normal times, far higher than usually associated with bubonic plague."

But molecular biology may be on the brink of answering questions that history cannot. One unique feature of the plague virus is that it accumulates inside the teeth of its victims, where its DNA can be protected for centuries, or perhaps even longer.

Molecular biologists Michel Drancourt and Olivier Dutour of the University of the Mediterranean in Marseilles, France, reported in 1998 that they had identified Y. pestis DNA in human remains dating from 1590 and 1722. Two years later, they reported a similar finding in remains dating from 1348.

That evidence is "pretty impressive," said Little, and indicates that Y. pestis at the very least played a role in the Black Death.

The Marseilles team is continuing to study other remains from the period to document how widespread the infections were. Meanwhile, archeologists are searching for plague cemeteries from the time of Justinian to perform similar studies.

Archeologist Michael McCormick of Harvard University has already identified eight mass graves in the Gaza Strip, Turkey and Italy where he expects to find human remains dating from the 6th to the 8th centuries. Remains have yet to be exhumed, however.

Some researchers speculate that a particularly virulent form of Y. pestis was responsible for Justinian's plague or the Black Death, just as an unusually pathogenic form of the influenza virus caused the worldwide flu pandemic in the early 20th century. Analysis of human remains could yield clues.

Theoretically, McCormick said, if DNA is found in the remains, it could be possible to grow the organisms in the laboratory and see if it is, in fact, more virulent.

One of the "major social issues" arising from the great mortality of the plague "is that it tends to raise the value of labor," Little said. "There are not enough workers around anymore. You can't find servants and, when you do find someone, they tend to charge outrageous amounts."

Little and others believe that this increased premium on labor was the final blow to slavery during the Justinian plague and that it similarly brought an end to serfdom during the Black Death.

Historians obviously still have a lot to learn about these pandemics, but valuable first steps have been taken, Little said. With the increasing assistance of molecular biologists, he added, the final pieces of the puzzle may now fall into place.


Why we're so fascinated by the plague

Centuries on from the Black Death, people around the world continue to be transfixed by the plague in a way they're not by other diseases.

These days, the plague is hardly the biggest health risk facing many countries. In 2017 alone, 219 million people caught malaria and 435,000 people died of the disease. By contrast, between 2010 and 2015, 584 people died of the plague worldwide, according to the World Health Organization.

While the plague can be deadly if untreated, patients can easily be treated with antibiotics. After the plague diagnosis in China, the Chinese Center for Disease Control and Prevention said there was an extremely low risk of it spreading, state media China Daily reported.

But even if the disease isn't a major threat for most countries, it still interests scientists and historians, who are continuing to make discoveries about the Black Death, despite it occurring hundreds of years ago.

Greatrex, from Hong Kong University, said the plague continued to be haunted by its history. "You hear of the plague, and instantly you think of Black Death which ravages Europe, it has that enormous historical baggage," he said. "It's where lots of our ideas about what it means to have an epidemic comes from."

Black, the historian, said the fascination with the Black Death comes from a deep cultural memory in the Middle East and Europe, where the disease was written about for centuries.

However, he said other diseases — such as malaria and Ebola — should be of greater concern.

"It's so central to Western identity," he said. "It's part of our past, where something like malaria, which is so much more devastating in the last century, it doesn't interest us."


Epidemics

Epidemics can bring devastation to a community. But past epidemics have taught us valuable lessons about how to deal with infectious diseases and about the communities that experienced them.

An infectious disease reaches epidemic proportions when it spreads to a large number of people in a relatively short amount of time. Humans have experienced epidemics for as long as they have lived together in communities. But once people started to travel around the world in significant numbers, they carried infectious diseases with them and epidemics became pandemics—disease outbreaks on global proportions.

The Black Death, as the plague was called in the 1200s, was one of the earliest pandemics that we know about. In many ways it defined how people would respond to large-scale outbreaks of disease in the future. Some of the measures developed to fight the plague are still used today. The world experienced two subsequent plague pandemics.

Smallpox is another epidemic disease that has existed in communities for centuries. But it has a unique place in the history of epidemics as the only infectious disease to be totally eradicated from all human populations.

The story of smallpox is intimately related to the story of vaccination, the technique developed by William Jenner to prevent people catching smallpox. Vaccination has been hugely successful in preventing and controlling the spread of infectious diseases but since its earliest days vaccination has caused controversy.

