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A mina de ouro da Etiópia que pode ter fornecido as riquezas da Rainha de Sabá

A mina de ouro da Etiópia que pode ter fornecido as riquezas da Rainha de Sabá


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Já se perguntou de onde a Rainha de Sabá conseguiu seu ouro? O Sudão e a Etiópia estão ambos na região do que era o reino de Sabá, e ambos têm minas antigas. Na verdade, a zona de Asosa, na Etiópia, pode conter a mina de ouro mais antiga do mundo, com 6.000 anos de idade. Alguns geólogos argumentaram que esta zona ainda é rica em metais preciosos. Mas se esta é a região onde a Rainha de Sabá obteve seu ouro, permanece especulação. Em uma região onde as perspectivas de depósitos de ouro ainda são abundantes, por onde começar a busca por uma antiga mina de ouro? Bem, uma boa perspectiva foi encontrada durante uma escavação de 2012 na Etiópia, quando uma equipe de arqueólogos britânicos pode muito bem ter encontrado a resposta.

A rainha de Sabá é famosa na lenda bíblica como a governante que visitou Jerusalém com muito ouro para impressionar o rei Salomão. Pouco mais se sabe sobre ela, mas a história de seu caso de amor com o rei Salomão inspirou a literatura mística medieval posterior, na qual ela é descrita como possuidora da sabedoria divina. Ela também foi retratada na arte turca e persa e foi apresentada no oratório de Handel Salomão. Ela também é mencionada em vários tratados no Kabbala e sua história foi posteriormente tema de filmes de Hollywood, como Salomão e Sabá de 1959. A lenda afirma que ela provocou o rei com enigmas e que ele a cortejou em troca. Seu filho, Menelik, foi o ancestral dos reis da Abissínia.

Sheba era um reino antigo que existiu durante os 8 º Século AC. Durou mil anos e incluiu o que hoje são a Etiópia e o Iêmen modernos. O reino comercializava incenso e prosperou por causa de seus vínculos com Jerusalém e o Império Romano. Sua famosa Rainha é mencionada tanto no Alcorão quanto na Bíblia, que menciona que a Rainha de Sabá chegou a Jerusalém “com uma comitiva muito grande, com camelos carregando especiarias, e muito ouro e pedras preciosas ... Então ela deu ao rei 120 talentos de ouro e uma grande quantidade de especiarias. ”

A chegada da Rainha de Sabá de Apollonio di Giovanni ( Wikimedia Commons ) Nota: as representações raciais não são precisas como a Rainha de Sabá.

As histórias bíblicas de Sabá foram escritas na Idade do Ferro. Várias figuras na Bíblia são chamadas de Sabá, sendo uma delas descendente do filho de Noé, Shem. No entanto, o nome Sheba é na verdade uma derivação do árabe "Shaba", também conhecido como reino de Sabá. A história de sua famosa rainha aparece no livro bíblico dos Reis. Sua capital era a cidade de Marib, mas o reino entrou em declínio após uma longa guerra civil entre várias dinastias que reivindicaram o trono.

Em 2012, uma equipe de arqueólogos britânicos descobriu uma enorme mina de ouro no norte da Etiópia, junto com um campo de batalha próximo e as ruínas de um templo. O local está localizado no alto planalto de Gheralta e os arqueólogos sabiam que já fez parte do reino de Sabá por causa da estela de pedra de 20 pés esculpida com a imagem do sol e da lua crescente - o emblema de Sabá.

  • A lendária rainha de Sabá e sua icônica visita ao rei Salomão
  • Traçando as origens de uma misteriosa rainha da Etiópia
  • Os megálitos Tiya intrincadamente esculpidos da Etiópia

Paisagem no maciço de Gheralta, região de Tigray, Etiópia ( Wikimedia Commons )

“Uma das coisas que sempre adorei na arqueologia é a forma como ela pode se ligar a lendas e mitos”, disse a arqueóloga Louise Schofield ao The Guardian logo após a descoberta. “O fato de podermos ter as minas da Rainha de Sabá é extraordinário.”

Apesar de ter sido avisado de que a rocha era o lar de uma enorme naja, Schofield rastejou por baixo dela, onde descobriu uma inscrição em sabá, uma língua antiga que outrora teria sido falada pela própria rainha de Sabá. Em um monte próximo, os arqueólogos descobriram as ruínas de um antigo templo que pode ter sido dedicado ao deus lua de Sabá. A equipe também descobriu ossos humanos no local de um antigo campo de batalha nas proximidades.

Acredita-se que a antiga mina tenha pertencido à Rainha de Sabá. Ele estava situado no topo de uma colina e era acessado por um poço que está enterrado cerca de um metro abaixo da superfície. Os arqueólogos encontraram um crânio humano na entrada, onde as marcas do cinzel ainda são visíveis.

Na verdade, pode ter fornecido uma vez o tesouro da Rainha de Sabá.

Imagem em destaque: A Visita da Rainha de Sabá ao Rei Salomão, pintura de Edward Poynter, 1890, Galeria de Arte de Nova Gales do Sul ( Wikimedia Commons )

Por Robin Whitlock


Rainha de Sabá

o Rainha de Sabá (Hebraico: מלכת שבא Árabe: ملكة سبأ, romanizado: Malikat Saba Ge'ez: ንግሥተ ሳባ) é uma figura mencionada pela primeira vez na Bíblia Hebraica. Na história original, ela traz uma caravana de presentes valiosos para o rei israelita Salomão. Este relato passou por extensas elaborações judaicas, islâmicas e etíopes, e se tornou o assunto de um dos ciclos de lendas mais difundidos e férteis do Oriente Médio. [1]

Os historiadores modernos identificam Sheba com o reino de Saba, no sul da Arábia, no atual Iêmen. A existência da rainha é disputada entre historiadores. [2]


Arqueólogos encontram ouro na busca pela Rainha de Sabá & # x27s riqueza

Uma escavação britânica atingiu ouro arqueológico com uma descoberta que pode resolver o mistério de onde a Rainha de Sabá das lendas bíblicas extraiu seus tesouros fabulosos.

Quase 3.000 anos atrás, o governante de Sabá, que abrangia a atual Etiópia e o Iêmen, chegou a Jerusalém com grandes quantidades de ouro para dar ao rei Salomão. Agora, uma enorme mina de ouro antiga, junto com as ruínas de um templo e o local de um campo de batalha, foram descobertas em seu antigo território.

Louise Schofield, uma arqueóloga e ex-curadora do British Museum, que chefiou a escavação no alto planalto de Gheralta, no norte da Etiópia, disse: "Uma das coisas que sempre amei na arqueologia é a forma como ela pode se ligar a lendas e mitos. O fato de podermos ter as minas da Rainha de Sabá é extraordinário. "

Uma pista inicial estava em uma estela de pedra de 20 pés (ou laje) esculpida com um sol e uma lua crescente, o "cartão de visita da terra de Sabá", disse Schofield. "Eu rastejei por baixo da pedra - desconfiado de uma cobra de 9 pés que fui avisado que vive aqui - e fiquei cara a cara com uma inscrição em sabá, o idioma que a Rainha de Sabá teria falado."

Em um monte próximo, ela encontrou partes de colunas e canais de pedra finamente esculpidos de um templo enterrado que parece ser dedicado ao deus lua, a principal divindade de Sabá, uma civilização do século 8 aC que durou 1.000 anos. Ele revelou uma vitória em uma batalha próxima, onde Schofield escavou ossos antigos.

Embora a população local ainda garimpe ouro no rio, eles desconheciam a existência da antiga mina. Seu eixo está enterrado a cerca de um metro de profundidade, em uma colina acima da qual os abutres voam. Um antigo crânio humano está embutido no poço de entrada, que ostenta um cinzelamento de Sabá.

Sabá era um poderoso reino de comércio de incenso que prosperou por meio do comércio com Jerusalém e o Império Romano. A rainha é imortalizada no Alcorão e na Bíblia, que descreve sua visita a Salomão "com uma comitiva muito grande, com camelos carregando especiarias e muito ouro e pedras preciosas. Em seguida, ela deu ao rei 120 talentos de ouro e um quantidade muito grande de especiarias. "

Embora pouco se saiba sobre ela, a imagem da rainha inspirou obras místicas cristãs medievais nas quais ela personificava a sabedoria divina, bem como pinturas turcas e persas, o oratório de Handel Salomãoe filmes de Hollywood. Sua história ainda é contada na África e na Arábia, e os contos etíopes são imortalizados no livro sagrado Kebra Nagast.

Diz-se que a dela é uma das histórias de amor mais antigas do mundo. A Bíblia diz que ela visitou Salomão para testar sua sabedoria, perguntando-lhe vários enigmas. Diz a lenda que ele a cortejou e que os descendentes de seu filho, Menelik - filho dos sábios - se tornaram os reis da Abissínia.

Schofield iniciará uma escavação completa Schofield disse que enquanto estava no antigo local, em uma paisagem rochosa de cactos e acácias, era fácil imaginar a rainha chegando em um camelo, supervisionando escravos e elefantes arrastando pedras da mina.

assim que ela tiver os fundos e espera estabelecer o tamanho exato da mina, cuja entrada está bloqueada por pedregulhos.

Os testes de um garimpeiro que a alertou sobre a mina mostram que ela é extensa, com um poço adequado e um túnel grande o suficiente para caminhar.

Schofield foi fundamental na criação das escavações de resgate multinacionais na cidade romana de Zeugma, no Eufrates, antes que fosse inundada pela barragem de Birecik. Sua última descoberta foi feita durante seu trabalho de desenvolvimento ambiental na Etiópia, um projeto de irrigação, agricultura e ecoturismo em nome da Tigray Trust, uma instituição de caridade que ela fundou para desenvolver um estilo de vida sustentável para 10.000 habitantes em torno de Maikado, onde as pessoas ganham a vida da agricultura de subsistência.

Sean Kingsley, arqueólogo e autor de Ouro de deus, disse: "Onde Sheba cavou suas riquezas douradas é uma das grandes histórias do Velho Testamento. Timna no deserto de Negev é falsamente conhecida como 'Minas do Rei Salomão', mas qualquer coisa mais brilhante nos escapou.

"A ideia de que as ruínas do império de Sheba irão trazer vida mais uma vez às aldeias ao redor de Maikado é verdadeiramente poética e apropriada. Tornar o passado relevante para o presente é exatamente o que os arqueólogos deveriam fazer."


Algum potencial?

A geologia da zona de Asosa é caracterizada por vários tipos de rochas vulcânicas e sedimentares com mais de 600 milhões de anos. A região foi intensamente deformada por forças geológicas, resultando em tudo, desde falhas com quilômetros de extensão até pequenas rachaduras conhecidas como veios, que têm apenas alguns centímetros de comprimento.

Alguns desses veios contêm quartzo, e é principalmente aqui que o ouro da região se acumulou entre 615m e 650m anos atrás - junto com prata e vários outros minerais. O ouro veio de materiais derretidos nas profundezas da Terra, encontrando seu caminho para cima durante um processo conhecido como subducção, onde forças tectônicas impulsionam a crosta oceânica sob um continente. Isso é comparável às razões por trás dos depósitos de ouro em arcos de ilhas como alguns dos da Indonésia e de Papua-Nova Guiné.

Nossas observações de campo e garimpagem sugerem que o ouro deve ser geralmente abundante em toda a zona de Asoza - tanto em veios de quartzo, mas também em outras partes das rochas de xisto e pegmatito em que estão localizados. Também vemos sinais de depósitos substanciais de grafite, que são importantes para tudo, desde tablets com tela sensível ao toque até baterias de íon de lítio.

Sem dúvida, há muito mais ouro de classe mundial nesta área do que já foi descoberto, apontando para uma promissora fonte de receita para o governo nos próximos anos - afinal, grande parte da região permanece inexplorada. Provavelmente não é exagero dizer que o potencial de ouro da Etiópia poderia rivalizar com o da África do Sul, o que a colocaria em algum lugar entre os cinco maiores produtores de ouro do mundo.

Vista das rochas de xisto que contêm ouro na zona de Asosa, Benishangul-Gumuz. Owen Morgan

Ainda existem alguns desafios substanciais, no entanto. Lidar com a burocracia governamental pode ser difícil. Em uma área como a zona de Asosa, há animais selvagens perigosos a evitar, como cobras venenosas, babuínos e até macacos. A vegetação também se torna terrivelmente selvagem durante as estações chuvosas.

Também é importante estabelecer boas relações de trabalho com os habitantes locais, mostrando o máximo respeito pelas culturas locais - é a forma ética de operar, e não fazer isso pode dificultar a vida com as autoridades na capital. Isso inclui a necessidade de preservar as belezas naturais da região, a mineração de ouro já tem uma péssima reputação internacional por danos ambientais.

Com a abordagem certa, no entanto, o oeste da Etiópia será uma mina de ouro literal que pode trazer benefícios econômicos para a região. O que a Rainha de Sabá pode ter sabido há 3.000 anos, o mundo moderno está finalmente redescobrindo hoje.