At the start of the 1900s, most infectious diseases were in decline, but incidents of poliomyelitis (polio) began to rise, reaching epidemic proportions by mid-century. Working out why this previously rare disease of childhood (also known as infantile paralysis) was on the rise and impacting whole communities was a true medical detective story.

Bubonic plague: the first pandemic

The impact of the bubonic plague epidemics of the past still echo across the centuries, reminding us of the devastation that disease can inflict on whole communities.

Smallpox and the story of vaccination

Smallpox and vaccination are intimately connected. Jenner developed the first vaccine to prevent smallpox infections. And the success of his vaccine led to the global eradication of smallpox and the development of many more life-saving vaccines.

Polio: a 20th century epidemic

While many infectious diseases began to decline by the end of the 1800s, incidents of polio increased to epidemic proportions. O que estava acontecendo?

The iron lung

This coffin-shaped contraption was used for the most dangerous forms of polio, when the disease paralysed the lungs. It saved the lives of thousands of polio victims who couldn't breathe on their own.

Epidemiology: the public health science

Epidemiology is the science dealing with the spread and control of diseases and other factors relating to health in populations and other groups.


An Epidemic Every 100 years: Plague of 1720, Cholera of 1820, Spanish Flu of 1920, Coronavirus of 2020 – Is it Just a Coincidence!

There is a theory that every 100 years a pandemic erupts on the planet. It might be a coincidence, but the chronological accuracy is troubling.

In 1720 there was a plague, in 1820 – cholera, and in 1920 – Spanish flu…

Many researchers say that the current coronavirus epidemic resembles the events of previous centuries.

The logical question arises: what if these pandemics were artificially staged by some sinister force? Maybe a secret organization?

In 1720, there was the last large-scale bubonic plague pandemic, also called the great plague of Marseille. The catastrophic plague led to the death of 100,000 people. It is assumed that the bacteria are spread by flies infected with this bacteria.

The first cholera epidemic occurred on the centenary of the 1720 pandemic. It has affected Asian countries – the Philippines, Indonesia, and Thailand. Interestingly, about 100,000 people were killed in this epidemic. The pandemic is said to have started with people who drank water from lakes contaminated with this bacteria.

The Spanish flu appeared 100 years ago, at a time when people were battling the H1N1 flu virus, which had undergone a genetic mutation, which made it much more dangerous than the normal virus. This virus infected 500 million people and killed more than 100 million people in the world, this pandemic was the deadliest in history.

It seems like history repeats itself every 100 years, is it just a coincidence?

Today, China faces a major pandemic and has spread to South Korea, Iran, Italy, and other countries. More than 77,000 have been infected, over 2,000 have died. But every day the situation gets worse.

The worst part is that air travel and modern technology are accelerating the spread of the virus worldwide. And how it will end, only God knows …


Sixth Cholera Pandemic (1910-1911)

Death Toll: 800,000+
Cause: Cholera
Like its five previous incarnations, the Sixth Cholera Pandemic originated in India where it killed over 800,000, before spreading to the Middle East, North Africa, Eastern Europe and Russia. The Sixth Cholera Pandemic was also the source of the last American outbreak of Cholera (1910–1911). American health authorities, having learned from the past, quickly sought to isolate the infected, and in the end only 11 deaths occurred in the U.S. By 1923 Cholera cases had been cut down dramatically, although it was still a constant in India.


4 America

Then came the disease epidemics of the Americas. Smallpox first arrived in the colonies of Florida, Carolina, and Virginia in 1519 and devastated the native population after being brought by the colonizing Europeans. [8] It reached Massachusetts in 1633. Due to the fact that the so-called New and Old Worlds were so far removed, the Native Americans had little, if any, immune resistance to the viruses of Europe, like measles, plague, and especially smallpox.

Smallpox was particularly brutal and spread to Central and South America as well, greatly infecting the Aztec Empire. In just 100 years, half the time of the Plague of Justinian, it wiped out 90 percent of the Aztec population, a drop from 17 million people to only 1.3 million. These diseases killed so many that only an estimated 530,000 Native Americans were left alive by 1900. This makes the American plagues some of the worst of recorded human history.


Pandemics and the Shape of Human History

Outbreaks have sparked riots and propelled public-health innovations, prefigured revolutions and redrawn maps.

What’s often referred to as the first pandemic began in the city of Pelusium, near modern-day Port Said, in northeastern Egypt, in the year 541. According to the historian Procopius, who was alive at the time, the “pestilence” spread both west, toward Alexandria, and east, toward Palestine. Then it kept on going. In his view, it seemed to move almost consciously, “as if fearing lest some corner of the earth might escape it.”