O rei Salomão pode ter querido sua terra

Há muita estranheza em relação ao rei Salomão transar com a rainha. Não há nenhuma prova sólida de que isso aconteceu, e muito disso é contado através do folclore. Mas uma coisa que faria total sentido é a intriga política em torno das terras da rainha de Sabá. Afinal, as pessoas estavam constantemente em guerra por território. E o rei Salomão pode ter sido sábio, mas até mesmo ele pode ter se apaixonado por todo aquele ouro e incenso em potencial.

De acordo com Enciclopédia Judaica, As lendas judaicas descrevem a terra de Sabá como incrivelmente rica em população e riqueza. O céu supostamente forneceu as coroas de flores que as pessoas usavam, bem como a água. Além disso, dizia-se que a poeira do país era mais valiosa do que ouro. Então, conforme a história continua, o rei Salomão comandado a Rainha de Sabá para vir vê-lo sob ameaça de invasão (de feras e demônios, de todas as coisas). Ela respondeu dizendo que não apenas viria, mas apareceria em três anos, em vez dos sete normais que levaria para viajar a Jerusalém. Assim começou a única conquista transformada em sedução entre os dois.


Rainha de Sabá

A Rainha de Sabá é o monarca mencionado na Bíblia e em obras posteriores que viaja a Jerusalém para experimentar a sabedoria do Rei Salomão (c. 965-931 AEC) de Israel em primeira mão. A rainha é mencionada pela primeira vez em 1 Reis 10: 1-13 e em 2 Crônicas 9: 1-12 na Bíblia, depois no aramaico posterior Targum Sheni, então o Alcorão e, finalmente, a obra etíope conhecida como Kebra Negast escritos posteriores sobre a rainha, todos de natureza religiosa, vêm basicamente da história contada pela primeira vez na Bíblia. Não há nenhuma evidência arqueológica, inscrição ou estatuária apoiando sua existência fora desses textos.

A região de Sabá na Bíblia foi identificada como o Reino de Saba (às vezes também chamada de Sabá) no sul da Arábia, mas também com a Etiópia na África Oriental. No conto bíblico, a rainha traz presentes generosos a Salomão e elogia sua sabedoria e reino antes de retornar ao seu país. Precisamente para onde ela voltou, no entanto, ainda é debatido, já que o historiador Flavius ​​Josephus (37-100 DC) a identificou como uma rainha da Etiópia e do Egito, mas as datas prováveis ​​(e mais comumente aceitas) para Salomão argumentam a favor de um monarca do sul da Arábia, embora nenhum monarca seja listado como reinante naquela época.

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Etiópia ou Arábia

O debate sobre se a rainha veio da Etiópia ou da Arábia já dura há séculos e sem dúvida continuará, embora não haja nenhuma evidência concreta de que a rainha tenha existido. Aqueles que defendem uma rainha etíope afirmam que ela reinou sobre o Reino de Axum, mas Axum não existia durante o reinado de Salomão, nem mesmo quando o Livro dos Reis foi composto (c. Século VII / VI AEC). Axum só existia como entidade política c. 100 - c. 950 CE. Suplantou ou evoluiu de um reino anterior conhecido como D'mt, que foi influenciado pela cultura sabeu do sul da Arábia.

D'mt floresceu entre os séculos 10 e 5 aC em sua capital em Yeha, mas pouco mais se sabe sobre a cultura. A influência sabeu é evidente no templo do deus da lua Almaqah, a mais poderosa divindade sabeu, que ainda existe. Os estudiosos estão divididos sobre o quanto os sabeus influenciaram a cultura de D'mt, mas a existência do templo e as semelhanças linguísticas indicam uma presença significativa de sabeus em D'mt.

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Isso não deveria ser surpreendente, já que Saba era uma potência em crescimento. C. 950 AC e o reino mais rico do sul da Arábia c. Século 8 AEC até 275 EC, quando caiu nas mãos dos invasores himiaritas. Se D'mt era originalmente uma colônia sabeu é questionado, e a alegação foi amplamente desacreditada, mas a proximidade dos dois reinos e a presença óbvia de sabeus em D'mt sugerem uma interação próxima. Saba era o centro comercial no sul da Arábia para as Rotas do Incenso, e certamente faria sentido que eles tivessem estabelecido relações amigáveis, se não uma colônia, do outro lado do Mar Vermelho.

É possível, então, que a rainha de Sabá fosse uma governante sabeu de D'mt e que sua lenda tenha se tornado associada à Etiópia na época em que Flávio Josefo estava escrevendo. É mais provável, no entanto, que a associação de Saba com D'mt levou historiadores posteriores, incluindo Josefo, a alegar que ela viajou da Etiópia quando, na verdade, veio da Arábia. Há também, é claro, a probabilidade de que ela nunca tenha viajado de um lugar para outro porque nunca existiu, mas a persistência de sua lenda justifica uma figura histórica real.

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A rainha na bíblia

Os livros de I Reis e II Crônicas relata a história da visita da rainha, e é sobre essas obras (ou quaisquer fontes a partir das quais o autor de Reis trabalhou) que as versões posteriores da história se baseiam. De acordo com a história bíblica, uma vez que Salomão se tornou rei, ele pediu a seu deus sabedoria para governar seu povo (1 Reis 3: 6-9). Deus ficou satisfeito com este pedido e o atendeu, mas também acrescentou riquezas e honra ao nome do rei, o que tornou Salomão famoso muito além de suas fronteiras.

A rainha de Sabá ouviu falar da grande sabedoria de Salomão e da glória de seu reino e duvidou dos relatos de que ela, portanto, viajou a Jerusalém para experimentar por si mesma. A Bíblia apenas afirma que o monarca é “a rainha de Sabá” (I Reis 10: 1), mas nunca especifica onde está “Sabá”. Seu propósito ao vir ver o rei era “prová-lo com perguntas difíceis” (I Reis 10: 1) e, uma vez que ele as respondeu e mostrou sua sabedoria, ela presenteou Salomão com presentes generosos:

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E ela deu ao rei cento e vinte talentos de ouro, especiarias em grande quantidade e pedras preciosas; nunca mais apareceu tamanha abundância de especiarias como a que a rainha de Sabá deu a Salomão. (I Reis 10:10)

Os 120 talentos de ouro somariam aproximadamente $ 3.600.000,00 nos dias atuais e este tipo de riqueza disponível certamente estaria de acordo com a afluência da monarquia sabeu, embora não necessariamente durante o reinado de Salomão. A menção da grande quantidade de ouro e, especialmente, a “abundância de especiarias” certamente sugere Saba, cuja principal fonte de riqueza era o comércio de especiarias, mas as evidências sugerem que Saba era mais próspera apenas a partir do século 8 AEC.

Depois de dar a Salomão esses presentes, a rainha então recebe dele “tudo o que ela deseja, tudo o que ela pede, além do que Salomão lhe deu de sua graça real” e então retorna para seu país com seus servos (I Reis 10:13). Após sua partida, a narrativa detalha o que Salomão fez com seus presentes e com as amendoeiras e o ouro que Hirão de Tiro lhe trouxera da terra de O'phir (I Reis 10: 11-12, 14-26). Nada mais é mencionado sobre a rainha em I Reis e sua aparição em II Crônicas 9: 1-12 segue esta mesma narrativa.

A versão do Targum Sheni

No momento em que a história é repetida no Targum Sheni, no entanto, ele foi expandido com muito mais detalhes. o Targum Sheni é uma tradução aramaica do livro bíblico de Ester com comentários, mas inclui a história da Rainha de Sabá como um de seus contos auxiliares. Esta versão pega o conto bíblico da visita da rainha e o embeleza com toques de mitologia que provavelmente cresceram em torno da figura de Salomão. A sabedoria de Salomão, de acordo com a Bíblia, capacitou-o a entender a linguagem das árvores, animais e pássaros (I Reis 4:33). o Targum Sheni pega neste tópico e começa sua história com Salomão convidando todos os pássaros e animais de seu reino para um grande banquete.

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Todas as criaturas aceitam o convite com gratidão, exceto a galinhola que recusa, apontando que Salomão não é um monarca tão grande quanto a Rainha de Sabá e, portanto, não merece esse nível de respeito. Salomão então convida a rainha ao seu palácio para homenageá-lo e provar que a galinhola está errada e, para causar uma impressão maior nela, faz com que um dos espíritos sob seu comando leve o trono da rainha até ele. Quando a rainha chega, ela fica devidamente impressionada, caminhando sobre um piso de vidro que parece água, mas ainda testa Salomão, perguntando-lhe enigmas difíceis que, por meio de sua sabedoria, ele é capaz de responder à rainha e, em seguida, homenageá-lo e, presumivelmente, o a galinhola está satisfeita.

o Targum Sheni vem do gênero da literatura rabínica conhecido como midrash: comentários e interpretação das escrituras. A obra foi datada entre os séculos 4 e 11 EC, com diferentes estudiosos defendendo uma data anterior ou posterior com base em pistas textuais. Este debate, como aquele em torno do país de origem da rainha, continua, mas parece provável que o Alcorão tenha emprestado a história do Targum Sheni já que o trabalho islâmico regularmente faz uso de outro material mais antigo. Para citar apenas um exemplo, a história grega dos Sete Adormecidos de Éfeso aparece em uma forma revisada na Sura 18. Como o conto dos Sete Adormecidos, a história da rainha de Sabá muda no Alcorão para se ajustar à visão geral de o trabalho.

A Rainha do Alcorão

No Alcorão, a rainha é conhecida como Bilqis e governa o poderoso reino de Sabá. Nesta versão da história, como na Bíblia, Salomão (dado como Sulayman) recebe o dom da fala de pássaros, animais e entidades espirituais conhecidas como gênio (gênios). Ele reúne seus anfitriões um dia para inspecioná-los, mas não encontra o pássaro poupa no meio do grupo. Salomão diz:

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Como é que não vejo a poupa? Ou ele está entre os ausentes? Certamente irei castigá-lo com um castigo terrível, ou irei matá-lo, a menos que ele me traga uma autoridade clara [forneça uma boa desculpa]. (Surata 27:20)

O pássaro poupa aparece e diz a Salomão que ele tem voado para longe e veio para a terra de Sabá, onde, ele diz, “Eu encontrei uma mulher governando sobre eles e ela recebeu de tudo e ela possui um poderoso trono” (Surata 27 : 20). O pássaro então passa a dizer como o povo de Sabá adora o sol, não o deus de Salomão, Alá, e como Satanás os desviou para que, embora tenham um grande reino, eles “não são guiados, para que eles não se prostrem a Deus ”(Sura 27:25). Salomão perdoa ao pássaro sua ausência anterior e o envia com uma carta à rainha, convidando-a a visitar seu reino.

Quando a rainha recebe a carta, ela convoca um conselho e lê em voz alta como Salomão deseja que ela vá até ele em submissão ao seu deus. Ela pede conselho ao conselho, e eles dizem que estão prontos para lutar por ela, mas a decisão deve finalmente ser dela. Ela decide enviar um presente a Salomão por meio de um mensageiro, mas o rei o rejeita e diz ao mensageiro que, a menos que a rainha concorde, ele “virá contra eles com hostes a que não têm poder de resistir e nós os expulsaremos dali, humilhados e totalmente humilhado ”(Surata 27:35). Depois que o mensageiro sai, Salomão se lembra do que o pássaro poupa disse sobre o trono da rainha e pergunta a seus membros do conselho quem pode trazer para ele o trono real antes que a rainha chegue. UMA gênio garante-lhe que pode ser feito e traz-lhe o trono.

Assim que o trono é instalado em um pavilhão de cristal, Salomão o disfarça. Quando a rainha chega, ele pergunta se é o trono dela e ela responde que parece ser o mesmo. Ela então é instruída a entrar no pavilhão, onde descobre as pernas antes de pisar no chão, porque está tão claro que ela pensa que é água. A maravilha do pavilhão de cristal e a aparência de seu próprio trono dominam a rainha, e ela diz: “Meu senhor, de fato me fiz mal e me entrego com Salomão a Deus, o Senhor de todos os seres” (Surata 27:45 ) Assim que a rainha se submete ao deus de Salomão, a narrativa do Alcorão termina, mas a tradição islâmica e a lenda sugerem que ela se casou com Salomão.

A versão Kebra Negast

No Kebra Negast (“A Glória dos Reis”) da Etiópia, esta história é recontada, mas desenvolvida posteriormente. Aqui, o nome da rainha é Makeda, governante da Etiópia, que é informado das maravilhas de Jerusalém sob o reinado de Salomão por um comerciante chamado Tamrin. Tamrin fez parte de uma expedição a Jerusalém, fornecendo material da Etiópia para a construção do templo de Salomão. Ele diz à rainha que Salomão é o homem mais sábio do mundo e que Jerusalém é a cidade mais magnífica que ele já viu.