The earliest symptom of the pestilence was fever. Often, Procopius observed, this was so mild that it did not “afford any suspicion of danger.” But, within a few days, victims developed the classic symptoms of bubonic plague—lumps, or buboes, in their groin and under their arms. The suffering at that point was terrible some people went into a coma, others into violent delirium. Many vomited blood. Those who attended to the sick “were in a state of constant exhaustion,” Procopius noted. “For this reason everybody pitied them no less than the sufferers.” No one could predict who was going to perish and who would pull through.

In early 542, the plague struck Constantinople. At that time, the city was the capital of the Eastern Roman Empire, which was led by the Emperor Justinian. A recent assessment calls Justinian “one of the greatest statesmen who ever lived.” Another historian describes the first part of his reign—he ruled for almost forty years—as “a flurry of action virtually unparalleled in Roman history.” In the fifteen years before the pestilence reached the capital, Justinian codified Roman law, made peace with the Persians, overhauled the Eastern Empire’s fiscal administration, and built the Hagia Sophia.

As the plague raged, it fell to Justinian, in Procopius’ words, to “make provision for the trouble.” The Emperor paid for the bodies of the abandoned and the destitute to be buried. Even so, it was impossible to keep up the death toll was too high. (Procopius thought it reached more than ten thousand a day, though no one is sure if this is accurate.) John of Ephesus, another contemporary of Justinian’s, wrote that “nobody would go out of doors without a tag upon which his name was written,” in case he was suddenly stricken. Eventually, bodies were just tossed into fortifications at the edge of the city.

The plague hit the powerless and the powerful alike. Justinian himself contracted it. Among the lucky, he survived. His rule, however, never really recovered. In the years leading up to 542, Justinian’s generals had reconquered much of the western part of the Roman Empire from the Goths, the Vandals, and other assorted barbarians. After 542, the Emperor struggled to recruit soldiers and to pay them. The territories that his generals had subdued began to revolt. The plague reached the city of Rome in 543, and seems to have made it all the way to Britain by 544. It broke out again in Constantinople in 558, a third time in 573, and yet again in 586.

The Justinianic plague, as it became known, didn’t burn itself out until 750. By that point, there was a new world order. A powerful new religion, Islam, had arisen, and its followers ruled territory that included a great deal of what had been Justinian’s empire, along with the Arabian Peninsula. Much of Western Europe, meanwhile, had come under the control of the Franks. Rome had been reduced to about thirty thousand people, roughly the population of present-day Mamaroneck. Was the pestilence partly responsible? If so, history is written not only by men but also by microbes.

Just as there are many ways for microbes to infect a body, there are many ways for epidemics to play out in the body politic. Epidemics can be short-lived or protracted, or, like the Justinianic plague, recurrent. Often, they partner with war sometimes the pairing favors the aggressor, sometimes the aggressed. Epidemic diseases can become endemic, which is to say constantly present, only to become epidemic again when they’re carried to a new region or when conditions change.

To this last category belongs smallpox, dubbed the speckled monster, which may have killed more than a billion people before it was eradicated, in the mid-twentieth century. No one knows exactly where smallpox originated the virus—part of the genus that includes cowpox, camelpox, and monkeypox—is believed to have first infected humans around the time that people began domesticating animals. Signs of smallpox have been found in Egyptian mummies, including Ramses V, who died in 1157 B.C. The Romans seem to have picked up the pox near present-day Baghdad, when they went to fight one of their many enemies, the Parthians, in 162. The Roman physician Galen reported that those who came down with the new disease suffered a rash that was “ulcerated in most cases and totally dry.” (The epidemic is sometimes referred to as the Plague of Galen.) Marcus Aurelius, the last of the so-called Five Good Emperors, who died in 180, may also have been a smallpox victim.

By the fifteenth century, as Joshua S. Loomis reports in “Epidemics: The Impact of Germs and Their Power Over Humanity” (Praeger), smallpox had become endemic throughout Europe and Asia, meaning that most people were probably exposed to it at some point in their lives. Over all, the fatality rate was a terrifying thirty per cent, but among young children it was much higher—more than ninety per cent in some places. Loomis, a professor of biology at East Stroudsburg University, writes that the danger was so grave that “parents would commonly wait to name their children until after they had survived smallpox.” Anyone who made it through acquired permanent immunity (though many were left blind or horribly scarred). This dynamic meant that every generation or so there was a major outbreak, as the number of people who had managed to avoid getting infected as children slowly rose. It also meant, as Loomis rather cavalierly observes, that Europeans enjoyed a major advantage as they “began exploring distant lands and interacting with native populations.”