Intrigado, Makeda decide visitar Salomão. Ela dá presentes a ele e recebe presentes em troca e os dois passam horas conversando. Perto do fim de seu tempo juntos, Makeda aceita o deus de Salomão e se converte ao judaísmo. Salomão ordena uma grande festa para celebrar a visita de Makeda antes de sua partida, e ela passa a noite no palácio. Salomão jura que não vai tocá-la enquanto ela não roubar dele.

Makeda concorda, mas, à noite, fica com sede e encontra uma tigela de água que Salomão colocou no centro da sala. Ela está bebendo a água quando Salomão aparece e a lembra que ela jurou que não roubaria, mas aqui está ela bebendo a água dele sem permissão. Makeda diz que ele pode dormir com ela, pois ela quebrou seu juramento.

Antes de ela deixar Jerusalém, Salomão lhe deu seu anel para se lembrar dele e, em sua jornada para casa, ela deu à luz um filho a quem chamou Menilek (“filho do sábio”). Quando Menilek cresce e pergunta quem é seu pai, Makeda dá a ele o anel de Salomão e diz a ele para ir encontrar seu pai.

Menilek é recebido por Salomão e fica em Jerusalém por alguns anos estudando a Torá. Com o tempo, entretanto, ele deve partir e Salomão decreta que os filhos primogênitos de seus nobres acompanharão Menilek de volta para casa (possivelmente porque os nobres sugeriram que Menilek deveria partir). Antes da partida do grupo, um dos filhos dos nobres rouba a arca da aliança do templo e a substitui por uma duplicata quando a caravana deixa Jerusalém, a arca vai com eles.

O roubo da arca é descoberto logo depois, e Salomão ordena que suas tropas o perseguam, mas eles não podem alcançá-la. Enquanto isso, Menilek descobriu o roubo e quer devolver a arca, mas está persuadido de que essa é a vontade de Deus e que a arca deve viajar para a Etiópia. Em um sonho, Salomão também é informado de que é a vontade de Deus que a arca foi tomada e então interrompe sua perseguição e diz a seus sacerdotes e nobres para encobrir o roubo e fingir que a arca no templo é a verdadeira. Menilek retorna para sua mãe na Etiópia com a arca que está guardada em um templo e, segundo a lenda, permanece lá até os dias atuais.

Conclusão

Existem outras fontes posteriores que também apresentam a rainha misteriosa e argumentam a favor ou contra sua historicidade. Os cânticos cristãos da Idade Média, com base nas referências do Novo Testamento a uma “Rainha do Sul” como a Rainha de Sabá (Mateus 12:42 e Lucas 11:31), representavam-na como uma figura mística. A arte cristã da Idade Média e do Renascimento costumava escolher a rainha como tema retratado sozinha ou na companhia de Salomão.

O Talmud afirma que nunca houve tal rainha e que a referência a uma rainha em I Reis deve ser entendida figurativamente: a "rainha de Sabá" deve ser entendida como significando o "reino de Sabá", não uma pessoa real ( Bava Batra 15b). Outras tradições parecem indicar que existiu tal rainha, mas quem ela era e de onde veio permanece um mistério.

Não há razão para questionar a alegação de que uma missão diplomática pode ter sido enviada de Saba a Jerusalém durante o reinado de Salomão e que o emissário seria uma mulher. A rainha poderia ter sido filha de um dos reis sabeus ou talvez governado por conta própria após a morte de seu marido.

Como observado, não há registro de uma rainha de Saba, mas também não há qualquer indicação de uma rainha de Sabá chamada Makeda na Etiópia ou qualquer registro de um nome de rainha Bilqis fora do Alcorão. Historicamente, a Rainha de Sabá permanece um mistério, mas sua lenda perdurou por milênios e ela continua a inspirar a literatura e a arte em sua homenagem nos dias atuais.


A Etiópia pode estar situada em um dos maiores depósitos de ouro inexplorados do mundo

Crédito: Andrey Lobachev

A oeste da Etiópia, perto da fronteira com o Sudão, fica um lugar chamado zona de Asosa. Este pode ser o local da mina de ouro mais antiga do mundo. Datado de cerca de 6.000 anos, forneceu uma fonte importante de ouro para o antigo império egípcio, cuja grande riqueza era famosa em todo o mundo conhecido. Pode até ter fornecido à Rainha de Sabá seus generosos presentes de ouro quando ela visitou o Rei Salomão de Israel quase 3.000 anos atrás.

A empolgação nesta parte do mundo é mais sobre o futuro, entretanto. Alguns habitantes locais já vivem da prospecção e várias empresas de mineração também atuaram na área nos últimos anos.

Mas o que vem a seguir pode ser em uma escala muito maior: acabei de publicar em conjunto com meu colega Owen Morgan uma nova pesquisa geológica que sugere que muito mais tesouro pode estar enterrado sob a superfície deste país do leste da África do que se pensava anteriormente.

A zona de Asosa é composta por planícies, vales acidentados, cumes montanhosos, riachos e rios. Possui densa vegetação de bambu e árvores de incenso, com remanescentes de florestas tropicais ao longo dos vales dos rios. A zona, que faz parte da região Benishangul-Gumuz da Etiópia, é pontilhada com sítios arqueológicos que contêm pistas de como as pessoas viviam aqui há milhares de anos, junto com antigos fossos e trincheiras de mineração.

Os habitantes locais há muito tempo aproveitam essas riquezas. Eles garimpam ouro nos riachos de Asosa e também extraem o metal precioso diretamente das rochas que afloram.

Habitantes locais garimpando ouro. Crédito: Owen Morgan

A exploração mais substancial das riquezas da região remonta à invasão italiana na década de 1930. Os italianos exploraram o distrito dourado de Welega em West Welega, a sudeste de Asosa.

Haile Selassie, imperador da Etiópia de 1930 a 1974, acreditava que o país tinha potencial para se tornar um líder global em ouro. Mas quando o governo revolucionário de Derg o depôs e o país mergulhou na guerra civil, a mineração de ouro desapareceu da agenda por uma década e meia. Demorou até o início dos anos 2000 antes que o governo começasse a conceder licenças de exploração.

Várias minas estão funcionando, nenhuma delas em Asosa. Um está em Lega Dembi, ligeiramente a leste, de propriedade de interesses sauditas. A outra, em Tigray, no norte do país, é propriedade da gigante mineradora americana Newmont e iniciou a produção no final do ano passado.

Mais já está a caminho: o beneficiário dos esforços italianos dos anos 1930 em Welega é a prospecção de ouro Tulu Kapi, contendo 48 toneladas de ouro. This was most recently acquired in 2013 by Cyprus-based mining group KEFI Minerals (market value: roughly US$2.3 billion (£1.7 billion)).

As for Asosa, the Egyptian company ASCOM made a significant gold discovery in the zone in 2016. It published a maiden resource statement that claimed the presence of – curiously the same number – 48 tonnes of gold. Yet this only looks like the beginning.

View across the gold-bearing schist rocks of the Asosa zone, Benishangul-Gumuz. Credit: Owen Morgan

The Asosa zone geology is characterised by various kinds of volcanic and sedimentary rocks that are more than 600 million-years-old. The region has been intensely deformed by geological forces, resulting in everything from kilometre-long faults to tiny cracks known as veins which are only centimetres in length.

Some of these veins contain quartz, and it is mainly here that the region's gold accumulated between 615m and 650m years ago – along with silver and various other minerals. The gold came from molten materials deep within the Earth finding their way upwards during a process known as subduction, where tectonic forces drive oceanic crust beneath a continent. This is comparable to the reasons behind gold deposits in island arcs like some of the ones in Indonesia and Papua New Guinea.

Our field observations and panning suggest that gold should be generally abundant across the Asoza zone – both in quartz veins but also elsewhere in the schist and pegmatite rocks in which they are located. We also see signs of substantial graphite deposits, which are important for everything from touch-screen tablets to lithium-ion batteries.

There is undoubtedly much more world-class gold within this area than has already been discovered, pointing to a promising source of income for the government for years to come – much of the region remains unexplored, after all. It probably is no exaggeration to say that Ethiopia's gold potential could rival South Africa's, which would put it somewhere around the top five gold producing nations in the world.

There are still some substantial challenges, however. Dealing with governmental red tape can be difficult. In an area like the Asosa zone there are dangerous wildlife to avoid, such as venimous snakes, baboons and even monkeys. The vegetation also becomes forbiddingly wild during wet seasons.

It is also important to strike up good working relationships with local inhabitants, showing the utmost respect to local cultures – it's the ethical way to operate, and failing to do so can make life harder with the authorities in the capital. This includes the need to preserve the natural beauty of the region gold mining already has a very bad international reputation for environmental damage.

With the right approach, however, western Ethiopia will be a literal gold mine that could bring economic benefit to the region. What the Queen of Sheba may have known 3,000 years ago, the modern world is finally rediscovering today.

Este artigo foi publicado originalmente em The Conversation. Leia o artigo original.


Professor Louise Schofield strikes gold in quest to find Queen of Sheba's wealth

A British excavation has struck archaeological gold with a discovery that may solve the mystery of where the Queen of Sheba of biblical legend derived her fabled treasures.

Almost 3,000 years ago, the ruler of Sheba, which spanned modern-day Ethiopia and Yemen, arrived in Jerusalem with vast quantities of gold to give to King Solomon. Now an enormous ancient goldmine, together with the ruins of a temple and the site of a battlefield, have been discovered in her former territory.

Louise Schofield, an archaeologist and former British Museum curator (and now a visiting professor at The American University of Rome), who headed the excavation on the high Gheralta plateau in northern Ethiopia, said: "One of the things I've always loved about archaeology is the way it can tie up with legends and myths. The fact that we might have the Queen of Sheba's mines is extraordinary."

An initial clue lay in a 20ft stone stele (or slab) carved with a sun and crescent moon, the "calling card of the land of Sheba", Schofield said. "I crawled beneath the stone – wary of a 9ft cobra I was warned lives here – and came face to face with an inscription in Sabaean, the language that the Queen of Sheba would have spoken."

On a mound nearby she found parts of columns and finely carved stone channels from a buried temple that appears to be dedicated to the moon god, the main deity of Sheba, an 8th century BC civilisation that lasted 1,000 years. It revealed a victory in a battle nearby, where Schofield excavated ancient bones.

Although local people still pan for gold in the river, they were unaware of the ancient mine. Its shaft is buried some 4ft down, in a hill above which vultures swoop. An ancient human skull is embedded in the entrance shaft, which bears Sabaean chiselling.

Sheba was a powerful incense-trading kingdom that prospered through trade with Jerusalem and the Roman empire. The queen is immortalised in Qur'an and the Bible, which describes her visit to Solomon "with a very great retinue, with camels bearing spices, and very much gold and precious stones . Then she gave the king 120 talents of gold, and a very great quantity of spices."

Although little is known about her, the queen's image inspired medieval Christian mystical works in which she embodied divine wisdom, as well as Turkish and Persian paintings, Handel's oratorio Solomon, and Hollywood films. Her story is still told across Africa and Arabia, and the Ethiopian tales are immortalised in the holy book the Kebra Nagast.

Hers is said to be one of the world's oldest love stories. The Bible says she visited Solomon to test his wisdom by asking him several riddles. Legend has it that he wooed her, and that descendants of their child, Menelik – son of the wise – became the kings of Abyssinia.

Schofield said that as she stood on the ancient site, in a rocky landscape of cacti and acacia trees, it was easy to imagine the queen arriving on a camel, overseeing slaves and elephants dragging rocks from the mine.


The Gheralta Plateau in Tigray Province (Photo: Tigray Trust).

Schofield will begin a full excavation once she has the funds and hopes to establish the precise size of the mine, whose entrance is blocked by boulders.

Tests by a gold prospector who alerted her to the mine show that it is extensive, with a proper shaft and tunnel big enough to walk along.

Schofield was instrumental in setting up the multinational rescue excavations at the Roman city of Zeugma on the Euphrates before it was flooded for the Birecik dam. Her latest discovery was made during her environmental development work in Ethiopia, an irrigation, farming and eco-tourism project on behalf of the Tigray Trust, a charity she founded to develop a sustainable lifestyle for 10,000 inhabitants around Maikado, where people eke out a living from subsistence farming.

Sean Kingsley, archaeologist and author of God's Gold, said: "Where Sheba dug her golden riches is one of the great stories of the Old Testament. Timna in the Negev desert is falsely known as 'King Solomon's Mines', but anything shinier has eluded us.

"The idea that the ruins of Sheba's empire will once more bring life to the villages around Maikado is truly poetic and appropriate. Making the past relevant to the present is exactly what archaeologists should be doing. "


In search of the real Queen of Sheba

Legends and rumors trail the elusive Queen of Sheba through the rock-hewn wonders and rugged hills of Ethiopia.

It was my mother who first mentioned the Queen of Sheba.

The royal name is one of my earliest memories. When someone annoyed her, I’d wait for my mother to mutter, “Who does she think she is—the Queen of Sheba?”

For me the question quickly became, Who was this queen? And where, or what, was Sheba? When I asked, all my mother said was that the queen was very wealthy and, once upon a time, lived in a palace far, far away. A palace, legend has it, in a land we know today as Ethiopia. [Read more about traveling in Ethiopia.]