Alfred W. Crosby, the historian who coined the phrase “the Columbian Exchange,” also coined the term “virgin soil epidemic,” defined as one in which “the populations at risk have had no previous contact with the diseases that strike them and are therefore immunologically almost defenseless.” The first “virgin soil epidemic” in the Americas—or, to use another one of Crosby’s formulations, “the first New World pandemic”—began toward the end of 1518. That year, someone, presumably from Spain, carried smallpox to Hispaniola. This was a quarter of a century after Columbus ran aground on the island, and the native Taíno population had already been much reduced. The speckled monster laid waste to those who remained. Two friars, writing to the King of Spain, Charles I, in early 1519, reported that a third of the island’s inhabitants were stricken: “It has pleased Our Lord to bestow a pestilence of smallpox among the said Indians, and it does not cease.” From Hispaniola, smallpox spread to Puerto Rico. Within two years, it had reached the Aztec capital of Tenochtitlán, in what’s now Mexico City, a development that allowed Hernán Cortés to conquer the capital, in 1521. A Spanish priest wrote, “In many places it happened that everyone in a house died, and, as it was impossible to bury the great number of dead, they pulled down the houses over them.” Smallpox seems to have reached the Incan Empire before the Spaniards did the infection raced from one settlement to the next faster than the conquistadores could travel.

It’s impossible to say how many people died in the first New World pandemic, both because the records are sketchy and because Europeans also brought with them so many other “virgin soil” diseases, including measles, typhoid, and diphtheria. In all, the imported microbes probably killed tens of millions of people. “The discovery of America was followed by possibly the greatest demographic disaster in the history of the world,” William M. Denevan, a professor emeritus at the University of Wisconsin-Madison, has written. This disaster changed the course of history not just in Europe and the Americas but also in Africa: faced with a labor shortage, the Spanish increasingly turned to the slave trade.

The word “quarantine” comes from the Italian quaranta, meaning “forty.” As Frank M. Snowden explains in “Epidemics and Society: From the Black Death to the Present” (Yale), the practice of quarantine originated long before people understood what, exactly, they were trying to contain, and the period of forty days was chosen not for medical reasons but for scriptural ones, “as both the Old and New Testaments make multiple references to the number forty in the context of purification: the forty days and forty nights of the flood in Genesis, the forty years of the Israelites wandering in the wilderness . . . and the forty days of Lent.”

The earliest formal quarantines were a response to the Black Death, which, between 1347 and 1351, killed something like a third of Europe and ushered in what’s become known as the “second plague pandemic.” As with the first, the second pandemic worked its havoc fitfully. Plague would spread, then abate, only to flare up again.

During one such flareup, in the fifteenth century, the Venetians erected lazarettos—or isolation wards—on outlying islands, where they forced arriving ships to dock. The Venetians believed that by airing out the ships they were dissipating plague-causing vapors. If the theory was off base, the results were still salubrious forty days gave the plague time enough to kill infected rats and sailors. Snowden, a professor emeritus at Yale, calls such measures one of the first forms of “institutionalized public health” and argues that they helped legitimatize the “accretion of power” by the modern state.

There’s a good deal of debate about why the second pandemic finally ended one of the last major outbreaks in Europe occurred in Marseille in 1720. But, whether efforts at control were effective or not, they often provoked, as Snowden puts it, “evasion, resistance, and riot.” Public-health measures ran up against religion and tradition, as, of course, they still do. The fear of being separated from loved ones prompted many families to conceal cases. And, in fact, those charged with enforcing the rules often had little interest in protecting the public.

Consider the case of cholera. In the ranks of dread diseases, cholera might come in third, after the plague and smallpox. Cholera is caused by a comma-shaped bacterium, Vibrio cholerae, and for most of human history it was restricted to the Ganges Delta. Then, in the eighteen-hundreds, steamships and colonialism sent Vibrio cholerae travelling. The first cholera pandemic broke out in 1817 near Calcutta. It moved overland to modern-day Thailand and by ship to Oman, whence it was carried down to Zanzibar. The second cholera pandemic began in 1829, once again in India. It wound its way through Russia into Europe and from there to the United States.