I’m standing by the remains of a stone palace in Aksum, the onetime capital of the ancient Aksumite kingdom and now a World Heritage site. Many believe it also was once the home of the Queen of Sheba. The day is slipping toward dusk here in northern Ethiopia. From darkening hillsides comes the soft tinkle of sheep bells.

Inside, I explore a long passageway where, once upon a time, royal guards might have seized me as an intruder. Making my way through a labyrinth of ruined rooms and passages, I arrive in a large central hall, a throne room perhaps, where legendary rulers may once have held court. Atop a keystone, a tuft-eared eagle owl turns its head to peer at me with orange eyes. Then it opens wide angel wings and flies off, leaving me alone with the biblical world.

The Queen of Sheba is the Greta Garbo of antiquity. A glamorous, mysterious figure immortalized in the Bible and the Quran, celebrated in an oratorio by Handel, an opera by Charles Gounod, a ballet by Ottorino Respighi, and depicted in paintings by Raphael, Tintoretto, and Claude Lorrain, she remains tantalizingly elusive to the inquiries of historians. Across swaths of modern-day North Africa her legend lives on, despite—or perhaps because of—the fact that no one knows for sure if she existed, or if she did, where she lived.

No one, that is, but the Ethiopians, to whom this queen is very real: They consider her the mother of the nation, the founder of the Solomonic dynasty that would last three millennia until its last ruling descendant, Haile Selassie, died in 1975. It was from this palace, they believe (and archaeologists dispute), that their Queen of Sheba set out for Jerusalem around 1000 B.C.

The Old Testament records her arrival in the Holy City “with a very great retinue, with camels bearing spices, and much gold and precious stones.” According to the Bible, she had come to test the wisdom of King Solomon. According to Ethiopians, Solomon seduced her and fathered the son she named Menelik, who became the first king of the Solomonic dynasty. Years later, Menelik himself would travel to Jerusalem to see his father—and would return to Ethiopia with a rather special souvenir: the Ark of the Covenant, a casket God had asked Moses to make, according to the Hebrew Bible, to hold the Ten Commandments. The ark and its commandments still reside in Aksum, locals assert—just up the road, in fact, in a simple chapel guarded by a couple of Ethiopian Orthodox monks.

Ethiopia strains credulity. It could belong to an atlas of the imagination. The presence of the Ten Commandments offers just a hint of what this world of cloud-high plateaus and plunging gorges, of Middle Earth-like peaks and blistering deserts of salt, of monasteries forged by serpents and castles fashioned for a tropical Camelot will reveal to me. To ancient Egyptians, Ethiopia was the Land of Punt, an exotic world where the Nile River flowed from fountains. Medieval Europeans believed it was a place inhabited by unicorns and flying dragons, birthplace of Prester John, keeper of the Fountain of Youth, protector of the Holy Grail, and a supposed descendant of one of the Three Magi. [Does ancient Ethiopian culture live on in Africa? Read about it here.]

Thanks to a remarkably inhospitable geography—Ethiopia is where Africa’s Great Rift Valley gets its start—isolation was total. “The Ethiopians slept near a thousand years,” wrote historian Edward Gibbon in 1837, “forgetful of the world, by whom they were forgotten.” The isolation bred mythologies: Ethiopians today admit they have two histories, the one that historians work with and the one that the people believe. The historians’ need for archaeological evidence, often scarce, makes their accounts uncertain. The people’s history has confidence in its detailed, grand, often fantastical stories. Straddling both traditions is the tale of the Queen of Sheba, proof, perhaps, that Ethiopian villagers have something to teach historians.

The ruggedly mountainous, ravine-riven northern province of Tigray is considered the cradle of Ethiopian civilization. This is the land Ethiopians believe constituted the original home of Sheba, a land that now has me walking its trails. Here, the queen remains a persistent rumor, woven into village tales and depicted in frescoes on the walls of remote rock-cut churches—more than 120—that honeycomb Tigray’s mountainsides and remained virtually unknown to the outside world until 50 years ago.

Identifying with ancient times comes easily in Tigray daily life here has changed little over millennia. I see farmers plowing and harvesting fields of sorghum and barley by hand. With no motorized vehicles in sight, getting around means astride a donkey or on foot, which, right now, is just what I’m after. I’d been longing to get into the countryside, to feel Ethiopia under my soles, and have talked Bem, an Ethiopian guide whom I met on earlier travels and who now is a good friend, into joining me. He in turn has put us in the hands of Tesfa Tours, a community tourism enterprise that, working with villagers and development agencies, has built a handful of rustic stone-walled lodges, or hedamos, in Tigray’s highlands. (Tesfa stands for Tourism in Ethiopia for Sustainable Future Alternatives.) Each lodge is owned and operated by a committee of villagers, who act as hosts, manage the lodge, and prepare locally sourced meals for guests.

Bem and I meet up with two Tesfa guides and head into the Tigrayan highlands. The landscape consists of steep escarpments and flat-topped mesas as well as gentle valleys dotted with tukuls, traditional round huts walled with adobe plaster and topped by thatch roofs.

Entering Erar Valley, we are silenced by its beauty. Orchards stand under lattices of sun and shade. Mingling aromas of wood smoke, harvested hay, and spring flowers scent the morning. Near us, slender men are plowing fields of heavy earth with white oxen. Children ghost through groves of trees, waving shyly at us as they herd sheep. A man near a tukul winnows wheat, throwing forkfuls of flailed grain into the air so the breeze will carry off the chaff. Over in a dry riverbed three women appear, their elegant shammas—full-length cotton garments—fluttering like white banners against dun-colored banks. Beyond the valley, beyond the enclosing mesas and escarpments, mountains edged the horizon, their sawtooth peaks wreathed with cloud.

We keep to the flat valley for much of the day’s walk, our bags carried by a stout-bellied donkey. In the late afternoon, our guides suddenly urge the donkey toward a path snaking up the steep flank of a mesa. I ask Bem where we’re heading. “A surprise.” He smiles.

Our intrepid donkey leads us upward, raising a thin haze of dust. Eventually we reach the top of the mesa. The late afternoon sun rakes through expanses of dry grasses. Ahead, a troop of brown-furred gelada monkeys lope across our path, led by a shaggy-maned male.

I spot a building on the far side of the mesa, a mile or so away: the Tesfa hedamo where we’ll spend the night. The small building—and my room, I soon realize—perches dramatically near an escarpment edge that drops more than a thousand feet to the valley. Westward, a vast sweep of ravines and hills marches toward the Adwa Mountains and the setting sun, now coloring half a world with pinks and golds. Where we’ve just come from, the light is a silvery monochrome. Above, a full moon is just breaking free of another range of mountains as it rises. For a moment, the celestial world, the heavens of the Queen of Sheba, are in perfect balance.

In the hedamo’s main room, a woman from a village a few miles off is preparing coffee for our arrival. Ethiopia is considered the birthplace of coffee, purportedly discovered when a goatherd noticed the energizing effect the wild beans had on his flock. Serving coffee, always performed in front of guests, is an Ethiopian ritual as formal as Japan’s tea ceremony. Settling on her haunches by a wood fire, our hostess begins by roasting the beans in a pan over a fire. As the smoke rises, she wafts it toward us so we may inhale the aroma. [Learn more about Japanese tea ceremonies.]

“Betam tiru no,” Bem says. “Very good.” The beans then are ground in a mortar and added to a kettle of hot water. The coffee will be served in small cups with a surprising traditional accompaniment—fresh popcorn.

As I sip, I catch the rich smell of cardamom-spiced stew drifting from the tiny kitchen, and soon we’re tucking into doro wat—a spicy chicken dish—and kitfo, mincemeat flavored with thyme, both served with injera, a spongy Ethiopian flatbread made with an iron-rich grain called teff.

After our meal I step outside. Beneath cold stars, the silence on the escarpment is total. I stand at the edge and gaze across an ink-black landscape. I know there are homesteads and hamlets, trails and fields out there—I saw them earlier—but now not a single light shows. Tigray sleeps in darkness as it has done since the time of the Queen of Sheba. Soon, after blowing out my candle and stretching back on my adobe-frame bed beneath thick eiderdowns, so do I.

For a millennium, Tigray’s villagers have congregated in ancient churches excavated from, rather than constructed with, rock. Many were carved out of precipitous rock faces so that access would be difficult. Today parishioners of the fifth-century church of Abuna Yemata Guh undertake some serious rock climbing to attend morning services. Pilgrims to the sixth-century monastery of Debre Damo are hoisted up to the chapel on ropes.

The isolation worked: Historians dismissed tales of hidden churches as fanciful exaggerations until the 1960s. In a list compiled in 1963, only nine rock-cut churches were identified in the region. Tigray proved too remote for further investigation—until an Ethiopian historian, Tewolde Medhin Joseph, saw the list, heard the tales, and donned hiking boots to look for himself. In 1966, at a conference of Ethiopian studies, he presented a new list. There were, he declared, 123 rock-cut churches, many in the most spectacular locations, and most still in use. Some may date as far back as the fourth century A.D., placing them among the oldest surviving Christian sanctuaries. They are older even than the monolithic churches at Lalibela, Ethiopia’s most famous destination, some 250 miles south.

My Tigray trek takes me to one of the 123, Maryam Korkor, thought to be well over a thousand years old and marked by a simple wooden door in a cliff face. A priest materializes with a key the size of a truncheon to open the medieval lock. From the heat-blasted afternoon we step into a cool dim world. The interior, I see immediately, has ambitions to architecture. A dome of four vaulted arches is carved from the ceiling, chisel cuts still evident. Newly cut grass lies scattered across the floor, “to bring the freshness and fragrance of nature into the church,” says the priest, a young man with long, elegant hands and an unsuccessful beard. Sounds of the village below—donkeys braying, children playing, a woman calling to a neighbor—slide through the open door, all muted, disembodied, ethereal.

I spot a curtain hanging against the rough-hewn eastern wall, barring passage to an inner sanctum. The priest explains that it holds a copy of the Ark of the Covenant and the Ten Commandments and repeats what I hear often: The real Ten Commandments reside in Aksum, where we now head after three days of trekking. Aksum dominated the trade routes between Africa and Asia for a thousand years. The legends speak of a great city that experienced showers of gold, silver, and pearls, of stone pillars that rose to scrape the underside of the sky, of the Queen of Sheba and her grand court. History is more hesitant.

Remnants of a great city are real enough, I see immediately, scattered about the dusty streets of the modern town. Especially prominent are colossal stone obelisks commemorating Aksumite rulers. They don’t quite scrape the underside of the sky (sadly, most have fallen and lie on the ground), but the grandest—a hundred feet long, probably 1,600 years old, and now broken into several parts—is thought to be the largest single block of stone humans ever attempted to erect. These stelae mark the sites of royal underground tombs that Bem is eager to show me. He directs me to a passageway that narrows as it descends. We emerge into a series of subterranean chambers. The ceilings are low, the walls bare, stripped of decorative wealth centuries ago. We find the Tomb of the Brick Arches, which reveals rooms with horseshoe-shaped arches. Our voices echo against the hard stone. In the Tomb of the False Door—named for the carved door that conceals the entrance—we find ourselves whispering, the silence is that powerful.

As powerful is the mystery surrounding the Ark of the Covenant, which Ethiopians maintain was carted off from Solomon’s Temple to Aksum by Menelik, when the Babylonians invaded Jerusalem. The ark and its commandments reside, as far as anyone can ascertain, in a chapel on the grounds of the Church of St. Mary of Zion. I peer through the railings at two monks guarding the chapel door. It’s said these guardians have been trained to kill with their bare hands. Historians and archaeologists would dearly love to examine the treasure, but the chapel is off-limits to all but a few members of the Ethiopian Christian church hierarchy, hindering any independent confirmation of their authenticity.

Twilight is gathering and I have yet to see the Queen of Sheba’s palace. I hurry to the site west of town and find myself clambering over the back wall to wander alone through the haunted ruins. But haunted by what? Archaeologists date the palace tentatively to the sixth century B.C., when the Queen of Sheba would have been dead for several centuries. They’re not even sure that Sabea—the historical name for the land of Sheba—was in Ethiopia Yemen seems to have an equally persuasive claim.

The latest archaeological discoveries may be coming to the rescue of the queen’s legend. In 2012, Louise Schofield, a former curator at the British Museum, began excavations at Aksum and found considerable evidence of Sabean culture—including a stone stelae inscribed with a sun and a crescent moon, “the calling card of the land of Sheba,” say experts. Sabean inscriptions also were uncovered. Then Schofield struck gold, literally, when she identified a vast, ancient gold mine, quite possibly the source of the queen’s fabulous wealth.

Excavations in 2015 revealed two female skeletons buried in regal style and adorned with precious jewelry. Much work remains—90 percent of Aksum is unexcavated—but the Ethiopian legends that surround Aksum and the palace in which I am standing are beginning to gather historical support. Perhaps the two traditions are not divergent after all.


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