In contrast to plague and smallpox, which made few class distinctions, cholera, which is spread via contaminated food or water, is primarily a disease of urban slums. When the second pandemic struck Russia, Tsar Nicholas I established strict quarantines. These may have slowed the spiral of spread, but they did nothing to help those already infected. The situation, according to Loomis, was exacerbated by health officials who indiscriminately threw together cholera victims and people suffering from other ailments. It was rumored that doctors were purposefully trying to kill off the sick. In the spring of 1831, riots broke out in St. Petersburg. One demonstrator returning from a melee reported that a doctor had “got a coupl’ve rocks in the neck he sure won’t forget us for a long time.” The following spring, cholera riots broke out in Liverpool. Once again, doctors were the main targets they were accused of poisoning cholera victims and turning them blue. (Cholera has been called the “blue death” because those suffering from the disease can get so dehydrated that their skin becomes slate-colored.) Similar riots broke out in Aberdeen, Glasgow, and Dublin.

In 1883, during the fifth cholera pandemic, the German physician Robert Koch established the cause of the disease by isolating the Vibrio cholerae bacterium. The following year, the pandemic hit Naples. The city dispatched inspectors to confiscate suspect produce. It also sent out disinfection squads, which arrived at the city’s tenements with guns drawn. Neapolitans were, understandably, skeptical of both the inspectors and the squads. They responded with an impressive sense of humor, if not necessarily a keen understanding of epidemiology. Demonstrators showed up at city hall with baskets of overripe figs and melons. They proceeded, Snowden writes, “to consume the forbidden fruit in enormous quantities while those who watched applauded and bet on which binger would eat the most.”

Eight years later, while the fifth pandemic raged on, one of the most violent cholera riots broke out in what’s now the Ukrainian city of Donetsk. Scores of shops were looted, and homes and businesses were burned. The authorities in St. Petersburg responded to the violence by cracking down on workers accused of promoting “lawlessness.” According to Loomis, the crackdown prompted more civil unrest, which in turn prompted more repression, and, thus, in a roundabout sort of way, cholera helped “set the stage” for the Russian Revolution.

The seventh cholera pandemic began in 1961, on the Indonesian island of Sulawesi. During the next decade, it spread to India, the Soviet Union, and several nations in Africa. There were no mass outbreaks for the next quarter century, but then one hit Peru in 1991, claiming thirty-five hundred lives another outbreak, in what is now the Democratic Republic of the Congo, in 1994, claimed twelve thousand.

By most accounts, the seventh pandemic is ongoing. In October, 2010, cholera broke out in rural Haiti, then quickly spread to Port-au-Prince and other major cities. This was nine months after a magnitude-7.0 earthquake had devastated the country. Rumors began to circulate that the source of the outbreak was a base that housed United Nations peacekeeping troops from Nepal. Riots occurred in the city of Cap-Haïtien at least two people were killed, and flights carrying aid to the country were suspended. For years, the U.N. denied that its troops had brought cholera to Haiti, but it eventually admitted that the rumors were true. Since the outbreak began, eight hundred thousand Haitians have been sickened and nearly ten thousand have died.

Epidemics are, by their very nature, divisive. The neighbor you might, in better times, turn to for help becomes a possible source of infection. The rituals of daily life become opportunities for transmission the authorities enforcing quarantine become agents of oppression. Time and time again throughout history, people have blamed outsiders for outbreaks. (On occasion, as in the case of the U.N. peacekeeping troops, they’ve been right.) Snowden recounts the story of what happened to the Jews of Strasbourg during the Black Death. Local officials decided that they were responsible for the pestilence—they had, it was said, poisoned the wells—and offered them a choice: convert or die. Half opted for the former. On February 14, 1349, the rest “were rounded up, taken to the Jewish cemetery, and burned alive.” Pope Clement VI issued papal bulls pointing out that Jews, too, were dying from the plague, and that it wouldn’t make sense for them to poison themselves, but this doesn’t seem to have made much difference. In 1349, Jewish communities in Frankfurt, Mainz, and Cologne were wiped out. To escape the violence, Jews migrated en masse to Poland and Russia, permanently altering the demography of Europe.

Whenever disaster strikes, like right about now, it’s tempting to look to the past for guidance on what to do or, alternatively, what not to do. It has been almost fifteen hundred years since the Justinianic plague, and, what with plague, smallpox, cholera, influenza, polio, measles, malaria, and typhus, there are an epidemic number of epidemics to reflect on.